Помощь - Поиск - Пользователи - Календарь
Полная версия этой страницы: Система Мегера
Форумы SWGalaxy > Виртуальный мир Звездных войн > Звездный Лабиринт > Lost in space
Страницы: 1, 2
Airen Demurg
Система необитаема чуть более чем полностью: плазменные штормы от нестабильной звезды делают невозможным длительное пребывание чувствительной электроники на пригодных для заселения планетах. Ходили слухи про чокнутых сектантов, бегущих от цивилизации в первобытность, но желающих проверить их правдоподобность не находилось.
Sotnik
Базовый лагерь

Тройке кораблей повезло: они угадали аккурат в просвет между приступами гнева беспокойной звезды. Но уже через несколько минут после посадки в небесах разразилась буря невероятной мощи и пугающей красоты. Сполохи разбегались кругами, меняя цвета и яркость, вспыхивали трескучими искрами, каждая из которых могла уничтожить даже самый большой корабль и не заметить этого...
Маленькая Королева смотрела на грозу в ясном небе и молчала. Вспышки сияния отражались в сложных глазах апиды, переливающихся, как драгоценные камни. Винсент стоял рядом, и по его лицу можно было прочесть так же мало о его мыслях и чувствах, как по неподвижным сяжкам пчелы - о том, что думает Рыжая.
В транспортнике, приземлившемся по соседству, так же молча наблюдали за шоу в честь их прибытия монах и его люди. Им предстояло здесь жить и работать. Долго. Возможно - всю жизнь.
Первой опомнилась Ильдико. Нужно было готовить, нужно было составить список того, что еще потребуется поселенцам - уж наверняка эти мужчины что-то да забыли, еще один список - что сделать в первую очередь... Привычные хлопоты по хозяйству помогут забыться и не думать о прошлом. Будущее требовало своего.

Когда пляска огней в небе утихла, началась разгрузка. База Ксара уже была заглублена и годилась в качестве склада. Дженаро прошелся по ее помещениям, подумал и дал отбой.
- Закапываем "Тихоходку", - распорядился он. - Один большой трюм - готовый склад. А здесь будет удобнее разместить людей на первое время.
Привезенные с Ботавуи дроиды для землепроходных и строительных работ быстро делали свое дело. "Тихоходка", почти стометровой длины транспортник, похожий на кита, уже наполовину скрылся под землей среди приземистых деревьев с раскидистыми кронами. Вынутый грунт по указке пчелы перевозили в пещеру неподалеку. Молодая Королева, едва ее выпустили для знакомства с новым домом, отправилась облетать окрестности под присмотром следящего дроида, и быстро нашла то, что могло стать основой будущего улья. Для начала ей нужна была грибная плантация, а для той требовалась почва. Очень много почвы для драгоценных спор. Это оказалось очень кстати, ведь решалась проблема маскировки.
Яри Хельви, имевший богатый опыт выживания на дикой планете, с отобранной группой разведчиков улетел картографировать местность. Предварительное картографирование всей планеты уже произвел лорд Сават, но сейчас была нужна детальная карта близлежащих районов. С поиском видов, которые могли быть опасными или полезными. Заодно разведчики должны были поискать выходы ископаемых.
Вторая группа под руководством Лахтана отправилась обследовать области, которые могли представлять интерес в плане обустройства дополнительных баз обучения: горы, пустыня, море, полярные области...

Ильдико наблюдала за деловитой суетой рабочих и дроидов, поджав губы и сложив руки на груди. Монах почти демонстративно не замечал ее недовольства. Наконец старая экономка не выдержала.
- Почему ты ничего не сказал девочкам?
Дженаро, не изменившись в лице, продолжал следить, как пчела с басовитым жужжанием карабкается по обшивке "Тихоходки". Чутье на горизонтальность у нее превосходило любой электронный ватерпас, и она охотно предоставила свои органы чувств в распоряжение своих новых друзей.
- Так надо, - сказал наконец монах.
Ильдико этот ответ не устроил.
- Ладно, допустим, Флай сбежала, и ты на нее дуешься. Но почему Пола?
- Я не дуюсь, - безмятежно ответил Дженаро. - Уж ты-то должна бы меня знать.
- Не уверена, что знаю тебя такого, - проворчала экономка.
- Однажды я уже отпустил свою сестру, - после непродолжительного молчания заговорил монах. - Я доверил ее Силе. Флай ушла - значит, ее время рядом со мной - кончилось. Теперь Сила поведет ее туда, где ей нужно быть.
- Твои люди хотя бы проводили ее? Убедились, что она в безопасности?
- Нет. Если доверять Силе - то безоговорочно. Целиком и полностью. У нее свой путь. А Пола... Кто посмеет тронуть жену Инквизитора?
- Да хоть надзорные органы, - напомнила Ильдико. - Решат проверить Кайласа на верность... Ты же знаешь, как это бывает.
- Знаю.
На этот раз Дженаро повернул к ней голову.
- Ты забываешь, кто его нынешний наставник. Этот чисс - провидец, Ильдико. И то, что он ментор Кайласа, самая большая гарантия верности. Он точно знает, что Кайлас не предавал и не предаст. Иначе не взял бы его в ученики. Меня тревожит другое...
Экономка вопросительно смотрела на него.
- Он идеалист. Опасное качество. Для него самого в первую очередь. Но его судьба тоже в руках Силы... Я оставил девочкам достаточно для безбедной жизни. Захотят - примут мое завещание. Не захотят - я оставил распоряжения и на этот счет.
- Полу ты бы мог взять с собой, - не отставала женщина.
- Не мог. У нее есть муж. У нее есть работа. У нее есть ее жизнь.
Он немного помолчал, прежде чем сказать совсем тихо:
- Уход Флай заставил меня подумать кое о чем, Ильдико. Я пережил свое время. Я так долго пытался выполнить свой обет, что в моей жизни больше не осталось ничего, кроме обета. Я столько раз начинал строить - и все рушилось... Теперь я знаю, почему.
- Ты меня пугаешь.
- Я столько говорю о воле Силы, - улыбнулся человек, давно переживший собственную человечность, - а сам две тысячи лет иду ей наперекор. Зеркало может отразить все, кроме себя. Мне понадобилось другое зеркало, чтобы увидеть собственное отражение. Этот чисс, Наиш... Не знаю, получится ли у него стать совершенным зеркалом, но показать мне - меня у него получилось. Я не буду толкать Флай на трон новой Империи. Я не буду делать монахиню-наставницу нового Ордена из Полы. Чего стоят все обеты послушания, если их дают тому, кому нельзя повиноваться? Я сделаю то, что нужно не мне, не моей клятве наставнику. А этой жизни, от которой я безнадежно отстал. Пора отдавать долги.
В то время, пока старые знакомые разрешали древние во всех смыслах этого слова вопросы, вскрывали нарывы и меняли мировоззрение, пилот Дейв занимался делом простеньким и не привлекающим к себе внимания. Не попадаясь на глаза большинству, но в тоже время постоянно будучи рядом с молодой Королевой, он работал, не покладая рук - переводил указания пчелы для дроидов, ответы дроидов для пчелы, удерживал последнюю от того, что бы сунуться опасно близко к рабочим инструментам и поверхностям роботов, по мере сил и возможностей объяснял королеве, как работает вся местная механика, а местной механике - что не надо пытаться нашпиговать королеву снотворными дротиками и отвезти в лабораторию на анализы. Между делом то перекусывал, то общался с кем-то из экипажа, по большей части стараясь держать глаза и уши открытыми, а рот закрытым...
Время шло, транспортник закапывался, пчела привыкала общаться с дроидами, а пилот - с Силой...
И с самим собой. Как бы он ни крутился, как бы ни пытался выстроить из себя холодного профессионала... Из этого не получалось ровным счетом ничего. Холодный профессионал проваливался в портал и улетал на три года назад, бросив подопечных на произвол судьбы. Веселый рубаха-парень так же не всегда находил заказы. Въедливый зануда вообще не имел шансов ни на что - ни на приятный вечер, ни на контракт...
Что-то, наверное, в нем по результатам всех этих прыжков сломалось. То ли желание иметь собственный истребитель, то ли необходимость быть вежливым и холодным со всеми, то ли еще что-то такое же мелочное и непонятное, что неплохо работало на Набу в кругу его семьи, но было малоприменимо за ее пределами. По крайней мере в том виде, в котором он привык.
В конечном итоге пилот устал бороться с собой и с чем-то, что сидело внутри него и мешало жить, и просто забил, решив для себя, что "да будь оно что будет и гори синим пламенем".
Результатом его размышлений и успокоения стало то, что возвращающаяся на корабль Карен встретила Дейва у аппарели. Закованный в ставшую такой привычной броню, он держал шлем на сгибе локтя, приветливо улыбаясь и поприветствовав ее поднятой рукой.
- Хотел было собрать букетик, но местная флора сначала попыталась пожевать мой сапог, потом чуть не слямзила бластер. Вы не против, если я заскочу на рюмочку чая?
Пилот обращался к обоим - и Карен, и неразлучному с ней дроиду.
- Только если ты будешь без цветов, - ответила кореллианка. - Цветы я люблю, но предпочитаю любоваться на них, когда они сидят на своем месте, а не гоняются за мной.
- Без. - Показал пустые руки наемник. - Сунулся было почитать, что прошлые исследователи пишут о том, что здесь безопасно, в итоге получил кучу заметок, что попыталось сожрать исследователей сразу, а что - чуть попозже. Пройдем, присядем где-нибудь не на местном свежем воздухе? - Пилот кивнул в сторону корабельного трапа.
Незаметная доселе небольшая остронаправленная антенна на голове дроида, мазнула своим лучом по "Плясунье", после чего тот объявил:
- Чай будет готов через пять минут. Следующая корректировка программы строительных дроидов через час. Научная секция сообщает про следующий шторм через полчаса, плюс-минус полчаса. До сих пор не могут добиться приемлемой точности. Вам действительно будет лучше укрыться в кают-компании. А я пока пчелу позову.
- Пусть спросят Рыжую, она им прогноз выдаст точнее некуда. О, кстати! Они-то спросить не могут. Надо научить ее какому-нибудь жесту, которым она могла бы обозначить приближение бури и сигнализировать о ней хотя бы минут за десять, пока мы не наладим нашу космическую метеорологию.
Пилот пропустил Карен вперед и увязался следом, перекидывая шлем из руки в руку.
- Тогда уж не жесту, а какому-нибудь особенному "бзззззз", которым они у себя пользуются для сигнала тревоги, - поправила девушка. - А то дроиды будут поднимать тревогу на каждое движение... Джонни?
На столе в кают-компании стояли две рюмки с золотистой жидкостью.
- Заказали рюмку чая, - невозмутимо ответил дроид и тут же продолжил. - Мне Курт Ньютон сбросил краткий словарь этого пчелиного языка. Пусть поднимает тревогу любым способом, дроиды ее поймут. Компьютеры научной секции - тоже.
- Теряю свою уникальность как единственного, кто понимает пчелу, со скоростью в три самообучающихся протокольных дроида-переводчика в час. - Отшутился пилот, не испытывая по этому поводу ровным счетом никакого расстройства, и аккуратно устроился в одном из кресел. Попытка плюхнуться на мебель в броне могла иметь печальные последствия для интерьера. Пилот взял одну из рюмок, вращая ее в пальцах и принюхиваясь. Обычно чай имел куда более темный цвет. Но и на лум не походило...
- А словарь может как-то пополняться при анализе действий Рыжей или какой сбросили - такой и будет?
В рюмке действительно был чай. С тонким ароматом и фруктовыми нотками. Карен понюхала свою рюмку, вздохнула и принесла весь заварочник с парой чашек более подходящего размера. Потом на столе образовалось блюдо с рулетиками с маковой начинкой, еще какие-то сладости...
- Думаю, ты нам с этим как раз и поможешь. Раз уж ты ее понимаешь без перевода. Угощайся.
- Мой лингвоанализатор с этим языком не справился, - сокрушённо заметил Джонни, чуть прикрыв окуляры шторками. - Так что надежда только на переводчика. Ещё правда нети что-то обещал, но для органиков.
- Он... Очень многосоставной. - Отозвался пилот, поблагодарив девушку за угощение и придвинув себе кружку нормального размера. - Для передачи информации большое значение имеют не только звуки, но и мимика, положение жвал, усиков, передних лапок. Я сам пока не в полной мере разобрался, как именно это работает, я просто понимаю, что она хочет сказать. С точки зрения человека это, наверное, помесь обычного бейсика с языком глухих... С той скидкой, что у нашей пчелы только лапок - шесть штук, а не две.
- Курт Ньютон как-то справился, - Джонни издал звук похожий на вздох. - Правда у него оборудование... Совершенно другого класса, чем мое.
Он перевел "взгляд" своих окуляров на кружки и теперь посмотрел уже на Карен.
- Почему кружки, а не рюмки? - спросил он.
- Я могла бы прочитать длинную скучную лекцию про игры в слова, но мне лень, - улыбнулась Карен. - Поэтому пусть Дейв сам объясняет, что он имел в виду.
- Нет бы прочитать длинную и веселую. - Улыбнулся пилот. Поведение дроида как нельзя лучше соответствовало поведению искуственного интеллекта - многие из них имели некоторые проблемы с пониманием метафор и шуток, понимая речь буквально. - Это просто устоявшееся выражение. - Пояснил он для Джонни. - Обычно под парой рюмок чая подразумевается предложение пообщаться, и под это дело выпить чего-нибудь алкогольного. Или наоборот, чая... Но из чашек. В зависимости от контекста. Суть здесь не в напитке.
Пока он объяснял, Карен украдкой подмигнула Джонни. Дейв не был первым, кто повелся на подначку ее друга. И уж наверняка он не будет последним. Дроид-диверсант, способный чувствовать, любил пошутить...
- Совершенно нелогичные создания, - проворчал дроид скорбно поджав шторки "бровей" и вывел на монитор картинку с внешних камер. - Пошел за пчелой, не скучайте тут.
- Быть всегда слишком логичным скучно. - Парировал пилот, пробуя чай. Чай оказался... Чайным. Белый, с фруктами, он имел мало общего с той пакетированной или быстрорастворимой бурдой, которую обычно пили механики, ковырясь с истребителями или он сам в дешевой кафешке, серфя по Голонету в целях найти заказ или просто убить время.
- Впрочем, скучно, но прибыльно и безопасно. - Дополнил пилот. - Вкусный чай.
- Я заметила, ты держишься особняком. Привык работать в одиночку? - поинтересовалась контрабандистка, подливая из заварочника свежего чая.
- Да как-то. - Не очень уверенно начал Дейв и пожал плечами, словно извиняясь за свое поведение. - Кругом незнакомые лица, куча крутой техники, мы спасаем галактику и самая близкая знакомая из всех, что у меня здесь есть - это пчела-переросток с кривым сознанием, которая бросила свой улей и ломанулась с головой в прорубь в надежде построить свой новый улей. С медом и матками. Ну и просто после армейки как-то незаладилось с компаньонами. На флоте-то просто, к кому комэск поставил ведомым - с тем и летаешь. "Цели важны, задачи понятны, путь ясен. Огонь". На вольных хлебах все совсем по-другому. Да и народ на эти "вольные хлеба", как правило, подписывается весьма практичный, но не совсем тактичный. Я же как-то чернуху откровенную недолюбливаю, да и хочу быть уверен в напарниках. Поэтому пока в свободном поиске своей гавани, куда можно приткнуться и вкалывать, а не перебиваться случайными заказами или скучной подработкой.
Наемник пригубил чай из чашки. С Карен он был знаком чуть лучше, чем совсем никак, но почему-то с ней было легко и он к концу монолога, включающего в себя краткое жизнеописание, начал ощущать себя достаточно непринужденно.
- Ты, кстати, тоже с небольшим экипажем летаешь. И если про гусеничных дроидов я еще что-то читал, то про дроидов в рубашке, каюсь, даже краем уха не слышал. Расскажешь?
- Не в рубашке, а в жилетке, - поправила его Карен. - Я его сама одевала. Должен же мой друг отличаться от остальных дроидов?
- Остальных дроидов редко называют друзьями. - Парировал Дейв. - Нет, можно и истребитель другом назвать, конечно, но его суть от этого поменяется мало и отличаться от остальных он будет мало. Джонни же, кажется, сильно отличается от прочих. Как минимум, я первый раз вижу такую модель.
- Таких больше нет, единственный и неповторимый, - улыбнулась девушка. Ее интонации были совершенно естественны - она не играла прихоть называть другом дроида, она говорила о друге. Настоящем друге. - Сам увидишь. Я слышала, тебя к нам из будущего занесло?
- Ну как будущее... - Не без иронии отозвался Дейв. - Ладно бы если бы из далекого светлого или темного и мрачного будущего спустя двадцать тысяч лет, а так, три годика всего.
Пилот улыбался, будто каждый день только и делал, что выходил за хлебом на пару лет назад или мотался в будущее починить истребитель.
- Главное, не забыть через три года метнуться в место проведение своей экспедиции и хотя бы объявить им, что я не погиб в блюдце и все хорошо.
- Зачем мне двадцать тысяч? - фыркнула Карен. - А вот знать, что будет через три года, очень полезно. Если, к примеру, ты случайно в курсе, какие товары вырастут в цене в этом твоем будущем, можно сделать неплохой бизнес. Вложиться сейчас и через три года снять сливки.
Кореллианку этот вопрос очень интересовал. Но мысли о возможной выгоде не помешали ей дать совет.
- А зачем метаться? Явишься после своего отбытия, расскажешь, что произошло. И никаких временных парадоксов.
- Именно так и я планирую поступить. Что же до товаров... - Пилот развел руками в кресле отпил чая. - Увы, тут есть два момента. Первый - я наемник. Не контрабас и не торговец. Я летаю за деньги, иногда работаю как пехотинец, но торговля и товары - это то, что у меня никогда не получалось. Я не отслеживаю цифры в этом плане кроме отслеживания того, что нужно лично мне сейчас. И временной парадокс...
- Он вздохнул и продолжил: - Слишком сложная штука, за пределами моего понимания. И, боюсь, даже если бы я знал что-то, на чем можно быстро поднять бабла за эти три года - то ответочка от нашей Вселенной за использование таких знаний могла бы быть куда существеннее прибыли. Могу одно сказать - не связывайся с имперскими службами. Или бери полную предоплату.
- А вот это уже ценная информация, - Карен сделала пару пометок на деке, выуженной из кармана. - Хорошо, что контракт с Холтом заключить не успела... И я тебя уверяю - Вселенной не до подобных мелочей.
- Дейв, - девушка подняла взгляд на него. - Этой вселенной, насколько я понимаю, грозит какой-то глобальный трындец. Который мы тут вроде бы пытаемся предотвратить. Ты серьёзно думаешь, что пара-тройка удачных сделок может что-то изменить в мире, которому и так труба, если мы не справимся?
- Думаю, может. - Совершенно невозмутимо отозвался Дейв. - Эффект бабочки, Карен. Не забывай про него, он работает и никто не сможет сказать заранее, где и как он сработает. Впрочем, судя по кораблику... ты умеешь проворачивать дела и справишься. - Он улыбнулся, надеясь, что сделал удачный комплимент. - Да и опять же, я ни ситха не смыслю в торговле и просто не могу ничего подсказать тебе полезного сверх того, что рассказал сейчас. Все остальное покажет время. В первую очередь нам нужно сконцентрироваться на главной задаче, а уже после этой победы будет смысл думать о том, что мы такие, что мы можем и как этим правильно распорядиться.
- То есть я слуплю с кого-то немного кредитов, и вселенная так огорчится, что передумает погибать, лишь бы задать мне трепку? - рассмеялась Карен. - Тем лучше, не придётся заниматься всеми этими артефактами, можно будет их продать и забыть как страшный сон
- Продать? - Пилот подавился чаем. - С ума сошла? Эти штуки могут перевернуть мир, если я правильно понял объяснения Айрен и Киры. - С ними можно приблизить будущее! Причем любое, какое ты захочешь - или темное после вселенского апокалипсиса, или светлое с большой и взаимной любовью всех ко всем. И это нужно продавать?!
Ну приблизили, - Карен пожала плечами. - А потом что? Вот они там что-то сделали, мир спасен. А потом?
- Ну а после - с Опи мюсли. - Отшутился пилот. - Я не предсказатель, что бы знать. У меня есть цель и я иду к ней, что будет после - я подумаю тогда, когда достигну предыдущей. Если прям совсем далеко в хотелки заглядывать, ну.... Дом на берегу океана, бункерок свой, мастерскую, пяток истребителей, пару гоночных каров, свою контору наемничью, что бы прибыль приносила. Семью, которая могла бы этому радоваться. Но что бы это было - нужно сначала вытащить галактику из того очка, в которую она летит. А дальше разберемся.
- Хороший план, - оценила девушка. - Главное - адекватный. А вот представь, что тебе досталась одна из этих штуковин. С которой ты круче всех, можешь все и немного больше. Сделал свое дело, мир спас... А как дальше с этим всем быть? Смог бы жить обычной жизнью, с карами, семьей и прибылью?
- И скелетом в шкафу. - Отозвался пилот, улыбаясь. Но улыбку эту нельзя было назвать... простой. Она была и веселой, и смущенной, и какой-то... Спокойной?. - Одним больше, одним меньше... Я спокоен за свою душу. Просто знаю себя и уверен, что обладая такой силой, не стану разбрасываться ею попусту или ради собственных целей. А большего и желать не нужно.
- И держал бы в шкафу на полочке вещь, способную хатт знает на что? Когда можно ее продать и пустить деньги в дело, на благотворительность или что-то еще? Если я верно понимаю, артефакты работают только в одних руках, так что с ними никто другой ничего не сделает.
- Я не в полной мере понимаю, как работают артефакты. - Отозвался Дейв. - И будут ли они работать в чужих руках. Но это не так важно, как то, что сила подразумевает ответственность. И чем больше сила - тем больше ответственность. Кто может взять на себя ответственность за мощь, способную перевернуть галактику?
- Группа леди Ксандер уже взяла, - напомнила Карен. - Ладно, все это лирика. А у нас тут проза жизни.
Девушка порылась в деке.
- Меня смущает богатство биосферы в условиях постоянных штормов. Как думаешь, если тут даже растения норовят тебя сожрать, чего ждать от животных?
- Я не уверен, что у леди Сават был выбор. - Отозвался Дейв. Видимо, в том и различие. А биосфера... - Пилот пожал плечами. - Я не ксенобиолог, у меня все просто. Есть прицел, есть угроза, пали, перезаряжай. От местной фауны можно ждать чего угодно от постоянных атак до игнорирования по принципу "они невкусные и в них нет левозакрученных аминокислот". В любом случае, эти проблемы могут быть решены огнеметом, мне этого достаточно.
- Вам не грозят ни лево, ни дектроаминокислоты, так же как и сахара, - послышался от входа голос дроида. - Вы спокойно можете употреблять и то и другое. Более того, в вашем организме присутствует и то и это, правда не в равномерных количествах.
Как оказалось, дроид уже вернулся с мохнатой эвейсс. А обзорный экран показывал самое начало очередного шторма.
- Поэтому на игнорирование со стороны хотя бы части местных я надеюсь, но не рассчитываю. - Отозвался пилот. - Но если вопрос в том, что бы поддерживать себя в тонусе - планета отличная. Рыжая, у тебя как дела, все ровно? Ты легко отслеживаешь приближение штормов?
- Эта звезда злее родной звезды, - звейсс принялась чистить усик в смущении. - Я могу сказать, когда будет время гнева. Но я не знаю, как силен будет ее гнев.
- Главное, угадать "когда", а насколько сильный - уже менее важно, если спрятался. Наши ученые пока очень плохо прогнозируют бури, ты если ощущаешь приближение - скажи об этом любому дроиду, он поднимет тревогу. Ну а об ее окончании мы уж узнаем. Как у тебя с дроидами, получается общаться? Строительство идет хорошо?
Пчелка едва успела ответить, что грибница почти готова, и скоро можно будет высевать споры, как послышался зуммер. Разведгруппа пыталась пробиться сквозь буйство в атмосфере, чтобы о чем-то сообщить.
Топать до зуммера в кабине было далековато, да и вообще это не его корабль. Пилот нахлобучил шлем на голову, и теперь тоже слышал звук вызова не только из кабины, но и из шлема, и принял вызов, переведя его на громкую, что бы Карен и Джонни (забавная могла бы быть у них компания - КиД) слышали происходящее.
- Дейв Кэрроут на связи.
Сквозь шипение и треск штормовых помех прорывались только обрывки фраз.
- ...лярные обла... ляет инте... щающая нахо... ...аются...изнаки... тивности... еры...ребуется... медлен...ация... ак поня...
Sotnik
Плясунья
Карен, Дейв, Джонни

Пилот прослушал сообщение, из которого даже опытный связист за треском помех и лишними шумами вряд ли бы смог вычленить что-то еще более членораздельное.
- Не уверен, что там с полярными облаками, представляющими интерес, но, кажется, они требуют эвакуацию. - Сообщил он Карен и Джонни собственную расшифровку сложного сообщения. - Надо предупредить Дженаро с Винсентом и парней с "Феи" и лететь либо в одиночку, либо с "Феей", как решит командование. Есть возражения?
- Я не командование, - Карен внимательно прислушивалась к передаче, и теперь была очень серьезной. - Не спасатель и не боевик. Транспорт был защищен от ионизации. У них что-то пошло не так.
- Тем более им нужен кто-то, кто их вытащит. - Отозвался пилот и направил прямой вызов непосредственно к Дженаро.
Монах ответил сразу.
- Дейв, принимай группу. Джонни, твои дроиды никуда не уедут, подключайся. Карен, "Плясунью" на вылет. Она больше "Феи".
- Перевожу управление дроидами на головной компьютер "Тихоходки", - отозвался дроид. - Планы там есть, основная программа управления дроидами тоже. Произвожу переконфигурацию основного оборудования.
Длинный, плоский, чуть сплющенный на верхнем конце контейнер с правого плеча пришел в движение, на конце засветилась яркая красная точка, На стене напротив отпечаталась такая же.
- Навесное оборудование - готово. Вооружение тест проходит. Основные системы - готово. Шасси - в норме. Заряд основного аккумулятора - 98,7%. Заряд вспомогательного аккумулятора 99,8%. Тестирование закончено. Готов к работе.
- Приказ вполне ясный, Карен. Пора работать. - Отозвался пилот, жестом приглашая ее в кабину и двигаясь следом. - Я за штурмана, буду отслеживать сигнал и наводить, как приземлимся - пойду на выход.
Устроившись на месте штурмана в кабине корабля, пилот включил усилитель, попытался наиболее точно настроиться на волну разведчиков и начал их вызывать.
- Дейв Кэрроут разведчикам, слышим вас плохо. Приняли сигнал помощи, двигаемся к вам. Поддерживайте связь, мы попытаемся вас запеленговать.
По шипению и треску в эфире, сквозь которые едва прорывались отдельные слова, трудно было понять, что ему ответили. Оставалось надеяться, что все будет хорошо, и сделать все, чтобы эта надежда осуществилась.

Спутники слежения за погодой на Мегере не запускали. От ионных штормов их можно было защитить, но сам факт их наличия в системе выдавал присутствие поселенцев. Метеостанцией работала "Плясунья", Карен позаботилась о том, чтобы всегда знать, какая за бортом погода. Но возможности ее корабля были ограничены. Забрав группу спасателей, кореллианка подняла свой корабль, приняла от Джонни пеленг на попавшую в беду группу разведчиков, и "Плясунья" легла на курс. Впереди, на самом горизонте, видна была опалово мерцающая дымка.
Дейв занял место штурмана и, поколдовав немного с аппаратурой связи, приступил к исполнению обязанностей, а именно - наведению пилота на цель. Это было не хождение по лезвию бритвы первого общения, после которого выправить впечатление о себе уже не получится, а простая и понятная работа - то, за чем он сюда прилетел и чем обеспечивал себе хлеб насущный. Усиление на передатчик, пеленгация сигналов... Многие действия были отработаны до автоматизма.
- "Плясунья" вызывает разведчиков, "Плясунья" вызывает разведчиков, идем к вам, ответьте. Идем к вам, ответьте.
Шипение и треск не прекращались. Скорее даже усиливались. Все, что можно было сказать - его наверняка слышали. Но понимали ли?
Карен выглядела слегка обеспокоенной. Ей не нравилась сама идея подобной операции, без прикрытия, без возможности получить информацию... Еще и с кораблем что-то происходило.
- "Плясунью" сносит, - сказала она наконец. - Кажется, снаружи ветрено.
- Ну как бы шторм... - Отозвался Дейв, но на автомате на всякий случай проверил не только показания основных приборов, но и гравиметрию с магнитометром и еще целую плеяду вспомогательных сенсоров и датчиков, малополезных в обычных ситуациях, но важных в критических - просто что бы убедиться, что корабль сносило действительно ветром, а не чем-то еще.
- Ионный? - не удержалась от подколки девушка. - В атмосфере он ничего не снесет, кроме электроники.
Именно это, похоже, и происходило. Датчики врали, причем без предварительного сговора, каждый на свой лад. Аномалий ни один не находил. Защита не давала шторму сжечь приборы, но помочь им разобраться в свистопляске в атмосфере не могла.
- После всего пережитого не удивлюсь, если он и надуть паруса сможет. - Мрачно отозвался пилот. - Я бы сказал, что идем по приборам, но приборов у нас считай, что нету.
Не имея возможности сказать что-то внятное о происходящем вокруг корабля, кроме того, что "там штормит", пилот углубился в связь, продолжая вызывать отряд разведчиков, что бы хоть как-то уточнить их местоположение, и начал накладывать пеленги на карту.
- Кажется, у меня появилась версия, - послышался голос дроида. - Удерживай корабль на месте, насколько это возможно. Запускаю анемометр.
- Давай.
Карен не была одаренной, но знала свой корабль как собственную руку, и чувствовала его в такой же степени. Насколько это было в ее силах, она держала "Плясунью" подвешенной на репульсорах, выбрав ориентиром высокое дерево далеко внизу.
Наемник же откинулся в кресле. Пока что он произвел все, что мог сделать полезного из числа срочного. Глаза, что бы смотреть вперед, были и у Карен, все остальное он проверил, перепроверил и либо сделал полезным, либо убедился в бесполезности. Но была одна штука, которой у Карен не было...
Сила.
Уж коли разведчики не отвечали, а корабль завис на месте, давая паузу, пилот решил воспользоваться моментом и сконцентрировался на Силе, стараясь расширить свое зрение, увидеть незримое и попытаться нащупать безопасную дорогу вперед, к разведчикам, если не приборами - то вот так, по наитию, безопасно проведя корабль гунганскими пещерами, не подставляясь под удар.
Сила и анемометр были единодушны: "Плясунья" попала в струйное течение. Его скорость была запредельной - ни один ураган на обитаемых планетах не достигал такой мощи.
Почти 500км/ч - если верить прибору. Сила была щедрее. Она подсказала еще, что глубина течения относительно невелика, всего несколько километров, а вот какой была его ширина, оставалось только гадать. Или обратиться к кому-то более опытному в общении с Силой. Именно это течение сносило корабль. Возможно, оно же послужило причиной проблем у разведчиков.
Смутное беспокойство вызывала дымка впереди на горизонте. С той высоты, на которой находилась "Плясунья", можно было разглядеть лишь слабую пелену. Но что скрывалось за ней?
- Сила ветра - 500 километров в час, - считал Джонни показания прибора. - Убираю анемометр. Рекомендую надолго тут не задерживаться.
- Глубина течения - несколько километров. - Отозвался пилот. - Можем подняться выше, там будет спокойнее и сможем добраться до разведчиков быстрее, если не будем тратить мощность двигателей на борьбу с ураганом. Надо успевать, дымка впереди... Нехорошая.
- В струю попали, - подытожила Карен. Явление было ей знакомо, но неожиданной была скорость. И еще кое-что.
- А разведка о нем не сообщала, - заметила она, поднимая "Плясунью" над течением. - Или проскочили ниже, или оно возникло после их отлета. Хотя это обычно постоянные потоки... А дымка странная, да. Учитывая дальность... Джонни, мы там стратосферу сейчас видим?
- Можем, если только облачность не помешает, - отозвался дроид и выдал изображение с телескопа с максимальным увеличением на обзорный экран. - Впереди - облака. Что же так тревожит Дейва?
- Будем считать это чуйкой. - Отозвался пилот. - Быстро забираем разведку и сваливаем, а что там за облака, из чего они и что за ними - уже в лагере разберемся, если у кого-то будет желание.
Пилот продолжил отслеживать изменения в Силе, стараясь не терять концентрации при открытых глазах.
В увеличеном режиме были хорошо видны облачные слои, ступенями поднимающиеся ввысь, к увенчаной пенными кружевами громаде башни, от одного вида которой становилось и впрямь не по себе.
- Когда мы сюда прибыли, ничего подобного не было, - тихо сказала Карен. - Это тут такие грозы? В приполярных областях?
- Так себе погодка. Запишите эти облака на голо получше, Рыжей покажем, может, на Взууне тоже что-то похожее бывало.
Пилот потянулся в кресле, после чего снова взялся за связь, проверяя связь с базой - существует ли она вообще или уже потерялась - и после этого пробуя снова вызвать разведчиков. По мере сокращения расстояния связь должна была появиться... Если на той стороне было кому связываться.
По мере приближения облачной громады связь с разведгруппой не улучшалась, а связь с базой ухудшалась. Струйное течение осталось далеко позади, и "Плясунью" пока не тревожили атмосферные явления, но то, что вырастало прямо по курсу, начинало внушать первобытный страх. Суперячейки, зародыши разрушительных вихрей, были знакомы и Дейву, и Карен. Вот только суперячейка, к которой они летели, была поистине планетарного масштаба. Даже сейчас, на расстоянии в несколько сотен километров, уже можно было различить восходящие потоки, закрученные в тугую спираль.
- Джонни, ты что-нибудь понимаешь? - спросила кореллианка. - Никаких предпосылок... Чем эта громадина кормится, тут же никаких морей, никакой открытой воды...
- На планетах-гигантах, такие структуры - не редкость, - судя по всему, за минувшие три дня в пансионате мистера Ньютона, дроид, жадный до информации, изрядно пополнил свои банки памяти. - Но мы не на гиганте. Однако, устойчивые вихревые структуры формируют так называемый "глаз бури", куда можно проникнть, например сверху. Следовательно, произведя спасательную операцию, мы можем заняться изучением этой структуры. Кстати, необходимо произвести полную съемку планеты. Возможно, что такой вихрь не один.
- Что-то у меня вообще ни малейшего желания в глаз бури залетать. - Отозвался пилот. - Тем более с разведчиками на борту. Лучше россыпь дронов отправить, глядишь, обломки парочки с инфочипами потом найдем.
Понятия, откуда взялся такого размера ураган, точнее, его зарождения, пилот не имел.
- По известным мне законам метеорологии, взяться ячейке здесь неоткуда. Очевидно, ячейка знает больше законов метеорологии, чем я. - Продолжил после короткой паузы пилот. - Возможно, это влияние ионных штормов, или сама земля под ячейкой может иметь другие свойства, нежели чем на базе. В любом случае я бы предпочел не рисковать и сделать дело - гулять смело.
- То есть ты предлагаешь лететь прямо сквозь ЭТО? - на этот раз контрабандистке изменило спокойствие. - Извини, ты, может, и бессмертный, а я точно нет. "Плясунья" не рассчитана на такие перегрузки. Нас же там по винтику разберет через несколько секунд! А в глазу хотя бы тихо.
- Я предпочел бы вообще туда не лететь, так как рассчитывал, что разведчики находятся где-то ДО этой бури. - Вздохнул пилот, с тоской накладывая имеющиеся у него сведения о приблизительном местоположении разведчиков на данные радаров и сенсоров, отмечающих местоположение суперячейки.
- Впрочем, карта показывает обратное. И эта штука, скорее всего, и глушит сигналы.
Тем временем на экране перед Карен начали появляться дополнительные сведения. Обычно для пилота современого корабля метеорология планеты имела не слишком большое значение, подавляясь автоматикой, но здесь ситуация была иная и пилот поиграл с настройками, дополнительно выведя на панель перед пилотом скорости и направления ветров, кое-какие дополнительные данные от радара, направление, дистацию и размеры ячейки, что бы рассчитать наиболее быстрый прыжок в "глаз".
Данных было негусто, и те, что все-таки поступили, вызывали сомнения в их надежности. Тем временем от разведчиков был принят еще один вызов, но разобрать хоть одно слово было по-прежнему невозможно. Однако пеленг уверенно показывал направление на облачную стену. Карен вздохнула, что-то пробормотала про Звездную Матерь, и "Плясунья" сменила курс. Кореллианка повела свой корабль на орбиту. Другого надежного способа получить представление о том, что творится впереди, она не знала.
С высоты орбитального полета открывался вид, потрясающий воображение. Четыре циклопических вихря вращались вокруг полюса планеты. Они перекрывали весь полярный круг, захватывая и приполярные области, и становилось совершенно очевидно, что сформировалась эта атмосферная головоломка буквально в последние сутки - невозможно было проглядеть такое зрелище на подлете.
- Который из них наш? - в некоторой растерянности спросила девушка. - По пеленгу подходят два, тот, к которому мы летели, и тот, что прямо за ним. Дейв, ты можешь их нащупать?
- С трудом. - Отозвался пилот. - Есть направление, но расстояние весьма гадательное. Можем лететь к ближайшей буре и попытаться установить связь, находясь над "глазом", я думаю, должно получиться. А если не получится - значит, они дальше. Или буря блокирует связь и внутри глаза, но такого не должно быть.
Пилот был весь глаза и уши, прилагая все усилия к тому, что бы запеленговать разведчиков поточнее, но без постоянно открытого канала связи сделать это с помощью классических методов было проблематично.
- Правь пока в ближайшему, а я попробую еще раз.
Пилот откинулся в кресле, подкрутил звук на радио погромче, чтобы не прошляпить разведчиков, если отзовутся, и снова погрузился в Силу. Фонтаны мощи и ручейки информации, яркие, цветные облака и потоки - дикое хитросплетение потоков и спокойствия, красок и блеклости, мощи и слабости, в котором невольно терялась голова и разум... И это только корабль... Успокоиться, расслабиться в потоках Силы и расширить сознание так же, как он сделал это в первый раз, когда "вышел из себя" и облетел своим сознанием весь корабль. Теперь задачка стояла поглобальнее - выйти за пределы корабля и войти в бури, что бы отследить развведчиков. В первый свой раз он вряд ли бы смог это сделать, но сейчас с ним было куда больше опыта, а так же тренировки с Арком и Дачадом...
Не хватало какого-нибудь чудесного артефакта, но это тоже было делом времени.
Сознанием Дейв попытался дотянуться до ближайшей бури, разыскивая в свистопляске образов, сил и материй следы людей. Они наверняка должна были бы отличаться от всего прочего - не принадлежали они к миру Мегеры, были здесь чуждыми - значит, и искать нужно было что-то непохожее на все остальное... Но похожее на людей.
Слабый отклик пришел от вихря, который был дальше по направлению, которым шла "Плясунья" до выхода на орбиту. Отголосок человеческого там был. Но куда больше было нечеловеческого - и столь же чуждого как людям, так и этому миру.
Сила не ошибалась. По крайней мере если верить джедаям. Пилот в свои чувства тоже верил.
- Правь на дальний из двух, Карен, они не в ближнем. - Сообщил девушке свои наблюдения пилот. - И там есть еще что-то кроме них. Что-то очень чужое как для нас, так и для Мегеры. Не знаю, что именно и насколько оно опасно.
- Надеюсь, это не какие-нибудь местные вампы тычут в тангенту вызова, доедая наших, - жизнерадостно отозвалась Карен, сваливая "Плясунью" с орбиты и задавая новый курс. - Джонни, нас ждут великие дела. Боюсь, по твоей основной специальности...
- А что сразу Джонни? - завел привычную песню дроид. - Джонни всегда готов. Как первопроходец.
Подобные пикировки были традицией этого экипажа. Но вряд ли кто подозревал об этой традиции.
- А если серьезно, то аппаратура готова, запись ведется. Что еще надо?
- Ромашки не поцарапай и жилетку не порви, - напомнила Карен. В рамках все той же традиции. - А то далековато летать за красками...
- Из местных медальку вырежем вместо ромашки. - Отшутился Дейв, после чего продолжил уже серьезно:
- Но я просто напомню - я ощутил что-то чужеродное, в том числе и самой природе Мегеры. Так что если бы это были просто местные вампы - то все было бы ясно и понятно, сжечь к ситам и забрать разведчиков... Ну или хотя бы их останки. Но это что-то чужеродное и это может быть кто угодно и что угодно. Зверь, механизм, Шепчущий... Что-нибудь еще. Во время путешествия по Взууну у меня был один момент, в котором я имел возможность пострелять, но не стал этого делать. Это оказалось правильным решением. Дело, напомню, происходило в присутствии кучи бронетанковых пчел. Не торопитесь с открытием огня, если только нет явной угрозы.
- Краска есть в запасах Тихоходки, я проверял, - может быть кому-то и было непривычным слышать "я" от дроида, но только не Карен. - Что же до вашей апифобии, Дейв, у дроидов нет фобий как таковых. Не так устроено восприятие действительности.
"Плясунья" уверенно шла к глазу бури. Добравшись до намеченной точки, Карен повела корабль вниз, сначала на двигателях, потом, когда "Плясунья" углубилась в облачный колодец, на репульсорах. По сторонам, заслоняя небо, высились стены урагана. Глаз достигал полусотни километров в диаметре, можно было не опасаться, что спасатели попадут в воздушные потоки, которые, если верить показаниям приборов, достигали скорости в тысячу километров в час. Если только смерч не начнет двигаться...
- Вижу транспорт, - сообщила Карен. - Стоит в тени пика, в опасной близости от края глаза. Дейв, они там?
- Джонни, будь добр, попробуй связаться по рации и взять пеленг, я пока достану Силой. - Отозвался пилот. Все это время он так или иначе поддерживал контакт с этой могучей сущностью, поэтому второй раз сконцнетрироваться и начать искать поблизости людей не составило для него слишком большого труда. Уж если с орбиты их почуял - от сюда, из спокойного "глаза" точно должно было получиться навести Карен довольно точно. Тем более, что у него есть целых два якоря - "Плясунья" и транспорт разведчиков. Кстати, подозрительно симметрично располагались шторма вокруг полюса...
Вторым, на что обратил внимание Силы пилот, была опасность. Могут ли они здесь вообще находиться или же на них прямо сейчас наводится какая-нибудь зенитка...
Угроза витала в воздухе, но определить ее источник было сложно. Само это место источало опасность. Людей Дейв действительно засек, но они были не на борту. Сила уверенно указывала на пик.
В этот момент восстановилась связь.
- Если вы нас слышите, не садитесь на поверхность, - уже не в первый раз, очевидно, повторял кто-то из группы в безжизненный эфир. - Если вы нас слышите...
- А еще, нам мистер Ньютон проапгрейдил проекционный дисплей на обзорном экране, - похвастался Джонни и выдал туда целеуказание и подсветил оптимальный маршрут. - Связь восстановлена. Разведчики докладывают что все живы... И почему-то говорят - не садиться на поверхность.
- Точно с землей что-то...
Дейв откинулся в кресле и сверил свои ощущения с тем, что показывал Джонни.
- Они где-то на пике. Если ветер не усилится, можем добраться на репульсорах и снять их со скалы без посадки.
Пилот включил связь.
- Дейв - разведчикам, видим ваш корабль и запеленговали вас, идем к пику. Где можно осуществить посадку безопасно и что не так с землей?
От облегчения разведчик обложил его в три этажа.
- Хрен его знает, что там с этой землей, но при попытке взлететь шпарит молниями как...
Последовала еще одна витиеватая фраза.
- У подножия грот, мы в нем. Увидите арку на одиннадцать часов от транспорта, туда.
- Ожидайте.
Пилот выключил передачу и глянул на Карен.
- Интересно девки здесь пляшут, сесть - можно, взлететь - нельзя. На природный этот феномен мало похож, обычно электризация бьет всех без разбору еще на подлете.
Пилот снова обратился к Силе, на этот раз стараясь найти то, что ощутил с орбиты, но не сильно обратил внимание сейчас. На ту странную чужеродность, которая была чуждой как для людей, так и для Мегеры. Здесь,сблизи, ее было возможно найти и ощутить лучше - этим пилот и занялся, пытаясь понять, с чем имеет дело, где оно расположено... И не совпадают ли его возможности с тем, что описали разведчики - снова "соскакивая с корабля" точкой фокуса своего сознания и устремляясь по кругу, описывая возрастающие окружности вокруг "Плясуньи" и глядя во все глаза.
Чуждое было здесь. Именно там, где находились люди - где-то в глубинах пика. Оно знало о приближении корабля, и бдительно наблюдало за ним. Дейв ощутил внимание.
Карен только хмыкнула, высматривая ориентир, следя за расстоянием до штормовой стены, и ювелирно-точными импульсами двигателей подгоняя "Плясунью" к нужной точке. Ей некогда было думать над причинами происходящего.
Арка укрывалась в тени уступа, не зная, что она там есть, ее вполне можно было не заметить. Но контрабандистка не проглядела указанное место. Однако, едва "Плясунья" развернулась носом к гроту, Дейв ощутил нарастающее напряжение. Датчики зафиксировали всплеск атмосферного электропотенциала.
- За нами следят. - Отозвался пилот. - Что-то прямо в гроте, и чем больше мы подходим, тем больше его бесим.
Постучал пальцем по датчику.
- Потенциал растет. Надо остановиться и вызвать сюда разведчиков, после чего удирать. И нос от грота отвернуть.
- А ну-ка...
"Плясунья" развернула нос в сторону, зависнув на месте. Рост потенциала замедлился, потом остановился. Карен глянула на показания датчиков, тихо хмыкнула. И открыла аппарель. Корабль висел в полусотне метров от входа в грот, с открытым люком и спущенной аппарелью. Высоты вполне хватало, чтобы не касаться поверхности трапом.
- Что там снаружи, бесятся? Джонни, скомандуй им валить на борт.
- Сильно не бесятся, но следят очень пристально. - Отозвался пилот, концентрируясь на своих ощущениях и сопоставляя их с датчиками. - Вопрос, не взбесятся ли, когда выйдут разведчики. Почему-то их корабль решили не отпускать.
- Разведка, все на борт, - отозвался дроид, одновременно передавая означенные слова и по радиосвязи, и контролируя открытие аппарели и посадочного люка. - БЕГОМ!
Из проема арки выкатился зеленый клубок. Первым команду выполнил Джос. Он взлетел на аппарель, промчался дальше, тут же кинулся назад и запрыгал в проеме, истошно завывая и взвизгивая. Следом за ним побежали пятеро разведчиков. Трое без проблем преодолели разделяющее грот и "Плясунью" расстояние. Перед двоими в землю вонзился ослепительный клинок молнии, вынуждая их отпрянуть.
- Если кто-то имеет в кармане какие-то образцы местных пород, флоры, фауны или просто приглянувшийся красивый камень - рекомендую выкинуть. - Сообщил разведчикам пилот, снова погружаясь в Силу. Будь сущность тупым механизмом - внимания в Силе он бы не ощутил. Значит, это что-то было мыслящим. Значит, можно было хотя бы попытаться установить контакт...
Пилот потянулся сознанием в глубину грота к угрожающему вниманию существу, чем бы оно не являлось. Нащупать центр этого внимания и поприветствовать его, показывая через Силу то, что испытывал сам - спокойствие (весьма относительное, учитывая происходящее, но все же) и нежелание идти на конфликт.
"- Кто ты и почему удерживаешь наших?"
Остановленная так радикально двойка переглянулась. Один достал из подсумка контейнер, передал другому и сделал несколько осторожных шагов вперед. Потом побежал. Ничего не происходило. Второй шагнул за ним - и тут же повторился обстрел молниями.
- Минуту.
Разведчик повернулся и побежал в грот. Вскоре он вернулся, неизвестно кому демонстрируя пустые руки, осторожно пересек отмеченную подпалинами границу. И наконец присоединился к остальным на борту "Плясуньи". Это был Кел, внук Ильдико.
Дейв не получил ответа, но мог быть уверен, что его обращение было замечено и, вполне возможно, понято. Но не нуждалось в ответе, поскольку причина уже была устранена, и больше их тут никто не задерживал.
- Транспорт придётся оставить, - сокрушенно сказал Кел, заглядывая в кокпит. - Через бурю не пройдёт, сверху тоже не сможет. Высоко слишком.
- Карен, Джонни, как думаете, успеем хотя бы за черными ящиками и бортжурналом метнуться или ну их в бездну, и делаем ноги? - Поинтересовался у спутников пилот.
- На кой тебе сперся бортжурнал грузового спидера? - удивился Кел. - У нас все на деках и парсерах. Все, валим отсюда, пока этот хаттов муравейник не передумал.
Карен без разговоров закрыла аппарель и отвалила в сторону, на всякий случай почти демонстративно не поворачивая "Плясунью" носом к пику. Проверять, выдержит ли защита удар молнии, ей совершенно не хотелось. Корабль со всей возможной скоростью набирал высоту.
- Привычка. - Отозвался пилот. Похоже, что кризис миновал, и он позволил себе развалиться в кресле, хотя совсем откровенно внимания с датчиков и Силы не отпускал. - Что вы там такое нашли хотя бы?
- Ты не поверишь, - усмехнулся экс-оперативник. - Логово кристаллических муравьев.
- Верю. - Без малейших колебаний расстроил Кела Дейв. - Покажете потом хоть голо, как они выглядят и что из себя представляют, мне интересно. Если вам интересно - то нечто, обладающее сознанием и защищавшее этих муравьев находилось прямо в глубине грота. С языка зверюги, считай, вас сняли. Карен, тебя не затруднит провести "Плясунью" прямо над полюсом? Пока мы летели сюда, мне положение штормов показалось удивительно симметричным относительно него. Если облачность будет не сплошная - может быть, сможем разглядеть что-нибудь интересное на поверхности. А если штормы вдруг скиснут и кончатся - значит, муравьи их и вызвали. Придется расстроить всю экспедицию тем, что тушеных в соусе попок кристаллических муравьев нам тут не отведать.
- Кстати о тушеных попках, - оживился Кел, - пожрать найдется? Мы вторые сутки тут в салочки с молниями играем, не мешало бы подкрепиться.
- Автоповар сам найдешь, или за ручку отвести? - поинтересовалась Карен.
- Вы ж мои спасители...
Воодушевленный разведчик стремительно исчез за дверью. Кореллианка фыркнула и прибавила ходу. "Плясунья" покидала атмосферу, приближаясь к высоте подходящей для орбитального полета.
- Действительно симметричные, - оценила девушка открывшуюся картину.
- Оптику на максимум и пристально любуемся пейзажами в буквальном смысле этого слова. - Прокомментировал пилот. - Спустись чуть пониже, не до тропосферы, но насколько возможно, может, хоть что-нибудь разглядим.
Сам пилот снова обратился к Силе. Она была очень... Удобна и практична. Да, нужно было каждый раз уходить от мира сего, но результат не заставлял себя ждать и не подводил. Снова взгляд вовне корабля - и поиск... Странного. Того, что снова могло бы быть чуждо Мегере, но теперь - не в гроте с разведчиками, а над полюсом, на пересечении траекторий бурь. Должно же их порождать что-то???
Sotnik
База
Карен, Дейв и остальные

Отголосок в Силе был едва уловим на таком расстоянии. Он был слабее, чем в первый раз, когда Дейв его засек, и его местоположение не изменилось. Там, куда было направлено внимание набуанца, не чувствовалось вовсе ничего. Карен, изучавшей полярную область при помощи Джонни, повезло больше.
- У этих смерчей есть кое-что общее. В каждом глазе имеется одинокий пик.
- Могу поставить двухнедельную зарплату, что в каждом из этих пиков есть грот. - Отозвался пилот. - Я бы сравнил эту планету с живым организмом, который сейчас встретился с вмешательством бактерий или вирусов или что там может вмешаться и начал вырабатывать антитела в виде смерчей. Но то, что я ощутил в гроте с разведчиками, оно...
Пилот замялся, подбирая слова.
- Они тоже пришлые. Это не часть Мегеры, они такие же гости, как и мы. Разве что посильнее. С ними можно попытатся общаться через Силу, но это должен делать кто-то опытный. Возможно, они связаны с артефактами или Шепчущими. Такая мощь и такая точность воздействий... Малопредставимы для современного технологического развития. Вместе с тем, существо в гроте не убило разведчиков, а лишь дало нам понять, что и как делать... пусть и в весьма грубой форме. Значит, цели унитожить нас у них нет, можно попробовать договориться.
Не узрев ничего под собой, пилот направился своим вниманием к следующему по часовой стрелке пику, разыскивая там нечто похожее в Силе, что уже видел в гроте с разведчиками.
Пока Дейв развлекался с Силой и пояснениями о чуждости того, с чем столкнулись разведчики, Джонни, используя мощности корабля, предавался другому времяпровождению: он строил голографическую модель пространства внутри "глаза", шпиля и грота. Точнее той его части, что была видна с корабля. А заодно - вторым объектом была планета с картой смерчей и того странного течения.
Найти Дейву ничего не удалось. Возможно, активность проявлял только тот пик, на который наткнулись разведчики. А возможно, ему помешало то, что "Плясунья" устремилась по орбите к другому полюсу Мегеры. Карен пришла в голову одна мысль, и девушка решила проверить ее, не откладывая.
Пилот глянул на показания высоты и скорости, прикинул, нужно ли так гонять корабль ради того, что бы добраться до базы... Потом решил уточнить:
- Решила проверить, есть ли еще четыре урагана на другом конце планеты?
- Это было-бы логично, - отозвался Джонни и наконец выдал на проектор голограмму той местности, откуда были подобраны разведчики. - Похоже? Что мы здесь можем увидеть?
Пилот оценил получившуюся голокарту:
- Похоже. Увидеть же мы здесь можем некое логово супер-сущности, способной контролировать молнии и защищающей муравьев. Что означает, что или эта сущность - коллективный разум насекомых... Или нечто, для чего они являются чем-то вроде домашнего питомца или полезного инструмента.
- Некоторые места на возвышенностях очень похожи на дно реки, - заметила Карен. - Вот здесь... И здесь... По-моему, это как раз то струйное течение, в которое мы попали. Если оно оставило такие следы, значит, оно стабильное. И тогда у него может быть двойник в другом полушарии. Но направленный в обратную сторону...
Пока они разглядывали голограмму, на краю диска планеты показалось туманное пятно. Оно увеличивалось по мере приближения, и скоро можно было рассмотреть вихревую структуру. Такую же они уже видели на другом полюсе. А следом появились и остальные.
- Итак, на каждом полюсе по четыре мега-вихря, - подытожила Карен. - Простите, это уже требует изучения специалистами.
- Если эти вихри и струйные потоки существуют давно, значит, либо они являются природными... Либо та сущность, которую я ощутил на полюсе, сидит здесь очень давно. Намного более давно, чем может вообразить себе человек, чья жизнь не превышает сотни лет.
На навкомп Карен упали уже готовые рассчеты испульсов, тяг и манервов, следование которым должно было привести "Плясунью" на их на базу с минимальными затратами мото-часов и топлива.
- В любом случае, я хочу с ним пообщаться. - Неожиданно для самого себя подытожил пилот. - Нужно сверить данные, есть ли существенная климатическая эррозия рельефа на месте вихрей. Являются ли они постоянными, в период "выключения" которых попала разведка, или это - разовое средство защиты.
- Решите этот вопрос с полковником и мистером Томбора, - с этими словами Карен повернула "Плясунью" на курс к базе. Но сделала это так, чтобы Джонни мог зафиксировать и эту четверку полярных вихрей.
- Обязательно. - Отозвался пилот и расселся в кресле в менее напряженной позе. По большей части его работа здесь и сейчас была завершена, но полностью можно будет расслабиться только когда корабль осуществит посадку на базе и выгрузит разведчиков.
- Так, стоп... - Поймал себя на некотором несоответсвии обращений наемный пилот. - "Полковником и мистером"? - уточнил он у Карен.
- Полковник Дженаро и этот бледный господин с Умбары, - пояснила девушка. - Вроде они занимаются вопросами разведки и обустройства. А что?
- А, прости. Мне показалось, что "полковник" и "мистер" - это обращение к Томборе. Вот и удивился, чего это он един в двух лицах. - рассмеялся пилот.
- Бывает, - улыбнулась Карен. - Мне вот интересно, что они такое в пещере прихватили, из-за чего их не хотели выпускать.
- Логово или часть муравейника каких-то кристаллических муравьев. Что это за существа и чем они полезны твари в гроте - даже близко сказать не могу. Возможно, симбионты или просто союзники, возможно - инструмент. Возможно, что существо в гроте - и есть общий разум муравьев... Не скажу за ползающих, а у пчел он явно очень сильно развит. - Пилот пожал плечами. - Именно поэтому я и хочу слетать туда еще один раз и попробовать установить контакт. Боюсь, это единственный способ выяснить что-то на месте.
- Очень много насекомых, - задумчиво заметила Карен. - Это уже какой по счету вид? Из того, что я читала по информационным сводкам на Ботавуи, мастер Рао встретился с муравье-сверчками. Вы с магистром Дьячем - с пчелами. Мисс Нова упоминала пауков. А теперь мы наткнулись на муравьев. Кристаллических.
- И ни одного вида насекомых, которые были бы похожи на обычных. - Закончил ее мысль пилот. - Из чего не могу не задаться вопросом, а не являются ли они все плодом работы Индекса или Шепчущих... Либо кто-то из этой сладкой парочки может просто находить и подставлять под знакомство неизвестные нам виды. Хм. Может, создатели Идекса были инсектоидами?
- Интересная мысль... Я просто что подумала: насекомые одно из древнейших порождений эволюции. Они опередили нас на миллионы лет. И при всем этом разумных видов инсектоидов в галактике раз-два и обчелся. Не может быть, чтобы их так обидела природа... Создатели Индекса? - Карен немного отвлеклась от разговора, чтобы выйти на вектор снижения. - Знаешь, а это бы объяснило, почему в нем забрак рога сломит. Логика слишком нечеловеческая у тех, кто его создавал.
- Или слишком человеческая. Просто думать надо за все человечество, а не за одного индивида. - Дополнил мнение Карен Дейв и обновил на ее мониторе данные по погоде, облегчая посадку.

Совещание по результатам разведки и спасательной операции началось спустя два часа. Столько времени ушло на то, чтобы обследовать разведчиков, Карен и Дейва, изучить сделанные записи, и вызвать на базу Яри Хельви. Без третьего руководителя решили не начинать. Старый пилот ждать себя слишком долго не заставил, оставил свою группу обрабатывать промежуточные результаты и прилетел, как только мог быстро.
Наконец всех попросили собраться в зале для брифингов. Залом временно работал спортивный модуль. Туда перенесли голостол, легкие кресла, и плотный обед на всех присутствующих, включая маленькую пчелу.
Дейва звать дважды не пришлось. На собрание он явился одним из первых вместе с Рыжей, с которой проводил большую часть времени, присматривая за тем, что бы сводный отряд из высокотехнологичных дроидов и одной пчелы не поубивал друг друга по неосторожности или непониманию, и по мере сил пополнял словарь Джонни. По сути, за пределами каких-то экстренных ситуаций его работа в экспедиции пока что этим и ограничивалась.
- И снова здравствуйте. - Поприветствовал он присутсвующих здесь персон - кого-то действительно снова, а с кем-то и не виделся.
Ему ответили вразнобой, кто кивком, кто приветственным жестом. Тройка старших, тихо переговаривавшихся в стороне от стола, подошла к нему, когда сборы закончились.
- Мы собрались здесь, чтобы обсудить последние новости, - Яри обвел взглядом присутствующих. Начнем с разведки. Кел, что у вас там произошло?
Внук Ильдико внутренне встопорщился, но виду не показал, поднялся, подошел к проекции места происшествия, которую ему предоставили из записей Джонни.
- Мы тут искали выходы руд, - начал он. - Можно было бы совместить полезное с полезным - и сырье добыли, и полость под полигон создали... Сэр, - он смотрел на Дженаро, - я не совсем понимаю, почему я докладываю. Командует группой Лахтан.
- Вечно я забываю про ваши танцы с субординацией, - проворчал Яри. - Ладно, Лахтан так Лахтан, главное - объясните, что натворили.
Оперативник, волей судьбы оказавшийся командиром разведгруппы в не самом приятном месте галактики, в свою очередь пожал плечами и сменил Кела у голостола.
- Нас заинтересовал одиночный пик, - начал он. - Мы облетели его кругом, заметили нечто напоминающее арку. В природе такие формы встречаются редко, и почти всегда это результат деятельности какой-то формы жизни. Мы остановились, посадили транспорт, отправили звено разведчиков осмотреть объект.
Его доклад был скупым на детали. В основном перечисление - что сделали, что из этого вышло... Из доклада следовало, что арка оказалась проходом в грот правильной овальной формы. Никаких следов письменности или каменной резьбы они там не нашли, а потом увидели насекомых. Крупные муравьи с ярким кристаллом вместо брюшка, - Лахтан показал сделанный им набросок, - с мощными челюстями-жвалами, наводнили пещеру, чтобы тут же исчезнуть, куда именно - разведчики так и не поняли. Никаких проходов, трещин, тоннелей или хотя бы норок они найти не смогли. Но Кел успел поймать одного муравья.
- Просто накрыл контейнером, - пояснил Кел. - Руками хватать не рискнул, там такие жвалы...
Добытый образец он передал Лахтану. С этого и начались проблемы. Оставшиеся на борту транспорта сообщили, что снаружи очень быстро портится погода, поднимается сильный ветер, сопровождаемый туманом, видимость быстро стала нулевой, приборы начали врать. Поднять транспорт, чтобы слетать за подмогой, они не смогли - их чуть не перевернуло. Потом ветер утих, воздух очистился... И разведчики обнаружили, что находятся в центре постепенно расширяющейся воронки.
- Выйти из грота мы не могли, нас тут же начинало бомбить молниями, - подытожил Лахтан. - Тогда остальные собрали запасы еды и перебрались к нам. Когда воронка разошлась пошире, мы смогли пробиться на общий канал. Окно оказалось небольшим, потом слышимость снова сошла на нет, одни помехи. Два дня мы там торчали, прежде чем достучались до вас. Остальное вы знаете.
- Не все знают, - заметил Сент. - Дейв, твоя очередь.
Внешне на лице Дейв ничего не показал, но разведчикам посочувствовал. Два дня в ловушке без связи... Приятного мало.
- Крепко вас там прижало. - Сказал он наконец, поднимаясь и двигаясь к столу. - Итак, теперь "взгляд сверху". Экипажем "Плясуньи" во время операции было замечено четыре штормовых суперячейки вокруг полюса планеты, причем расположение и стадия формирования их были симметричными. Впоследствии еще один набор таких же ураганов был обнаружен нами и на противоположном полюсе. Исходя из этого, и учитывая способность к направлению молний, могу предположить, что ураганы имеют рукотворное происхождение. Возможно, система защиты. Когда мы подлетели к пещере, я уловил внимание, направленное на "Плясунью". В пещере, очевидно, была какая-то... мощная сущность. Точнее не смогу сказать. Возможно, это объединенный сверх-разум всех кристаллических муравьев либо что-то, что с ними контактирует и защищает. Все дальнейшее известно - выгрузили содержимое контейнера и смогли убраться восвояси.
- Простите, - вдруг подала голос Карен, - но я не совсем поняла... Группа двое суток не выходила на связь, и никто не забеспокоился?
- Я знал, что мои люди живы, - ответил ей Дженаро. - Кроме того, здесь мы стараемся без особой нужды не переговариваться. И контрольные сроки еще не вышли.
- Рекомендация: освободить для аварийных частот два раза в час, по пять минут. Станции в это время должны работать только на прием, - отозвался Джонни. - При текущем состоянии эфира, аварийные сообщения будут приниматься четче и яснее.
- Предложение хорошее. - Одобрил пилот. - Но вопрос здесь не только в эфире. Муравьи - и та сущность в гроте, если она - это не они - штука очень интересная. Топтать и ловить их явно не следует, это уже очевидно. Но, я думаю, можно попробовать установить с ними контакт. Я смог ощутить наличие сущености и простейшие эмоции, но на большее моей подготовки как одаренного не хватает. Есть нам смысл отправить туда отряд людей поопытнее или это задача далека от первостепенной важности? Эти существа представляют угрозу... Для нас. И могут представлять ее и не для нас, было бы неплохо если не заиметь их союзниками, то хотя бы разобраться, что можно и что нельзя.
- Идея здравая, - согласился Дженаро. - Но прямо сейчас лезть туда не стоит. Пусть успокоятся. Может быть, исчезнут эти вихри. Тогда можно будет отправить туда вторую группу. Обязательно с участием одаренного.
- Слетаю вторым одаренным номером. - Отозвался набуанец. - Какие планы на сейчас?
- Джонни сделал достаточно интересные записи. Думаю, их следует внимательно изучить, - вступил Винсент.
- Скорее, свел наблюдения воедино, - отозвался дроид и вывел голограмму планеты, расцветив в разные цвета северное и южное течение, по четыре вихря на каждом полюсе, и подсветив возвышенности, через которые проходили течения. - Прошу обратить внимание на возвышенности. Видна сильная эрозия, но не настолько сильная, как должна быть при существующей силе ветра. Это позволяет предполагать, что течение не постоянное, или - нарастает-убывает со временем.
Второй картинкой был грот с отверстием, откуда эвакуировали разведчиков.
Яри поднялся со своего места, прошелся вокруг голостола, разглядывая со всех сторон одинокий пик. Остановился, повернул голограмму, увеличил масштаб, потом уменьшил его.
- Провалиться мне на этом месте... Это же термитник.
- Я бы удивился, если бы муравьи построили улей. - Не упустил возможности пошутить Дейв. Сам он в ульях и муравейниках разбирался чуть лучше, чем вообще никак, искренне считая, что улей - это такая восково-бумажная серая сфера, висящая на дереве, а термитник или муравейник - собранный из всякого мусора холм в лесу. - Но если весь этот пик - один сплошной термитник... То мне странно, что те муравьи размером не с нашу Рыжую.
Пилот сел на место - до этого он привстал, что бы видеть голо получше - и привычно перевел для пчелы происходящее.
- Дейв, вопрос не по теме, - внезапно спросил дроид, когда пилот уселся на место. - А как у твоей подопечной с чтением? - и перевел вопрос для пчелы самостоятельно.
Пилот покосился на пчелу, пока Джонни жужжал и семафорил ей вопрос на понятном ей языке.
- Ну... Букварь с ауребешем я лично ей точно не показывал, подозреваю, что никак.
- Мы не умеем говорить молча, - сяжки опустились. - Я уже знаю, что вы рисуете знание. Мы тоже рисуем, но для другого. Не как вы. Мы рисуем, чтобы видеть больше, чем видно глазами. Но говорим звуком и движением.
- Следовательно, надо обучать письменному языку, или разрабатывать вокодер для трансляции баз данных, - подвел итог Джонни, и пояснил свою мысль. - В моей жизни, был похожий этап. Я очутился в мире, про который ничего не знаю, и с пустыми базами. Хорошо, хоть читать умел.
- Так-так-так, давай-ка чуть поподробнее, что там на счет видеть больше и что за рисование такое? - Живейшим образом заинтересовался озвученной пчелой темой пилот - так, что даже почти пропустил мимо ушей идею Джонни, лишь коротко кивнув ему в ответ на предложение.
Маленькая звейсс осмотрелась и в четыре лапки собрала перед собой все, до чего могла дотянуться. Деки, стилусы, графин с водой, пара стаканов... Передвигая их, она быстро скомпоновала вполне точную схему системы Мегеры. Дейв мог вспомнить, глядя на это, как Мух схожим образом выкладывал из камешков систему Взууна.
- Когда нельзя увидеть все глазами, мы рисуем, - пояснила Рыжая. - Вот так. Нельзя увидеть звезду и все земли вокруг нее, глядя из улья. Но можно нарисовать и так рассказать то, что нужно.
Затем она выбралась из-за стола на более свободное пространство и начала странный танец. Шаги, повороты, наклон головы и сяжек, движения жвал... Присутствующие не поняли бы ничего, если бы звейсс не давала пояснения: что означает расстояние, что - направление, что - количество найденного, что - число рабочих, которые нужны, чтобы собрать урожай...
Внезапно, шторки "бровей" на окулярах дроида затрепетали, словно крылья у бабочки, а сам Джонни склонил голову, и наложил на танец маленькой Королевы карту... На которой был и весь их полет над планетой, и было неожиданное продолжение: на карте были размечены деляны и было расписано - на какую деляну и сколько нужно рабочих. Вот только урожай он затруднился правильно интерпретировать.
- Я правильно понимаю, что это взгляд в будущее? - спросил он у пчелы и перевел свой вопрос для окружающих.
- Я Королева, - просто ответила звейсс. - Есть правила, по которым живет природа. Королева должна знать их, чтобы верно выбрать место для улья. Если она ошибется, ее рой умрет. Эти правила одни для всех земель и звезд. Я нашла подходящее место, теперь эти правила говорят мне, где будут места для полей.
- Так, стоп. Карту местности я понял, облетела - посмотрела - поля на один - пять - девять лет вперед распланировала. Информация о планетах в системе у тебя откуда? Работающей с корабельным навкомпом я тебя не видел. - Удивился в свою очередь Дейв, куда больше заинтересовавшийся несколькими стаканами, изображающими систему Мегеры, чем совокупной картой местности, изображенной пчелой и Джонни.
Недоумение пчелы было настолько явственным, что его поняли без перевода все присутствующие.
- Я знаю, где все это, - сказала после паузы маленькая звейсс. - Я так чувствую. А вы разве нет?
На этот раз чесать репу пришлось уже пилоту.
- Ну... Большинство - нет. Мы положения и количества планет в системе не чувствуем. Нам для этого нужна ситова куча разнообразной дорогостоящей техники или Сила. Ты же, похоже, владеешь ею на инстинктивном уровне... Или тебе не нужна даже она.
- Множество исследователей сходятся во мнении, что насекомые хорошо ориентируются в магнитном поле планеты, - проговорил Джонни, глядя на мохнатую звейсс. - У меня есть предположение, что она ориентируется не только в магнитном поле планеты, но и гравитационном поле системы. К сожалению, это предположение совершенно не отражает вопроса, как она увидела путь "Плясуньи" над планетой.
- Все было тут, - лапка в меховой опушке указала на голограмму.
Все это время задумчиво почесывающий подбородок Дейв произнес:
- Может, летать за штурвалом научим? Ты ж корабль без любых приборов где угодно проведешь.... Но это так, в рамках шутки. А если без шуток - может, именно ты сможешь установить контакт с муравьями?
- В качестве главного блюда на фуршете? - возразила Карен.
- Но нас-то они не сожрали, - напомнил Кел.
- Везение, совпадение. Вас было много. Она одна.
- Но образ мышления может понять быстрее и лучше нас, - напомнил Лахтан.
- Зачем "одна"? - Удивился в свою очередь Дейв. - Проводить некому? Если захочет полететь.
- Сильно поможет сопровождение, если там решат поджарить вас молниями? - вопрос Карен был риторическим. Но резонным.
- Значит, нужно сначала определиться с тем, хотим ли мы вообще пытаться установить контакт с муравьями, так как поджарить молниями они нас могут даже если мы прилетим исключительно гуманоидным составом. Хотя если Рыжая собирается здесь оставаться - познакомиться с муравьями придется в любом случае, вопрос только во времени - сейчас, или когда уже будет развитый улей.
Звейсс шевельнула усиками.
- Если эти ваши каменные рабочие не испортят улей, я могла бы оставить их на некоторое время, - предложила она. - Но если это действительно муравьи, они опасны.
- Учитывая, какое шоу они устроили для разведчиков, думаю, что они опасны настолько, что их лучше уважать и не беспокоить лишний раз. - Ответил Дейв. - Поэтому соваться к ним прямо сейчас действительно не стоит... Пока не будет хоть сколько-нибудь жизнеспособного улья.
Более дельных предложений не поступило, и совещание вскоре закончилось. Было решено переждать несколько дней, и потом предпринять попытку контакта. А пока все вернулись к прерванным занятиям.
+
Sotnik
Спустя два дня осторожные вылеты на "Плясунье" показали, что активность на полюсах сходит на нет. Струйные течения тоже заметно ослабли. Наутро третьего дня от инцидента Мегера вновь ничем не отличалась от той планеты, которую обнаружил Ксар по наводке Карен.
Руководство базы посовещалось и решило, что можно предпринять попытку контакта. Самый серьезный спор вызвал состав группы.
После получаса дебатов Карен и Джонни было поручено принять на борт Дейва, нети и пчелу, причем двоих последних на оном борту и оставить, во избежание. Выпускать только в случае успешного контакта - звейсс, или необходимости оказать помощь - нети. В качестве силовой поддержки группе контакта придавалась пара боевиков.
Дейв занял начавшее становиться привычным кресло второго пилота на "Плясунье". Большую часть времени на базе он, ощущая ответственность за пчелу, старался проводить с Рыжей, но возможностей полетать с Карен на "Плясунье" не упускал, совершенствуя как свои знания по устройству этого корабля, так и образ окружающей базу планеты. И просто, сит его побери, летая! Пилот он, в конце-концов, или кто?
- А муравьишки-то не особо отходчивые, только на третий день все улеглось. Как, татуинский крендель, моя бывшая, в понедельник обидел - раньше среды не подходи! - Пошутил тот, занимаясь привычной прокладкой курса и дополнением обычной индикации дополнительных данных для взлета и полета. Впрочем, кажется, по этому маршруту Карен могла лететь и вовсе чуть ли не без карты.
Ему не казалось. Карен вообще не заглядывала в карты, ей это было не нужно. Имея такого друга, как Джонни, про вспомогательные средства навигации можно было вообще забыть. Именно он сейчас вел "Плясунью". Карен изучала графики метеосводок и хмурилась.
- Если они могут за сутки взбаламутить атмосферу, я бы сказала, что среда - очень оптимистичный прогноз.
- На самом деле, к ней можно было подходить через час, достаточно было иметь в руках хорошее вино и какой-нибудь интересный сертификат на массаж или спа. Поэтому после очередного раза я подошел к ней с сертификатом на одиночное пешее эротическое. До сих пор из него не вернулась! - Посмеялся в ответ Дейв. - Единственный момент - муравьишки-то винца не пьют...
- Учту на будущее.
От Карен потянуло ощутимым в Силе холодком. Похоже было, что шутку и тон Дейва она не оценила. Или оценила не так, как хотелось бы ему. Тут же переключившись на приближающийся район высадки, благо он уже был в пределах видимости.
Дейва, впрочем это смутило мало. Он прекрасно знал ту девушку, на счет которой шутил тогда, и довольно неплохо отдавал себе отчет, с кем общается сейчас, так что на счет холодной встречи Карен его истории очень короткой любви голову себе не парил. Только отметку в ней поставил на счет Карен как пилота-профессионала. И переключил свое внимание на то же, что и она, выводя себе приближение района высадки и осматривая его в поисках признаков угрозы и удобного места для посадки сначала глазами, а потом Силой.
Для удобства пилотского состава, Джонни подсветил на карте подходящие места для посадки, возможные укрытия от непогоды и снабдил их промерами по высоте и неровностям ландшафта.
- Спасибо, Джонни. - Отозвался Дейв, когда на управлении высветилась дополнительная информация. Это позволило ему расслабиться в плане пилотажа и сконцентрироваться на Силе. Единственный Одаренный в кабине, он старался вспомнить все, чему его учили, собраться и погрузиться в Силу, выискивая в ней в первую очередь своего "собеседника" из прошлого визита. Пытаясь разобраться, встречают ли их вообще или не заметили... А если встречают - то очередной порцией напряженного внимания, неприкрытой агрессией... Или еще как-нибудь.
Все, что он смог уловить, это рассеянная настороженность - сложное сочетание внимания, ни на что не направленного, но готового отметить любое изменение, и расслабленной готовности действовать.
Пытаться утаить что-то здесь и сейчас было глупо и опасно как для экипажа в целом, так и для него лично. Да и вообще было против правил. Пилот вышел из транса, сохраняя остатки связи с Силой, что бы ощущать опасность и иметь возможность снова погрузиться в нее, и оповестил о своих наблюдениях Карен и Джонни:
- Нас встречают. Рассеянная настороженность и готовность действовать, но агрессии или враждебности не ощущаю. Неплохое начало для переговоров.
- Нельзя утверждать, пока не сядем в целости и сохранности, - заметила Карен, аккуратно нацеливаясь на ту же площадку, где стоял брошенный транспорт. - А потом еще и взлететь надо... И желательно без поджаренного зада.
- Учитывая возможности местных насекомых, поджаренного зада не будет. Будет хрустящая корочка по всей поверхности сразу. - Ответил Дейв. Впрочем, внешне он сохранял полное спокойствие, лишь слегка отшучиваясь и улыбаясь уголком губ.
- Карен, сажай нас аппарелью к пещере. Корабль держи в готовности к "взлету сразу". - Продолжил речь пилот. - Джонни, Карен, на время операции остаетесь на корабле, задача - быть в готовности и вытащить нас от сюда, если что. Рыжая! Пока тоже остаешься здесь. Позову - подойдешь, будем знакомиться. Если будем. Без приказа корабль не покидать!
После этого Дейв включил общую связь, что бы его слышал каждый из экипажа.
- Экипаж! Это Дейв. Карен и Джонни вытащат нас, если что. Они в кабине и держат нас готовыми к взлету. Рыжая остается на корабле до команды на выход. Боевики выходят из корабля вместе со мной и остаются у рампы. Боевая задача - отслеживать обстановку, прикрывать по мере необходимости, контролировать состояние корабля снаружи. Если кто-то полезет внутрь или на корпус - сообщать. Первыми огня не открывать! Только по приказу или ответный. Я пойду общаться, Риф со мной. Наша задача сейчас - договариваться, лишнего шума не наводим, ведем себя спокойно. Если передаю по комму "код жёлтый" - все бегом на корабль и взлетаем по сбору экипажа. Как поняли?
Следом он положил руку на плечо основного пилота.
- Карен, если даю "код красный" - взлетай сразу.
Пока экипаж переваривал информацию и выдавал ответы, пилот на один из боковых экранов вывел камеру наблюдения и навел ее с большим приближением на оставшийся в зоне операции транспорт, пытаясь разобрать, в каком он состоянии и можно ли его уволочь с операции силами боевиков, если все пройдет гладко и им не придется удирать, поджав хвосты.
- То есть оставить вас тут и взлетать? - озадаченно переспросила Карен. - Лааадно...
Что-то в интонациях, с которыми прозвучало последнее слово, заставляло думать, что приказ она выполнит. Но результат будет... неожиданным.
Будь на месте Дейва кто-то более опытный, матерый или просто более приверженный субординации - возможно, он бы потребовал от Карен "взлетать и убираться", дабы та не чудила лишнего. Но Дейв, несмотря на военное прошлое (или благодаря ему) предпочел более деликатный подход, выразившийся в молчаливом доверии.
Боевики и нети прогудели что-то согласительное, и продвинулись к выходу из кают-компании. Но если боевики были одеты в броню скаута, и носили с собой вооружение, то нети обходился своими силами, и только лишь модифицировал свое тело.
Та же причина, что не позволила Дейву одернуть Карен, позволяла ему так же спокойно относиться к изменениям в теле Рифа. Без зависти (смысл завидовать, если ты так никогда не сможешь?) и непонимания (смысл отказываться и оставлять его, если он может больше?). Имперское командование и близко бы не подпустило Рифа к любой боевой операции, да и вообще к службе или работе. Благо, компания Ньютона была не Империей.
Проконтролировав посадку, он нахлобучил на голову шлем и вышел в кают компанию, следом проходя на выход.
- Риф, я попытаюсь договориться с ними с помощью Силы. Ты стоишь рядом, если посчитаешь полезным - даешь советы и направляешь меня.
Бронированный палец ткнул кнопку и аппарель начала опускаться, давая команде высадки возможность выдвинуться. Пилот, снова концентрируясь на Силе, медленно вышел с борта корабля, давая проход остальным.
Их заметили. Зев грота остался неизменным, небо было чистым, полярный ветер - холодным, но не пытающимся сдуть с костей всю плоть, в сухую промороженную землю не вонзались молнии. Но Дейв отчетливо чувствовал - их видят. Однако никакой реакции пока не последовало.
Трансформация нети завершилась, и теперь рядом Дейвом стоял... Монстр. Гибкое тело, покрытое прочной корой, четыре конечности, явно не для красоты "украшенные" длинными серповидными когтями. Вытянутая морда неведомой ящерицы, с наростами сверху и снизу, превращающими морду диковинного зверя в своеобразный крестообразный инструмент. И длинный хвост. Начинающийся от затылка диковинной головы, покрытый короткими шипами, и нашлепками из коры. И оканчивающийся длинным копьевидным наконечником.
- Понял, - невозмутимо ответил Риф.
- Надеюсь, нам вся эта красота не потребуется. - Отозвался пилот. Нети в ТАКОМ облике был, мягко говоря, жутковат, но пилот уже познакомился с ним и имел все поводы не бояться, доверяя. Оставалось надеяться, что муравьи тоже не робкого десятка. - Держись чуть сзади, на пару шагов.
С этими словами пилот неторопливо двинулся вперед, преодолевая половину расстояния до грота и концентрируясь на Силе. Вряд ли мед и грибы пчелы помогут ему общаться с муравьями, но вот всепроникающая энергия Жизни - вполне может.
Как именно нужно общаться, он себе представлял весьма смутно. Оставалось надеяться только на то, что и муравьи вряд ли представляют себе, что из себя представляет и как вести переговоры со странным существом, которое ухитряется не падать, опираясь всего на две ноги и летает по небу в железной неживой птице.
Преодолев "вежливую" с его точки зрения половину расстояния до входа в грот, Дейв, уже сконцентрировавшись на Силе, нащупал в ней нети, корабль, боевиков и экипаж, оставшийся на борту, а следом - следившую за ней сущность. Чуть поправил несколько показавшихся неправильными узоров, что бы успокоить лишние течения и пригасить нервнозность, и обратился к сущности, устанавливая контакт и приоткрываясь перед ней. "В эфир", если можно было так выразиться в отношении Силы, он показал умеренное любопытство, внимание и... Готовность. К чему именно? Это могла быть сделка. Или дружба. Или защита... Но это потом. Сейчас набуанец просто призывал муравьиную королеву - если таковая вообще была - к мирным переговорам.
Ничего не изменилось - все то же ожидание в Силе, все та же неподвижность в проеме входа в пещеру. Притихший было ветер порывом разметал сухой крупчатый снег, бросил горсть снежной крупы в лицо человеку и снова улегся.
Пилот воспринял снег спокойно. Действительно, чего бы ему волноваться из-за снежной пороши, если он в доспехах? Только голову наклонил сначала в одну сторону, потом в другую. Потом там же неторопливо двинулся внутрь, надеясь, что "холодный" прием был не намеком, а случайным порывом ветром, не означающим, что ему пора домой. Так же, как и до этого, пилот воспринимал окружающее через все органы чувств, работающие в доспехах, и Силу, продолжая попытки установить контакт с сущностью муравьев.
"- Мы пришли с миром. Мы хотим общаться и установить границы, что бы не мешать друг другу. Помогите нам."
Боевики проводили его взглядами и остались прикрывать пространство от "Плясуньи" до скалы, нети двинулся следом.
Внутри было тихо, темно, и пусто. Никаких признаков движения не наблюдалось.
Приблизившийся к гроту пилот остановился. Слишком пусто. Слишком тихо. Куда больше смахивало на засаду, чем на приглашение зайти попить чаю. Пчелы встретили его без его приглашения. Муравьи предпочли противположную тактику и попрятались по щелям.
Дейв стоял прямо перед началом грота. Еще несколько шагов вперед - и над ним окажется скальное основание. Пока же - только небо и свежий воздух. Не в полной мере понимая, что происходит и чего хотят эти насекомые, он остановился и погрузился в Силу полностью, выбирая из калейдоскопа окружающих его вихрей энергии те, что могли относиться к делу. Трогая нити и слушая их отзыв, распространяя свое сознание все шире и шире внутрь грота, он искал хозяина.
Где он? Что он? Чего он хочет?
Пилот был спокоен. Удивительно спокоен для человека, договаривающегося с существами, способными испепелить их отряд. Ответ был прост. Закон больших чисел, подразумевавший, что вероятность негативного происшествия является околонулевой, и что-то среднее между фатализмом и холодной сосредоточенностью. Справится - ок. Не справится... Что ж, молнии там такие, что и боли не почувствует. Смысл волноваться?
- Может, мне вперед пойти? - поинтересовался нети, когда через несколько минут ничего не изменилось.
- Спасибо. - Отозвался Дейв. - Я справлюсь, будь рядом.
Не придумав ничего лучшего (вроде создания доппельгангера, ментального контакта со всей планетой или ковровой бомбардровки), чем последовать совету дерева, пилот неспешно двинулся вперед, вглубь грота. Туда, где прятались разведчики. Туда, где был пойман один из муравьев. Где его ожидала кажущаяся такой безопасной пустота...
Никакой угрозы Дейв не увидел и не ощутил. Грот действительно был пуст. Можно было различить слабые следы присутствия заблокированной группы, но не более.
- Ушли что ли? - Удивился пилот. - Быть не может.
Покрутив головой, он снова нацелился на Силу. Прибывая сюда, он совершенно четко ощущал внимание со стороны. Чувствовал эту сущность, знал, с кем наладить контакт. Куда они могли пропасть?
Пилот распределил свое внимание по пещере, а потом и дальше - по щелям, норкам, уголкам, проломам и трещинам, пытаясь снова нащупать ту сущность, тот сверхразум, с которым он уже контактировал. Найти путь к нему - физический или ментальный. Или хотя бы понять, что здесь им ловить действительно нечего. Но если так - то чье-же видение он ощущал на подлете?
Наконец он скорее уловил, чем увидел, слабое движение. Из трещины в стене выбрался муравей. Один. И торопливо побежал через грот к противоположной стене.
- Что-то мне это напоминает... - Пробормотал пилот, испытывая эффект дежавю. Где и когда еще он мог встретиться в пещере с муравьями, он решительно не помнил, но ощущение его не спрашивало. Все, что ему оставалось - это приблизиться ближе к бегущему муравью, следуя за ним и наблюдая, рукой осаживая Рифа, что бы не ломанулся вперед, и продолжая наблюдать все через Силу. Через нее же можно было обратиться и к самому муравьишке. Не как к мелкому насекомому, которому можно раздавить ботинком, а как к равному. Как к представителю могучей расы.
"- Я хочу поговорить."
Если менталитет муравьев действительно сливается в сверхразум, то нет разницы, общаться ли с одним рабочи муравьем или со всем муравейником.
Муравей не остановился. Промчался через грот и скрылся в стене. Но через несколько секунд выскочил другой, и забег повторился. Однако на призывы в Силе он тоже не реагировал.
Пилот проследил за муравьем глазами и Силой, что бы понять, что именно он делает. Что-то носит? Или просто бегает по своим делаем? После чего обратился к Рифу.
- Док. - Сказал он шутливым тоном. - Меня игнорируют.
Как только прозвучал голос, муравей остановился и привстал, подняв передние лапки и шевеля усиками. Он словно прислушивался.
- Или нет... - Пробормотал пилот. После чего быстро снял шлем - движение было уже привычным, особенно после посещения Взууна, и продолжил, уже обращаясь к муравью.
- Меня зовут Дейв. Я ищу старшего. Ты можешь помочь мне?
Еще несколько взмахов усиками и лапками, и муравей развернулся, чтобы припустить назад, туда, откуда прибежал.
- За главным побежал. - Озвучил свои надежды Рифу Дейв, оставаясь посреди грота без шлема, но в полной боевой готовности и ожидая, куда денется муравей и что будет после этого.
Муравей исчез в трещине. Некоторое время ничего не происходило, потом в Силе что-то отозвалось. Бездеятельная готовность сменилась действием - что-то происходило. Одновременно у Дейва возникло смутное беспокойство... Но в этот момент пол, на котором они с Рифом стояли, дрогнул и начал расходиться в стороны, открывая проход. А оттуда показались те, кого вполне можно было бы назвать главными. Хотя бы по размеру...
Голова и грудь шестерки муравьев, размером с крупную собаку, были покрыты прочной броней. Брюшком служил продолговатый кристалл, пульсирующий рубиновым свечением. Муравьи остановились на краю прохода, приняв почти вертикальную позу.
Пилот интутитивно отшатнулся, но после этого встал ровно, встречая делегацию. Никак иначе целую группу особых - поистине гигантских - муравьев было не назвать. Муравьи тянулись вверх, видимо, показывая свой рост и оказываясь почти ростом с Дейва. Тот в ответ просто стоял ровно, отслеживая все изменения в Силе и ею же стараясь распознать намерения муравьев и их жестикуляцию.
- Меня зовут Дейв. Я хочу договориться с вами. - Повторил он свое приветствие. - Я хочу узнать вас и дать вам знание о нас, что бы мы могли помогать друг другу.
Муравьи шевелили усиками, двигали челюстями и лапками, но Дейв ощущал, что их внимание направлено по большей части не на него. Чем-то их очень взволновал спутник пилота...
- Тревога! - стегнул по нервам возглас снаружи. - Вампы!
- Какие еще, к ситам, вампы, мы что, на Хоте? - Удивился пилот. Потом удивился еще раз, потому что ухитрился ни разу не выматериться за всю фразу. Естественно, все пошло кувырком - нети явно нервировал муравьев, а на корабль началось нападение (хотя не факт). - Риф, отходим к кораблю.
Пилот сконцентрировался на Силе, пытаясь разобраться в происходящем и с ее помощью. Основных вопросов перед ним сейчас стояло два. Первый - действительно ли Риф казался муравьям страшным и нервировал их или же это была взволнованность иного рода, без потенциальной агрессии. Второй - связь между муравьями и вампами. Пилот бы не удивился, если бы на этой дикой планете со всеми этими дикими артефактными разборками белые пушистики окажутся союзниками муравьев и попытка подстрелить парочку кончится катастрофой.
Два вопроса оказались на деле одним. Снаружи приближалось нечто очень крупное. И не одно. То смутное беспокойство, которое испытывал Дейв, получило реальное обоснование. Двигались существа, принятые бойцами за вамп, очень быстро. В тепловом спектре почти не воспринимались, о чем Дейву тут же сообщили. Этим, возможно, объяснялось, почему они так близко подошли незамеченными. Снаружи потянуло запахом озона, муравьи заволновались еще больше, и...
Попрятались за Рифа. Потому что проходы закрылись. Один - прочным камнем, второй - угрожающей тенью, заслонившей солнце.
- Ионизация воздуха возрастает, но молний нет, - проговорил Джонни, повторяя свои слова еще и через комлинк, для тех, кто был внутри грота. - Карен, взлет на высоту трех их ростов. Не стрелять. Что-то здесь странное.
- Три роста на двух или на четырех? - уточнила Карен, но взлет начала не дожидаясь ответа. И не задерживаясь, чтобы уточнить, сообразили ли боевики запрыгнуть на борт, едва изменился звук работы двигателей.
- Держи полсотни и не ошибешься, - отозвался дроид и крутанулся на своих гусеницах. - Я в шлюз.
Запрыгнуть на взлетающий корабль, боевикам, облаченным в броню с репульсорным ранцем, труда не составило. Они и встретились дроиду у рампы, укрывшись за бортами, и взяв на прицел створ входного люка. А Джонни тем временем, зафиксировавшись в проеме с помощью страховочного ремня подбирал режимы для стрельбы.
Карен так и сделала - "Плясунья" взмыла на две с половиной сотни метров над поверхностью. Сверху хорошо были видны транспорт, цепочки следов к пещере, и стремительно приближающиеся масивные, но удивительно быстрые и ловкие существа, одно из которых уже заглядывало в проем арки. Их было около десятка, четверо больших и несколько поменьше.
Пока Карен поднимала корабль, дроид не спеша подгонял мощность залпа из встроенной лучевой пушки по одному ему известному критерию. Впрочем, там не было ничего сверхсекретного. Как он и говорил - ему очень не нравилась концентрация ионизации воздуха - и отсутствие грозы. Местные жители явно знали что-то о нападающих неизвестное остальным. И если его подозрения были верны...
- Открываю огонь по существу заглядывающему в грот. Мощность - что бы шерсть опалило, - доложил он и вслух, для боевиков, и по радиосвязи - для остальных.
И тут же ослепительно-оранжевая спица с его правого плеча, на долю мгновения коснулась того, кого боевики окрестили "вампой".
Там, где луч упал на ослепительно-белый мех, не осталось ни следа от выстрела.
- Ни следа, - прокомментировал попадание дроид. - Энергооружие не применять ни при каких условиях. Кинетическое, вибро и гранаты: фрагментационные и глоп.
Пока он говорил все это, манипулятор заряжал в метатель несколько глоп-гранат.
- Дейв. Риф, все поняли?
- Как будто у Рифа бластер есть. - Отозвался Дейв.
Sotnik
- Явно не союзники... - Оценил реакцию муравьев Дейв и давно доведенным до автоматизма движением нахлобучил шлем на голову и взяв оружие наизготовку.
- Боевикам быстро на борт! Карен - взлетай. - Продублировал уже со своей стороны приказ дроида Дейв.
Несколько переключений разных режимов визора. Пилот знал две основных возможности к образованию озона в природе - это молнии и жесткий ультрафиолет. Молний он не наблюдал, остался ультрафиолет либо менее хорошо известные ему методы, которыми как нельзя кстати занялся Джонни.
Зрение в ультрафиолетовом диапазоне показало две интересных вещи. Первая - монстр на входе пестрел массой ярких точек. Очевидно, выходы каких-то его органов на шкуру или мелкие паразиты-симбионты или мало ли кто еще. Вторая - на стенах оказались невидимые в обычном диапазоне знаки...
Запомнив оба факта и ситыхнувшись про себя - вот шляпа нерасторопная, не догадался сделать это сразу! - пилот кивнул нети.
- Идеи, Риф?
Стрелять он действительно не торопился, как и советовал Джонни, но был в полной боевой готовности и концентрации на Силе. Было большое желание просто зарядить в проход пару глоп-гранат и отрезать себя от мира... Но тогда получилось бы, что он просто перекладывает решение вопроса с тварями на хрупкие плечи Карен, лишая себя возможности хотя бы попытаться помочь наружной группе и потом лишь принимая факт - столько-то успехов, столько-то потерь. Пусть она и была верхом на "Плясунье", что в обычном бою с какими-нибудь вампами на Хоте стало бы решающим преимуществом, здесь был не Хот...
- Они не спешат задействовать свои молнии, и в то же время воспринимают меня как защитника, - прозвучал ровный ответ нети. - Следовательно, готовь глоп-гранаты, и не спеши пользоваться энергооружием.
Как вытекает такое следствие из озвученных фактов, он пояснять не спешил, так же оставив без пояснений и тайну собственной формы. Зато поднялся на задние конечности, став гораздо выше "ростом" и перетек в боевую стойку, сразу став похожим на гротескно-карикатурный шарж на боксера.
Убрать оружие было непросто. Такая привычная тяжесть холодного смертоносного металла, знакомые обводы и отличное понимание внутреннего устройства, прицелов, механизмов - больше, чем оружие, Дейв любил только корабли. Но из всего выходило, что нети сориентировался в ситуации быстрее него - и сейчас ситуация была такая, что старая, добрая и привычная бластерная винтовка была не к месту. Возможно, к месту оказался бы дизраптор, хотя не факт. Скорее всего, отлично сработала бы пулевая винтовка...
Ни того, ни другого у команды не было.
Был только чудовищный нети - помесь боевого робота с мясорубкой, стайка муравьев с молниями, но без молний(кстати, не зря нети с собой взял, хоть это и нарушило первоначальный план, шестиногим он явно понравился), и - да - те самые две глоп-гранаты, которые ему стоило держать на готове. Плюсом отряд снаружи грота.
Пилот сместился чуть ближе к стене, выжидая и концентируясь все больше на Силе, что бы уловить опасность и приготовиться к ускорению, если оно потребуется. И вместе с этим - потянувшись вперед, к перекрывшему проход монстру. Его намерения казались вполне очевидными, но всепроникающая энергия жизни могла вычленить детали...
Гулкий выдох гиганта ударил в проход, сметая скопившиеся у входа сухие снежинки. Датчики брони отметили растущую ионизацию, Риф почувствовал, что запах озона становится сильнее. Муравьи за его спиной помедлили и двинулись вперед, выстраиваясь по дуге перед нети.
Сила донесла до Дейва голод. Не тот, который может испытывать хищник, несколько дней не получавший добычи. Этот голод гнездился в самых глубинах инстинктов. С таким голодом стада или стаи снимаются с завоеванных территорий и движутся навстречу ветру, когда он доносит до них запах вожделенного элемента, без которого они хиреют и чахнут... Несколько дней назад ветер принес им запах, которого они так долго, поколениями ждали - и тут же, не медля ни секунды, эта стая покинула более теплые земли и повернула на север. Туда, где пробудилось столь желанное, столь необходимое...
Внутрь попасть взрослый пришелец не мог, не позволяли габариты. Но детеныши - могли, и они были уже близко, совсем близко... А от маленьких наездников это гнездо не спасет никакая защита...
Сложив два и два, пилот получил ответ на свой вопрос.
- Я просканировал этих существ Силой. - Сообщил он по комму команде. - Они мигрировали сюда, потому что несколько дней назад ощутили здесь еду. Похоже, их привлекает энергия и они собирались подкрепиться молниями. Или...
Догадка пришла неожиданно и полностью похоронила под собой напрашивающееся сотрудничество между "вампами" и муравьями как парой видов, один из которых может генерировать еду, а второй - потреблять и генерировать в ответ что-то иное.
- Или тем, из чего их создают муравьи.
Пилот лихорадочно искал способы решения проблемы. Нети был могуч, но вряд ли он в одиночку сможет расправиться с целым выводком "вамп". Тем более, что это они сейчас любопытно засовывают свои морды в грот, а когда по какому-то из детенышей пройдутся лезвия Рифа - разговор начнется совсем другой. Была бы на "Плясунье" хотя бы одна автоматическая пушка вместо бластеров - можно было бы забаррикадировать проход глопом и просто ждать, пока Карен расстреляет их по одному. Но увы, единственное, что было у Дейва и остальных боевиков из оружия, способного повредить тварям - это ножи. Соваться с ножиком на тварь весом в пяток тонн Дейв, скажем прямо, желания не испытывал ни малейшего.
- Не вижу способов пустить их на фарш или испугать без избыточного риска для команды с нашим оружием. Джонни, как думаешь, сможем использовать транспорт как приманку что бы они потащились за ним?
- Есть такой способ, - лишенным чувств голосом отозвался нети. Он снова перетек в другое положение, теперь приняв стойку "на четвереньках", и аккуратно перешагнул через окружающих его муравьев. - Когда я был всего лишь ростком, я видел таких зверей. Кое что, отпечаталось в моей памяти навечно. Охраняй муравьев от мелких тварей.
С этими словами, нети вылетел из грота, успев полоснуть поперек живота, тварь, что заглядывала в грот.
Уловив движение нети, сверху раздался характерный глухой "чпок" - и на месте дальнего зверя вспух сугроб из глопа.
- Ну, тоже метод. - Не стал мешать нети наемник. Благо, на своих клино-щупальцах он передвигался не просто быстро, а очень быстро и явно представлял из себя очень плохую мишень. Зато очень хорошего игрока в салки.
Окончательно закинув бластер за спину - толку от него, если это для зверей вместо батарейки? - наемник вышел вперед, вставая перед муравьями и только отставляя руки в стороны, жестом показывая, что пытаться опередить его совершенно не нужно. Что ж, в его распоряжении были доспехи, нож, репульсор, гранаты, Сила... И надежда, что детеныши не станут ломиться сюда всей толпой и сразу, а решат для начала проверить своих родителей.
- Карен, Риф пошел вперед, проконтролируй. - Предупредил он их основного пилота.
- Рифа наблюдаю, осуществляю прикрытие, - отозвался дроид, после чего послышался еще один характерный глухой "чпок", перемежающийся не менее характерными звонкими щелчками.
Вспух второй холм глопа, и конечности нескольких "вамп" подломились: дроид не любил убивать.
Не меньше не любил убивать и нети, что буйствовал сейчас на поле боя.
Вот только, не пришлось бы об этом пожалеть остальным членам команды.
Выстрел не принес видимых результатов.
Появление на поле боя древомонстра вызвало ажиотаж. Крупные особи, включая раненого первым вожака, бросились на противника, мелкие - заметались в поисках укрытия. Таковым сочли транспорт, в который кинулись прятаться, и арку грота - туда припустили те, кто не влез в транспорт. Глоп шевелился, похоже было, что на такую махину пена не была рассчитана. Со всех пришельцев потекли искры, они устремились к пещере, и когда первые достигли входа, Дейв смог разглядеть что это блохи. Очень крупные, с орех размером, но для стрельбы по ним вряд ли подходило обычное оружие. Слишком подвижная цель...
Муравьи выставили кристаллические брюшки вперед, и по блохам ударили пульсирующие вспышки. Отчаянная попытка, не принесшая особого результата - сверкающие прозрачные насекомые поглощали разряды.
В общем и целом, Дейв был солидарен как с нети, так и с дроидом в том плане, что бы избегать убийств. Да, скотобойни и бифштексы никто не отменял, он совершенно не был оголтелым вегетарианцем... Но это была промышленность. А здесь были дикие звери - семья. Которые не факт, что были неразумными... Впрочем, "выживает сильнейший". Мораль или не мораль, помирать он не собирался.
Пилот для пущей ясности включил ультрафиолетовый режим на визоре. Теперь блохи буквально светились перед ним яркими точками, а не размазывались по земле непонятным маревом.
- Джонни, со зверей ссыпалась куча насекомых, сами звери теперь чистые. Насекомые впитывают выстрелы. Попробуй бахнуть по кому-то из зверей из бластера, может, за впитывание отвечали эти блохи!
Сам же пилот, перебрав в уме еще раз все имеющиеся у него возможности к уничтожению или сопротивлению данным противникам, выбрал Силу, волну которой направил в наступающих противников, что бы отбросить испугать их, следом за чем начал подготовку в плохо знакомой ему технике. Каким бы железнояйцевым крутым наймитом он себя не ощущал, но это была маска. В душе же у него были и страх, и злость, и иные эмоции. Достаточно было вычленить нужные, сконцентрировать... И спроецировать на противника, не давая ему ощутить, что это - его личные, наемника, эмоции. Страх, нежелание умирать, желание закрыться и сбежать от сюда куда подальше... Вот что легко могли ощутить как блохи, так и детишки монструозного семейства.
"Вампы" были не настолько умны, чтобы на них мог подействовать обман разума, а достучаться до их инстинктов Дейв не мог - слишком сильным был инстинкт, приведший их сюда. Блох вымело на пару десятков метров, гиганты только притормозили, но наступление тут же возобновилось.
Один из имеющихся способов противодействия противнику оказался малоэффективен. Он мог бы пустить еще несколько "волн" Силы, но это было не слишком эффективно против "детей", да и "блохи" тоже не испугались и быстро кинулись в атаку опять. Хорошо...
Для второго "ответа" противнику пилот решил использовать смесь Силы и глоп-гранаты. Дождавшись, когда "блохи" окажутся в зоне поражения и нагонят "молодняк", сконцентрировавшийся на Силе Дейв метнул вперед гранату, а следом - очередное воздействие Силой, направляя взрыв глопа вперед и в стороны. Словно скалкой, он ударом Силы на грани своих сил не позволил глопу вспухнуть горкой, а всадил его в землю, покрывая им пол пещеры толстым слоем, но не перекрывая выход для себя и муравьев.
Быстро твердеющая пена залила каменный пол перед выходом, выплеснулась наружу, хороня под собой блох и вынуждая отпрянуть белых гигантов.
- Пещера пока в безопасности. - Сообщил пилот в коммуникатор. Его план удался, а сил, и, что более важно, Силы, оказалось достаточно для совершения задуманного. Пока что этого было достаточно. Пока пена застывала, он занял выжидательную позицию, позволяя Рифу, Карен и прочим действовать самостоятельно и не сомневаясь в их способностях. Их тылы в виде грота с муравьями пока что были защищены, через пару минут все может измениться, но сейчас об этом можно не волноваться.
Следом за гранатой по детенышам "прилетел" еще один удар, на этот раз - через Силу. Пусть первая попытка впечатлить их страхом и оказалась неудачной, пилот не оставлял надежд на то, то сможет хоть как-то "убедить" противников тихо слиться. И сейчас, когда старшие были заняты Рифом, а младшие - отпугнуты от пещеры глопом, пилот снова нащупал их сознание в Силе и показал им...
Дико липкая, быстро твердеющая пена, из которой невозможно вырваться ни пока она мягкая, ни когда она затвердела. Страх, темнота, давление, удушье и беспомощность. Из нее нельзя вырваться - и никто не придет на помощь...
Невозможно было победить многовековой голод. Но можно было воззвать к не менее многовековому инстинкту самосохранения. Они столкнулись с необычным, неизведанным и страшным врагом. И могли рисковать, сражаясь и теряя как бесценный молодняк, так и опытных старших...
Или уйти. Бескровно, тихо, выживать как выживали до этого, бороться с тем, что было им привычно, а не с этим ураганом клинков, летающей металлической птицей и ужасом из пещеры.
Управление инстинктами неразумных существ снова окончилось полным провалом.
Во влиянии на разум неразумных Сила оказалась беспомощной. Смешно - какого-нибудь штурмовика Дейв, пожалуй, уже смог бы обмануть уловкой Силы, а вот "вампу" - не получалось. Чем тупее - тем меньше уязвимостей... Правило старое, но работало отлично.
Прикинув время - глоп уже должен был схватиться и превратиться из липкой пены в твердый материал - он вылетел из грота на собственном реактивном ранце и приземлился на краю глоповой "лепешки", которую сделал с помощью гранаты и Силы. Короткая концентрация и воображаемый кулак залетел прямо в голову одного из "мелких" (называть их про себя "малышами" Дейву отчаянно не хотелось) - это было самым простым способом нанести сильный удар Силой. Что-то уже более мощное, чем простой телекинез, но еще не дотягивающее до полноценного кинетита. Следом - вспышка скорости. В левой руке оказался боевой нож и с ним пилот подлетел к одному из мелких, нанося несколько быстрых широких ударов, что бы вспороть толстую шкуру и пустить ему кровь, и тут же отступая, перелетая к следующему, приземляясь с перекатом, что бы не оказаться под очевидным ударом-встречей и еще несколько широких, размашистых ударов с аккуратным и быстрым отступлением. Наверное, примерно так же действовал и Риф с той разницей, что он сам по себе был куда быстрее и мощнее Дейва.
Со стороны входа в грот сверкнуло, и в зверя, которого только что пытался оглушить Дейв, влетели несколько рубиново-красных вспышек. Лишенные защиты "блох" участки шкуры задымились, потом взорвались, оставляя глубокие раны...
Вой услышали даже на "Плясунье".
Не оказался исключением и Риф, услышавший вой. Сложить два и два труда тоже не составило. Рубиново-красный цвет вспышек, не выдавало ни одно из известных ему вооружений. Зато - цвет прекрасно коррелировался с давешними муравьями. И если последние тянули на коллективный разум, то в псевдовампах такового не ощущалось. Развивая мысль дальше, можно было сказать, что они не отступят, пока не полягут все.
- Джонни, - послышался голос нети в комлинке. - Стреляй по головам. Повторяю, стреляй по головам. Они полностью лишены разума.
... И полностью изменил собственную тактику...
До того, он пользовался только конечностями, используя устрашающего размера когти на них. Сейчас, еще и пустил в дело "хвост", расщепившийся на четыре щупальца, увенчанных устрашающими ятаганами на концах.
Придержав двумя щупальцами "руки" псевдовампы, он рубанул двумя своими "ятаганами" по горлу особо крупного экземпляра, с которым сражался уже больше полуминуты - непозволительная роскошь для бойца.
Пилот боковым зрением тоже заметил то, что давно подозревал, но что не проверил Джонни, несмотря на его просьбу пострелять по освобожденным от блох "вампам" - похоже, что защиту от энергетического оружия давали именно насекомые-симбионты. А это значит...
Дейв взлетел выше, отлетая от вамп и приземляясь на край поля затвердевшего глопа, откуда открыл прицельный огонь по ближайшим вампам из бластера, выцеливая в первую очередь морды.
- Карен, Джонни, проверьте "взрослых" в ультрафиолете, если на них блох нет - попробуйте калибры побольше по тем, что удалены от пещеры. Рифа не зацепите! - Приказал он в коммлинк товарищам на "Плясунье".
В ответ, от корабля вниз потянулись трассы выстрелов.
Тут же выяснилось, что выстрелы из бластеров "вампам" вреда не причиняют. Зато корабельная пушка оказалась достаточно эффективна. Риф, увидев такое дело прекратил свою разминку и оттянулся к пещере, использовав свой" псевдохвост" как дополнительные конечности и завис над ней.
Выход из грота перекрывали муравьи. Выставив вперед пульсирующие брюшки, они бдительно следили за врагом. Когда один из недобитых подранков бросился к ним, последовал еще один залп. Сгустки рубинового свечения, выброшенные из брюшек, разорвали цель. Пушка "Плясуньи" довершила остальное. Карен не поленилась всадить по разряду в каждую из туш - на всякий случай.
Несколько блох проскакали по снегу до входа, одна прыгнула на ногу Дейва, и у того тут же отключилась полностью обесточенная броня.
Победа казалась полной. Риф и Дейв возвышались над полем боя, муравьи добили подранков из числа "младших", Карен расправилась с прочими... Как вдруг интерфейс брони погас, а привычная мобильность усиливающих движения доспехов превратилась в тяжесть на плечах. Наемник опустил взгляд и посмотрел на уродливое существо на своей ноге. Не похоже было, что бы "блоха" могла прокусить металл доспехов, но способность выпивать энергию из всего, что под лапу попадется, у нее была завидной.
- Твою мать... - Сказал он в мертвый коммлинк и достал нож, собираясь расправиться со слишком наглой мордой на своей ноге, но потом передумал, убрал нож и руками оторвал мерзкое существо от ноги, крепко держа ее за края панциря кверх тормашками. После чего приподнял одной рукой шлем, что бы Риф мог услышать обычный голос.
- Риф, сообщи на "Плясунью", что бы приготовили несколько изолирующих контейнеров. Нашим научникам наверняка будет очень любопытно взглянуть и на живой образец, а не только на размазанные трупы. И поймай остальных, хотя бы парочку, если тебя не затруднит. Остальных в расход.
Нахлобучив шлем обратно на голову, что бы не выпускать лишний раз тепло, пилот остался наверху, не давая вырваться или укусить себя блохе и ожидая прочих. Рифа - пока тот свяжется с остальными, а заодно обезопасит отряд от прочих выживших насекомых, и Карен с боевиками - что бы ссадить жадных до энергии существ во что-нибудь, способное их удержать и доставить на базу в целости и сохранности.
Тридцатиградусный мороз вцепился в Дейва не хуже блохи. Броня не мешала пилоту двигаться. Но и теплу улетучиваться она тоже не мешала. Блоха не вырывалась, но Дейв начал чувствовать быстро нарастающую слабость.
- Зашибись. - Буркнул пилот и, поняв, что ее даже в бронированных руках держать нельзя, размахнулся и выкинул ее подальше от себя. Впрочем, долететь до земли не дал - поймал Силой и повесил в метре над землей недалеко от себя. После чего поймал Силой еще одну "блоху" и "повесил" ее рядом с первой, удерживая их на некотором удалении от себя. Дачад, возможно, справился бы с парой десятков парящих объектов, но пилот решил не переутруждать себя и остановился на двух "блохах", снова ненадолго приподнимая шлем. Все-таки очень неудобно было в выключенной броне.
- Риф, отбой "ловить", мочи всех, кроме вот этой парочки. Передай остальным - блохи пьют не только электричество, но могут так же ослабить человека через броню.
- Не потребуется, - буркнул нети, наблюдающий за тем, как сосредоточенными залпами с Плясуньи и снизу, добивают псевдовамп. - И выкинь эту гадость, они дохнут на глазах.
- Как и мои доспехи. - Отозвался Дейв. После чего поднес одну из "блох" ближе и был вынужден констатировать, что добыть живой образец, похоже, получится, только если привезти его на своем горбу. Насекомые, лишенные подпитки белых монстров быстро "тускли" и только та "блоха", что "зарядилась" от доспеха, еще подавала какие-то признаки жизни. Идея приволочь тварь живьем была очень интересной, но жертвовать ради этого собой или везти блоху на вытянутой "руке" Силы и раз в десять секунд палить в нее из бластера пилота, скажем прямо, вообще не вдохновляло, поэтому он последовал совету нети и отбросил насекомых, просто позволяя им отправиться в своей насекомый рай. Или ад, в зависимости от того, были ли они с "вампами" симбионтами или же паразитировали на "плюшевых".
- Передай Карен, что бы не тянула с посадкой, мне надо перезарядить доспехи, иначе к концу переговоров с муравьями меня придется размораживать.
Помянутые муравьи, закончив обшаривать грот на предмет захватчиков, брезгливо пошевелили усиками над мертвыми "блохами" и направились к пилоту. Дейва уже начинало трясти - комбез под броней не был рассчитан на условия заполярья. Инсектоиды посовещались - по крайней мере, это выглядело как быстрый обмен мнениями, затем по броне стремительно взбежал маленький муравей - из тех, что первыми показались на глаза. Добравшись до шлема, он заглянул в визор, ничего не увидел и требовательно постучал коготками в блестящий материал.
Пилоту общаться с насекомыми было не впервой (скажи он эту фразу у себя на родине при друзьях - списали бы в дурку, однозначно). Поэтому он без дополнительных приглашений снял с себя шлем, открывая лицо. Морозец действительно было малоприятным, но пока не смертельным. Карен все равно не сможет приземлиться мгновенно. Оставалось только сконцентрироваться на Силе, что бы лучше понимать, что ему готовы сказать муравьи...
Малыш мгновенно нырнул внутрь. Коготки царапнули шею, потом сквозь комбез можно было ощутить, как он пробирается к узлу питания брони. Потом Дейву слегка припекло кожу под этим местом, и муравей начал обратное восхождение к шлему. Броня ожила.
Совместные действия "Плясуньи" и муравьев завершились полным уничтожением "вамп", и корабль пошел на посадку, выбирая место где было не очень много "блох".
Выпустив "мелкого" из брони, Дейв с удовольствием надел на голову шлем, через Силу послав шестиногому собрату по несчастью отбивания от вамп через Силу импульс благодарности. Эдакое "спасибо" на языке, понятном всем. Странные ощущения от существа, ползающего под броней и то царапающего, то щекочущего его... Пришлось подавить типичный рефлекс "прихлопнуть" и заставить себя стоять смирно, пока маленький муравей творил добро. Впрочем, это оказалось несложно.
- Дейв на связи, броня в норме.
Сразу после этого раздал указания боевикам. От своих подчиненных он хотел, в первую очередь - что бы они собрали трех блох в изолирующие контейнеры, а потом очистили пещеру от глопа и проверили транспорт разведчиков, который ждал их уже третьи сутки. Если заведется - блох можно будет перевезти на нем, что бы не рисковать "Плясуньей" - кто их знает, этих гадов инопланетных. Может, это у них форма спячки такая.
К моменту посадки "Плясуньи" живых вредителей не осталось. В гроте снова открылся проход, и муравьи высыпали наружу, снуя повсюду и пытаясь привести в порядок пещеру и окрестности. Останки незваных гостей расстреляли, распылив до мелкого пепла, который унес ветер. Остались только клочья меха и прозрачные мертвые блохи. Группа более крупных, принявших участие в обороне муравьев направилась к кораблю.
Дейв так же перелетел ближе к кораблю. После приземления, он развернулся к муравьям, ожидая их дальнейших действий и передавая через Силу ощущения спокойствия и власти. Основным переговорщиком и командиром операции был он - так что если они хотели пообщаться, то могли сделать это прямо здесь и сейчас.
"Плясунья замерла над фирном. Аппарель открылась, позволяя либо подняться на борт, либо спуститься навстречу. Карен оглянулась на друга.
- Джонни, у меня как-то сложно с ситуациями первого контакта. Что делать-то надо?
- Как и всегда - импровизировать, - ответил дроид, уже успевший отстегнуть страховочные фалы и вкатиться в кокпит. - По идее, мы им помогли. Осталось только не испортить впечатление.
- Оружие точно лучше убрать, - решила кореллианка, поднимаясь из кресла пилота. - И наверное пригласить сюда. Места хватит. Снаружи холодно, мы пчелу заморозим. Да и Рифу неуютно, наверное, по снегу на морозе...
С этими словами Карен отправилась на пандус - приглашать местных посетить кают-компанию для переговоров. Проблема перевода ее смущала, но не слишком. Договорился же с ними Дейв?
Последнего и звать не потребовалось - он уже стоял на аппарели, широким жестом приглашая муравьев на корабль.
- Второй акт татуинского балета. Сейчас начнется самое интересное. - Подмигнул он Карен. - Главное, что бы сразу с Рыжей не подрались.
- Почему мы должны драться? - удивилась маленькая Королева, выглядывая из-за спин боевиков. - Мы никогда не встречались, у нас нет вражды.
"- У вас несчастных случаев в спортзале не было? Нет? Будут." - Припомнил наемник и вовремя прикусил язык, что бы не буркнуть "Будет" в ответ на замечание о том, что среди них нет вражды. Не хватало только встрять с чисто человеческим юмором в переговоры между пчелами и муравьями, понимать которых он начал после волшебных грибов...
Мда, настроение после боя однозначно было слишком нервно-веселым и с этим что-то нужно было делать.
- Извини, Рыжая, я просто пессимист. Поэтому если случается что-то плохое, я не расстраиваюсь, а если хорошее - то приятно удивляюсь! - Ответил ей пилот с чуть нервным смешком. И, что бы взять себя в руки, сконцентрировался на Силе. Здесь и сейчас он умел чуть больше, чем на Взууне, когда впервые столкнулся с Мухом. Переговорная команда с его стороны тоже была больше и включала в себя еще пчелу (в дополнение к людям, дереву и дроиду), а муравьев было целых шесть. Глядишь, и сообразят такой толпой что-нидудь удобоваримое. Поэтому пилот развернулся к муравьям, ожидая, когда все желающие из этой шестерки погрузятся на борт и стараясь читать их так, как за это время научился читать пчелу, примерно понимая ее мимику просто глазами, а не только с помощью странных эффектов от ее продуктов, а так же с помощью Силы - стараясь установить с ними хотя бы простейший контакт. Хотя бы на эмоциях.
Последним к кораблю подтянулся и Риф, на ходу перестраивая тело во что-то более гуманоидное. Вступать в полемику с пчелой и Дейвом - не стал, предпочтя встать около обогревателя. Мороз был не из сильных, но в тепле находиться было много приятнее.
Муравьи с большим интересом наблюдали за всем происходящим. Риф был обтроган усиками, но отщипнуть от него кусочек никто не попытался. Не меньший интерес вызвала звейсс, причем интерес был обоюдным - обтроганы усиками были обе стороны. Попутно обтрогали переборки, мебель, Джонни, людей, и внезапно замерли возле Карен. Девушка была очень осторожно, но настойчиво изучена на предмет запахов, последовала бурная реакция - стремительный обмен прикосновениями между муравьями. Карен еще раз обтрогали, затем один из муравьев аккуратно прихватил челюстями рукав ее куртки и потянул за собой. На выход.
Несколько опешившая Карен оглянулась на своих спутников, но вырываться не стала и пошла, куда повели. Попросив только прихватить для нее теплую одежду. К полярным условиям она была не привычна.
- Не понял. - Отозвался наемник. Его самого изучение не минуло стороной, но он относился к этому уже совершенно спокойно - "мелкий" муравей его уже общупал со всех сторон, напомнив, как это происходит после Муха, так что пилот был спокоен и старательно заражал этим спокойствием боевиков, что бы те не шарахались от огромных инсектов по всему кораблю. Тем не менее, по итогу этой встречи он показался шестиногим куда менее интересным, чем девушка-пилот, которая не принимала личного участия в бою (в отличие от Дейва, что его несколько уязвило, но он умел справляться с эмоциями), а только пилотировала "Плясунью" на безопасном удалении... И вдруг показалась муравьям любопытной.
Или любопытным что-то могло быть за пределами корабля. Что-то, что могла опознать и увидеть только Карен?
- Мужики, прихватите термокомбинезон для Карен из трюма. Рыжая, у тебя есть идеи, почему Карен интереснее прочих для наших шестиногих собратьев?
Пилот постоянно перемещался по кораблю, оставаясь в зоне прямой видимости от пилота и не давая увести ее слишком быстро, но и не создавая откровенных помех для муравьев. Как минимум, ее стоило притормозить просто что бы дать накинуть терморегулирующий комбинезон поверх основной одежды.
Контакта с Силой он так же не оставлял, продолжая попытки считать чувства насекомых. Что ими могло двигать?
Примерно те же маневры начал проделывать и Джонни - контролируя перемещения муравьев и не выпуская подругу из вида. Единственное что - он не озаботился термокостюмом, зная что может быстро разогреть любой участок почвы до приемлемых температур.
Карен притормозила, чтобы утеплиться, и муравьи явно поняли причину задержки - ее выпустили, чтобы не мешать одеваться. Этой паузой воспользовались, чтобы еще раз уделить внимание нети. И если люди, звейсс и прочее вызывали у муравьев любопытство, то нети будил другие чувства. Они что-то узнавали в нем, и раз за разом подбегали, чтобы прикоснуться усиками и на несколько секунд застыть, словно силясь вспомнить нечто важное.
- Запах Карен, - прожужжала Рыжая. - Их привлекает запах. Не знаю, почему. Скоро узнаю.
Для пчелы принесли большой плед - ничего теплее на ее размер на "Плясунье" не нашлось, а оставаться на борту она решительно отказалась. И наконец небольшой отряд пустился в недолгий путь к пещере, причем Карен окружили плотной группой, к ее полному недоумению.
В пещере сновали мелкие муравьи, пытаясь расчистить пол от глопа и вмурованных в него мертвых блох. В центре зиял открытый проход, к которому и повели девушку.
Ответ Рыжей заставил пилота задуматься еще крепче. Насколько он смог уловить, никакими специфическими духами с феромонами она не пользовалась, а во всем остальном... Ну от него и боевиков только полом отличалась. Но какая разница инсектам до половых особенностей млекопетающих? Впрочем, пока шестиногие не предпринимали никаких агрессивных действий, ему стоило только быть рядом и наблюдать...
Заодно напомнив своим подчиненным на счет того, что пещеру неплохо бы почистить от глопа, с которым муравьи справлялись явно медленнее, чем стандартный спрей-растворитель.

Внутри было темно, но пульсирующий свет муравьиных брюшек достаточно разгонял тьму, чтобы можно было не опасаться споткнуться. Хотя на пандусе, который винтом уходил вглубь скального массива, было просто негде спотыкаться. Еще тут было ощутимо теплее, чем на поверхности, и по мере спуска температура повышалась, хотя так и не поднялась выше пятнадцати градусов тепла. Именно столько показывали датчики брони Дейва, когда группа остановилась на развилке. В стороны уходили более низкие коридоры, явно рассчитанные на крупных муравьев, но для человека уже недостаточно просторные. А прямо перед пришельцами высилась стела с выдавленным в камне оттиском ладони. Определенно человеческой - пропорции кисти, длина пальцев и рисунок линий прямо говорили о видовой принадлежности оставившего этот след. Хотя какой человек мог прикоснуться к расплавленному камню, чтобы оставить в нем отпечаток?
Пилот наклонил голову, осматривая след. На счет спотыкаться он не волновался вообще - визор брони позволял видеть куда больше, чем обычный человеческий глаз. В том числе даже в полной темонте. Поэтому он шел в паре шагов перед Карен, что бы та могла просто следовать за ним, не волнуясь ни о чем... Насколько здесь вообще можно было не волноваться.
- То есть мы тут не первые...
Впрочем, вся эта ситовщина с артефактами, способными корежить пространство и время, переносить людей и пчел через них и прочая, и прочая, и прочая требовала совсем иного подхода к мышлению, в котором не должно было оставаться старых рамок. Не исключено, что ему, Дейву, еще предстоит слетать в прошлое и оставить этот отпечаток.
Подавив соблазн примерить к отпечатку свою ладонь, пилот отступил в сторону перед Карен.
- Кажется, это для тебя. Если я что-то понимаю на муравьином.
Карен осмотрела каменную плиту. На ней не было следов обтесывания или любой другой обработки. Поверхность была неровной , словно камень тек, подобно густой жидкости, и так застыл. Она потрогала стелу рукой в перчатке, приложила ее к отпечатку. Ничего не произошло. Один из больших муравьев коготками ухватил руку девушки и показал. что перчатку нужно снять. Вздохнув, кореллианка повторила опыт голой рукой.
Едва ее ладонь коснулась отпечатка на стеле, девушка ощутила укол. Отдернув руку, она посмотрела на руку. В центре ладони выступила капелька крови.
- Совпадение генетических маркеров - 100%, - сообщил модулированный голос от стелы. - Доступ открыт.
Стела начала утопать в каменной стене, сдвигаясь назад, потом в сторону. Темный проем озарился - за дверью включилось освещение.
- У тебя случайно папы или деда-контрабандиста не было, который оставлял по галактике всякие тайнички? - Поинтересовался с улыбкой Дейв. Он снял с себя шлем, что бы наблюдать все своими глазами. Почему-то это показалось более правильным, чем наблюдать происходящее через фильтры брони. Технология была странной. В экспресс-ДНК анализе не было ничего сложного на современном уровне развития науки, и уж тем более для создателей Индекса. Но откуда у древних существ ДНК, маркеры которой совпадают с Карен? Вероятность того, что "тайник" был оставлен людьми казалась более высокой. Впрочем, дать ответы на вопросы мог только осмотр помещения и наемник жестом пригласил Карен войти, да и сам медлить не стал, осматриваясь и присматривая краем глаза за муравьями, чем они занимались.
Большие муравьи остались на пороге. Внутрь потек поток мелких - они бежали по стенам и потолку, чтобы не попасть под ноги людям.
Зал за дверью не был большим. Там могло с удобством разместиться с десяток человек, в воздухе парили мерцающие квадраты, круги. На них вспыхивали и гасли значки, которые не были знакомы никому из присутствущих, хотя Дейв мог уловить сходство с тем, что видел в ультрафиолетовом спектре в гроте.
- Выполняется диагностика перед переходом в ручной режим управления, - сообщил все тот же голос.
У снятого шлепа было еще одно преимущество. Дейв наконец-то смог почесать затылок.
- Дела-а-а...
Повернул голову, взглянув на Карен, но она, кажется, не стремилась заговорить первой.
- Ну... Хотя бы не по усикам гадать. - Порадовался про себя Дейв тому факту, что в этот раз общение происходит на бейсике, а не жестах и рисунках. После чего произнес чуть громче уже в пространство перед собой:
- Что ты такое? Где мы?
- Я бы предположил, что это центральный пульт управления, знать бы еще чем, - проговорил Джонни, объезжая зал по периметру.
- У меня тот же вопрос. - Ответил Дейв, ожидая, пока пульт настроится и, если им повезет, даже заговорит.
- Второй опорный пункт системы безопасности на планете...
Последовала цепочка координат в галактической сетке.
Пилот хмыкнул и надел шлем, выходя на связь с боевиками:
- Так-с, мужики, заканчивайте с глопом, запускайте наземный транспорт и, если он заработает - с парой дохлых "блох" в контейнере двигайте на базу, и сообщите, что у нас тут любопытное и мы задержимся...
Получив подтверждение, он снял шлем, оставив громкую связь, и снова обратился к голосу вокруг. Принадлежавшему второму опорному пункту системы безопасности планеты. Благо, его никто не торопил. А повторять тысячу раз повторенные ошибки и сматывать удочки с минимумом информации он не собирался.
- Давай-ка теперь историю подробно. Кто тебя создал, что из себя представляет планетарная оборона и кому потребовалось вообще возводить защитные системы на незаселенной... - Тут он запнулся. - По крайней мере на кажущейся незаселенной и потерянной для остальной галактики планете? И почему ключом является ДНК нашего пилота?
- Нет информации, - ровно ответил голос на каждый из заданных Дейвом вопросов. Кроме одного. На вопрос о планетарной обороне голос выдал: - Недостаточный уровень доступа.
- Уровень доступа... - Пробормотал в ответ пилот и скосил взгляд на свою коллегу, до этого предпочитавшую соблюдать молчание.
- Карен, раз ты дверь открыла - попробуй ты пообщаться, что оно скажет?
Карен попробовала...

Методом проб, ошибок и ненаучного тыка, а также с помощью экстренно вызванного на Мегеру Ньютона и его специалистов новоселы с горем пополам, но разобрались в основных функциях оборонного комплекса. Восемь опорных пунктов, по четыре на каждом полюсе планеты, могли поддерживать несколько режимов обороны. От спящего, в котором застали всю эту супертехнику Дейв и компания, и до полной блокировки системы от вторжений извне. Кроме того, более тонкие настройки позволяли управлять климатическими условиями в определенных рамках. За пределы рамок не пустили даже Карен с ее генетическими маркерами. Несколько опытов показали, что ни пол, ни возраст девушки тут ни при чем - на пробы крови коренных кореллианцев система реагировала совершенно одинаково: давала доступ. Но необратимо разбалансировать климат планеты не позволяла.
Полезным приобретением оказались круги и квадраты - аналог голографических планшетов. С них можно было иметь доступ ко всем объектам системы, получать сведения о составе, условиях, орбитах. Идеальный инструмент для разработки ресурсов на местах, дело было лишь за техникой. Которую, конечно же, предоставила корпорация "Ньютон и Ко". Не без прибыли для себя, но никто не возражал.
Удалось наладить контакт с муравьями. Себя они называли синга, были куда ближе по социальному строю к людям, чем звейсс, и не стали возражать против новых поселенцев. Трехсторонние переговоры поделили Мегеру на зоны влияния. Пчелы выговорили для себя умеренные широты по обе стороны от экватора и право называть планету по-своему - Яззмин. Синга называли ее мягче - Ясмин. У людей она осталась Мегерой. Полярные широты отошли к синга, а тропики и субтропики закрепили за людьми и прочими разумными извне. На этом особенно настаивал Ксар...
Население в городах пришельцев, построенных в джунглях и под водами теплого моря, росло быстро, и отнюдь не за счет естественной прибыли. Работорговцам была объявлена негласная война. Их выслеживали, перехватывали и отбирали живой товар, при сопротивлении - уничтожали без всякой жалости. Руководили этими операциями умбаранин и монах. На Мегеру привозили освобожденных детей и подростков - у них легче получалось находить контакт с негуманоидными обитателями планеты. Взрослых - очень выборочно, и только после тщательного тестирования тем же монахом. Никто из них не должен был покинуть планету до тех пор, пока существовала угроза.
Рыжая Королева успевала везде. Через несколько лет от ее улья отделился первый рой с маленькой Королевой, огненно-рыжей, как и ее мать. Вдвоем они занялись модификацией своих культур, замахнувшись на то, чего никогда не делали звейсс - на включение в роевой разум других видов. Это получилось с людьми, пусть и случайно, и рыжая не видела, почему бы не попробовать и с другими. Вокодеры решали проблему межвидового общения, но имели массу недостатков. Еще через несколько лет к опытам подключились Дженаро и Риф, и в итоге население планеты получило универсальный продукт, соединяющий всех разумных в одно сообщество.
И этим свойства нового продукта не ограничивались...
Sotnik
Яззмин/Мегера. Посадочная площадка. У рампы "Стрелы".

--------->

- Заря, - магистр, ожидая остальных, - обратился к ИИ, - мы покидаем корабль. К сожалению, тебе какое-то время придётся побыть самой.
- Всё в порядке, магистр, - отозвался голос, - я буду на связи. Пообщаюсь с техниками, если станет скучно. Или вас вызову в два часа ночи.
- Если я буду медитировать, это будет бесполезно, - Нароки улыбнулся.
- Ладно. Кого-нибудь пришлю. Не волнуйтесь. У меня достаточно новой информации, которую нужно обработать. И ещё больше получить. Так что... далеко не заплывайте, глубоко не ныряйте и по пещерам не лазайте.
- Принято, Заря. На связи, - ещё шире улыбнулся магистр...
Дачад одним из первых покинул корабль. Увидев встречающих, улыбнулся и сказал:
- Ну, вот и мы...
Комитет по встрече был довольно пестрым. Время не повлияло на Фьючера и Рифа, почти не изменился Дженаро - только стал выглядеть еще более отсутствующим, Сила выдавала присутствие какого-то существа, которое невозможно было увидеть глазами, Сент еще больше усох, стал почти костляв - время было беспощадно к уроженцу сумеречной Умбары. Тут же были Дейв, несколько оперативников, теперь выглядевших совсем не по-военному, вертелась стайка детворы, среди которой не у всех было по четыре конечности. У самого края платформы, чуть в стороне, стояла рыжая пчела, спрятав крылья и лапки в роскошный меховой покров. Она стала крупнее втрое, и возвышалась над прочими, как медная статуя.
Дейв, как человек активный и плохо ощущающий себя в безделии (как минимум потому, что от безделия кошелек начинал стремительно сокращаться, а планы купить свой собственный, персональный истребитель - отдаляться), и оказавшийся на очень интересной планете, брался практически за любую работу, какой мог заниматься. Пилотаж и навигация - само-собой. Присматривал за пчелой, переводя для роботов особо сложные выражения, которые не брал составленный переводчик. Объяснял Рыжей, почему роботы что-то не понимают или люди ведут себя... Не так, как пчелы. Обучался Силе - благо, учителей хватает - да и про физуху не забывал.
По мере роста колонии вопрос обороны (а в некоторых случаях - и нападения) начал становиться все более насущным. Микрогосударство, живущее под носом у титанов, выживало за счет скрытности и необычной характеристики очень агрессивной планеты, на которую сам по себе никто не хотел летать, но это не означало, что они могут положить метровый болт на оборону и жить как живется. Как минимум, дерзкие рейды небольших ударных групп в сторону некоторых не совсем законных полувоинских формирований позволяли добыть вещи и пополнить персонал даже эффективнее, чем это могли обеспечить "официальные" каналы. Особой "любовью" с этой точки зрения пользовались работорговцы. И если при вырезании "вамп" при их атаке на муравьев Дейв еще сомневался, стоит ли действовать жестко или нет, то вот с любителями торговать разумными не медлил даже он. И по мере роста колонии начался и карьерный рост - сначала Дейв стал командиром звена из четырех пилотов, потом боевой отряд разросся до эскадрильи, потом добавились десантные корабли...
К сегодняшнему дню тридцатидевятилетний Дейв Майкл Кэрроут гордо занимал должность начальника планетарной обороны и отвечал за все, что могло летать и стрелять. Теоретически, работа была больше штабной и связанной с контролем и управлением, но боевой пилот не собирался сидеть в кресле до пенсии и до сих пор регулярно оказывался не только на проверках ангаров, но и на боевых заданиях, ведя за собой свою проверенную эскадрилью на крестокрыле, в котором от заводского металла за десять лет модификаций остался только шильдик "Инкома" на носовом обтекателе.
Дачад встал, рассматривая пёструю компанию. Знакомые и не знакомые лица... для них - они отсутствовали очень долго. Очень. А для команды прошло всего несколько дней. Для детей же они стали чем-то вроде легенды или сказки...
- Ничего себе! - прервал его размышления голос Арка, который сошёл с корабля вместе с Эрой, - ну вы развернулись! Просто потрясающе!
Они не стали заморачиваться и пошли к встречающим. Арк тряс руку Сенту, Эра с кем-то обнималась... Встряхнув головой Дачад тоже пошёл вперёд.
- Дейв? - первым их присутствующих он выделил своего товарища по Взууну, крепко пожав ему руку.
- Курт? - поприветствовал затем железного человека...
- Приветствую потеряшек, - отозвался железный капитан, потом подошел поближе и аккуратно, что бы не раздавить, обнял джедая. - Я уж думал все, с концами. Будете у меня третьей неудачей, типа проекта "Сверхдальний перелет" или "Флота Катана". Когда на связь вышел Сент - я сначала не поверил. Но Харсангу не поверить просто не смог.
- Дейв. - Подтвердил пилот, отвечая крепким рукопожатием Дачаду. Одет бывший наемник был в темно-синий китель, такого же цвета брюки и черные кожаные ботинки, выполненные по образцу военных, только с той разницей, что вместо знаков различия какой-нибудь армии была нанесена символика службы безопасности компании "Ньютон и Ко". - Давно не виделись, дружище. Рыжую узнал? - Поинтересовался он тут же с улыбкой, кивнув в сторону Королевы.
Дачад ответил Курту крепкими объятьями.
- Нас потеряли, - улыбнулся он, ответечая, - но, надеюсь, уже больше временных скачков не будет. А про проекты расскажешь как-нибудь. И - я рад, что ты прилетел нас встретить.
Повернулся к Дейву, осмотрев его.
- А ты... изменился. Выглядишь очень серьёзно. Молодец! А Рыжую...
Он повернулся к пчеле.
- Конечно узнал.
Он сделал пару шагов ей на встречу.
- Ваше величество, - лёгкий рей, - я рад видеть, что ваша мечта исполнилась.
- Долгий танец, - ответила ему рыжая Королева. - Богаты ли нектаром далекие луга?
Шан несколько потрясённо смотрел на встречающих. Для них эти восемнадцать лет шли своим чередом - подумать только! Сколько же всего у них успело произойти, поменяться... Даже они сами могли измениться... Кел-дор встряхнул головой, пытаясь отогнать мысли о том, как же всё-таки сильно они выбились из жизни за одно мгновение.
Про Хилла такого сказать было нельзя. И если поначалу он счел пчелу изыском горе-дизайнера посадочной платформы, то после ее речи - банально остолбенел. А вот Чарли... Улыбался, как это делал с момента прилета в систему. Правда гитару захватить не забыл.
- Танец был долгим, - согласился магистр, - наша миссия хоть и затянулась, но выполнена. В Ядре мы достали артефакты и кое-что узнали об Индексе.
Последовал лёгкий импульс в Силе для пчелы - ободрения, одобрения и нотка ностальгии. Плед в домике на берегу... побег с Взууна... и - радость встречи.
- Твой народ достиг потрясающих успехов. Преисполняет радость сердце моё от этого.
- Труд вместе вместо войны, - отозвалась звейсс. - Вместе можно больше.
Вода под платформой вспухла горбом и опала. На поверхность поднялся подводный транспорт. Платформа снизилась до уровня его палубы, и Сент пригласил всех на борт.
- Город на дне. - пояснил умбаранин. - Удобно, красиво и безопасно.
Дачад улыбнулся. Таки он был прав. Подводный город... Интересно! Очень интересно...
Жестом пригласив остальных на транспорт, он последовал туда. Арк и Эра тоже не замедлили подняться на подводный корабль.
- Уиииииии! - Пролетело тем временем мимо Дейва нечто маленькое и красноглазое, едва не врезавшись в королеву звейсс. Кира не собиралась скрывать эмоций и обняла (насколько хватило рук) повзрослевшую Рыжую так, будто это пчела где-то блуждала на задворках пространства и времени восемнадцать лет, а не девушка-механик.
- И ты тоже здесь! А подводный город - крууууто! Как у гунганов! Дадите бонго порулить?!
Королева наклонилась, и Кира почти утонула в пышной гриве звейсс. Усики несколько раз коснулись волос и лица девушки.
- Это наш общий улей, - услышала Кира. - Мы все здесь. Добро пожаловать домой, маленькая сестра.
Кира хихикнула куда-то в пушистый мех от удовольствия, и с трудом заставила себя оторваться от такой гостеприимной пчелы, когда остальной народ начал грузиться в субмарину.
- Однозначно! - Подтвердила она старшей звейсс.
Sotnik
Погружение было быстрым и плавным. Судно сразу ушло на дно, развернулось носом к открытому морю, и начало набирать ход. Большие обзорные экраны позволяли видеть подсвеченную солнцем воду, стайки рыб, водоросли... Детвора всех видов прилипла к ним, оживленно осуждая виды и морских обитателей. Среди них были не только люди, муравьи и звейсс. Можно было видеть представителей других разумных, обитающих в галактике. Но не среди взрослых...
Могло показаться странным, но между собой дети и молодь инсектов общались без помощи вокодеров или лингвоанализаторов. И прекрасно друг друга при этом понимали.
Джедаи восхищались всем. И обстановкой, и - особенно - общительными детьми. Которым явно не нужны были вокодеры.
Дачад тем временем наклонился к Тэну:
- Тэн... на перекрёстке Миров... были такие же? Или - другие?
Если джедаи восхищались, то Алый... Наблюдал. Явный перекос в расах среди детей, настораживал. А то, что дети и инсекты общались без переводчиков, вводил, что называется, в ступор. Как, во имя черных костей Императора, можно общаться на родных языках и... Понимать друг друга? К сожалению, задать подобный вопрос можно было прибывшим вместе с ним на яхте. Но вряд ли они знали ответ на данный вопрос.
Обращаться же с подобным вопросом к взрослым... Хотя бы до знакомства, Хилл посчитал лишним.
Эра же подсела к Сенту.
- Я прошу прощения, - заговорила она шёпотом, - но как они понимают друг друга?
- Время над вами не властно, - улыбнулся ей умбаранин. - Будто и не было этой бездны лет... Королева модифицировала культуры звейсс под нужды синга и наши. Мед и грибы в рационе, и переводчик не нужен. Мы - одно сообщество. Не знаю, как это работает, но вокодеры теперь требуются только для прибывающих извне.
- Ну... спасибо Индексу, - она тоже улыбнулась, - хотя, я и так выгляжу как тогда... Мне получается уже лет шестьедсят, а выгляжу на двадцать...
Она хихикнула.
- Но вообще... всё что мы видим... так... невероятно!.. А синга - это эти... муравьи?
- Они так себя называют, - кивнул Сент. - Очень интересный вид.
- На этой планете вообще тяжело что-то неинтересное найти! - Усмехнулся по-доброму сидевший неподалеку Дейв. - Вся галактика пропустила мимо глаз бриллиант, спрятанный практически под носом.
- До этого бриллианта ещё поди доберись, - хихикнул Шан.
- Да, создатели оборонного комплекса потрудились на славу, - согласился умбаранин. - Даже и не знаю, что бы мы тут делали, не окажись с нами кореллианки.
Эра удивлённо на него посмотрела.
- В смысле?
- Коренные жители Кореллии - носители генетических маркеров, - пояснил Сент. - По пробе ДНК их пропускают в опорные пункты. И дают ограниченный доступ к функционалу. Раздать права пользователей, все такое. Менять настройки не дают, правда. Но и с этим можно неплохо жить.
Тем временем прямо по курсу показались первые признаки обитаемой зоны. Сквозь толщу воды мерцали огни акванавигационной полосы, указывая направление на причал. Дальше проступали купола города.
- Генетические маркеры коренных кореллианцев? - переспросил, скорее для самого себя Хилл. - Интересно, это как нибудь связано с Балансиром?
Взгляд белых глаз был очень пристальным. Рослого человека со шрамом на лице Винсент приметил еще на платформе. Его не было в свите фалиенки, но прибыл он с этой свитой...
- Нас не представили друг другу, - с мягким, но отчетливым нажимом в голосе заметил он. - С кем имею честь?
- Взаимно, - безмятежно отозвался человек со шрамом. Единственное, что выдало какую-то эмоцию, это едва заметное подергивание шрама. - Мэттью Хилл. Гвардия Императора.
Его палец, привычным движением щелкнул по черному камню, что казалось поглощал в себя весь свет, и висевшему на широком то ли оплечье, то ли ожерелье.
- Черная сборка. Группа Бездна.
Приподнятая бровь дала понять, что услышанное поняли и оценили.
- Винсент Тобора, - в свою очередь представился умбаранин. - В некотором роде заместитель леди Айрен по хозяйственным вопросам... Чарли, я смотрю, ты в прекрасном настроении? Просто светишься. Вот что значит общество юных леди...
Голос у модификанта совершенно не соответствовал тому настроению, которое можно было прочитать на его лице:
- Почему-то с момента прибытия в эту систему, мне кажется что я дома. Но этого же не может быть!
- Атмосфера тут теперь такая, возможно? - предположил умбаранин.
- Почему невозможно? - Уточнила Кира. - Раз есть ощущение - значит, ему надо верить, а иначе получается, что ты не веришь сам себе! Может, тебе еще стоит в опорный пункт заглянуть! - Заметила со своего места Кира. "Своим местом" оказалось кресле в самой гуще муравейно-пчелиного сегмента и сидела она, вычесывая мех очередной крылатой жужжалице, одновременно играя с муравьем.
- И местную атмосферу я почувствовал с границы сектора, - скептически хмыкнул модификант. - И кстати, по поводу этого вашего опорного пункта. Вряд ли он хоть как то отреагирует на меня. Мрллст совсем не похож на Кореллию.
- Не могут ли это быть приобретённые воспоминания? - спросил Дачад.
- А ты считаешь, что это похоже на Мрллст? - отозвался Чарли. - На Фондор или Ди-Восемь это тоже мало смахивает. Итого, это или ложная память, или что-то еще.
- Я не знаю, на что похож Мрллст, - магистр покачал головой, - но ты говоришь, что местную атмосферу ты учуял с границы сектора?
- Я с границы сектора почувствовал что попал домой, - поправил джедая модификант.
- Хм... - только и ответил джедай, задумчиво начав тереть подбородок, а его отсутствующий взгляд направился на местные подводные красоты. Подводный город приближался.
- Какое интересное обоняние, - с этими словами Сент покосился на невозмутимого Хилла и предупредил гостей о прибытии к причалу. На мониторах были видны надвигающиеся стены шлюза. Через пару минут вода ушла, и пассажиров пригласили на выход.
Сходни вели в тоннель, который блокировался в нескольких местах на случай затопления. Ярко освещенный, он вывел прибывших в причальный купол. Те, кто был тут не в первый раз, разошлись и разлетелись по своим делам, остались встречающие и гости.
Купол был обширен и внутри представлял собой сочетание офиса и сада. Тщательно распланированные насаждения не мешали ходить и работать, но зрительно раздвигали пространство и радовали глаз. Тут даже бабочки летали. Судя по расцветке, завезенные с Ботавуи.
На этот раз Дачад вышел одним из последних, убедившись, что все члены команды покинули подводный катер. А выйдя - замер в восхищении. Он сразу оценил потрясающую работу дизайнеров, очень грамотно использовавших относительно небольшое пространство.
- Вы на славу потрудились, - только и сказал он.
- У гунганов я бабочек не видела! - Восхитились Кира и остановилась как вкопанная. - Чарли, а, Чарли? Меня тут осенило. Может, ты чувствуешь себя как дома потому, что это - дом Индекса?
Модификант в растеряности обернулся и... Не нашел, что можно ответить. И только подумав, спросил:
- А почему дом именно здесь, а не, допустим, на той прозрачной планете?
- Всё больше утверждаюсь в правильности своей теории... - Негромко сказал Вир, проходя мимо.
В отличии от остальных, он был предельно молчалив и незаметен, но очень внимательно вглядывался в окружающее, словно ожидая подвоха. Или пытаясь в чем-то разобраться.
- Поделитесь с нами? - предложил Дженаро.
- Всё довольно просто. Или наоборот. - Спокойно отозвался подросток, не меняя шага. - Согласно моей теории, Чарли получил доступ к одной или нескольким линиям вероятности, причем смещенным вперед по временой шкале, что дало ему определенную информацию. Но поскольку его мозг был к ней неподготовлен, проявляется она в виде кратких видений или дежавю. Тут главное понять, что всё это произошло, точнее произойдёт с ним, но в других линиях вероятности.
Вир бросил короткий взгляд на собеседника, словно определяя, понял ли тот услышанное и направился дальше.
- Любопытная версия, - оценил Сент. - В этот вагончик, пожалуйста.
Сообщение между куполами было основано на кольцевой дороге в две линии. Вагончики катились в противоположных направлениях по кругу, жители города выбирали, ехать ли дольше или быстрее, в зависимости от направления.
Через некоторое время все прибывшие оказались в гостевом куполе.
- Мы не знали, что вы прибудете, за это время успели только поставить новый купол, - извинился Винсент. - Здесь все стандартное, голосовое управление, отдельные комнаты, микроклимат, автоповар. Разберетесь. Если есть желание, можете отдохнуть. Кто захочет, можно устроить экскурсию по городу. Если кому-то неприятно жить под водой, на поверхности тоже есть поселения.
- Думаю, справимся, - ответил Сенту Арк.
- Я буду в административном блоке, это рядом, - умбаранин кивнул монаху. - У нас с Дженаро есть пара срочных дел. Это ненадолго. Располагайтесь, чуть попозже встретимся.
- Спасибо! - Дачад лёгким реем ответил Сенту, кинув взгляд на Дженаро. За ним чувствовалось... нечто такое... чему он не мог дать объяснения. Смутно знакомое. - Нельзя сказать, что мы весь полёт кирпичи таскали, да и яхта вполне комфортная, но немного времени на привыкание к новой обстановке, думаю, команде нужно. Спасибо вам за заботу! Я не прочь был бы встретиться через часик-другой. Что думаете?
- Думаю, мы вполне управимся к этому времени, - согласился Дженаро.
И прибывших оставили одних - обживаться, делиться впечатлениями и строить планы.
Sotnik
Гостевой купол

В своей комнате Хилл не усидел. Можно конечно был попыриться в панорамное... окно, что "показывало" подводную жизнь, но он только переоделся в тренировочный комплект и вышел из комнаты.
- Интересный дизайн, - пробурчал он. Дизайн действительно был интересным. Подводный купол был относительно небольшим. Комнаты по периметру причем стена купола выполняла еще и роль панорамного окна. И общий зал-не зал, в общем что-то общее в центре.
Он скинул легкую футболку на скамейку, оставшись лишь в тренировочных широких штанах, подпоясанный ремнем с двумя ножами на нем. Прошедшие годы приучили его к ним настолько, что не ощутив на поясе, или под рукой рукояти ножа он чувствовал себя... голым. Еще и разувшись (сказывалась привычка Шквала), он медленно пошел по кругу, производя разминочый комплекс, вдолбленный инструктором давным давно, и не забытый до сих пор. Впрочем, инструктора Шквала все делали на совесть.
И разминка и последующие упражнения, служили скорее для приведения мыслей в порядок и переработки информации в более приемлемый вид.
Как они себя называли: группа Индекса нашлась. Причиной исчезновения был все тот же Индекс. Кажется - ни одно движение в Галактике без него не происходит. Даже Две... Чарли, у которого, как и казалось Хиллу были на него метровые шипы, как оказалось - принял и свою роль и свою участь.
Разминочный комплекс перетек в базовый комплекс эчани. Прикрыться обеими руками. Блок, пауза, блок, пауза, финт, удар.
И казалось, все идет по плану. Разведка неведомых "шептунов" творила свои малопонятные остальным дела. Они с Эдвином, ликвидировали всех известных "шептунов", но боевые тройки оказались и очень назойливыми и очень... Живучими.
Всплеск в неведомом пространстве сигнализировал о возвращении группы Индекса. К тому времени Хилл уже принимал, что хотя он и владеет полной группой артефактов, но они никогда не будут слушаться его в полной мере Правда он к тому же времени знал и про остальные три роли, но... Ловушка на группу хоть и удалась, удалось ликвидировать очередную тройку шептунов, но та вещь, за которой он охотился, так и оставалась недосягаема. Оставалось только ждать. И пытаться не вычеркнуть из союзников эту самую группу Индекса.
- Для разминки у тебя слишком долгое вступление, - раздался чей-то скрипучий голос. - А для комплекса эчани - слишком замедленная скорость.
- Мысли в порядок привожу, - отозвался Алый. - Не на боевых же скоростях это делать?
- Не на боевых, - голос раздавался из геометрического центра площадки, но там никого не было. Или было?
Хилл сконцентрировался и прикрыл глаза. А прикрыв - вздрогнул. Дефель. Средних лет. Шерсть маскирует так. что не надо никаких спецустройств. Не зря их назвали призраками.
- По делу, или поговорить?
- А есть разница? - дефель откровенно веселился.
- Вообще - есть, - Хилл не принял шутки, но определил ножи в ножны. До выполнения миссии, они здесь все... Союзники. А как выполнить миссию, если никто не знает не только способ, но и в чем она заключается, отделываясь фразами "уничтожить Шепчущих". Пока не определить родной мир/сектор/галактику этих самых Шепчущих, они так и будут появляться и творить свои малопонятные дела. Алого передернуло от уже не раз испытанного чувства омерзения. - Если по делу - то надо тебя звать в комнату. Если поговорить, то можно и тут.
Заросли рыжих цветов шевельнулись. Только теперь стало понятно, что среди них расположилась рыжая Королева.
- Чтобы говорить, нужно слышать и понимать, - перевел вокодер ее жужжание.
- На редкость трезвое суждение, - пробормотал Алый и кивнул на скамейку, где оставил свою безразмерную футболку. - Где же вы были, с такими идеями лет двадцать назад?
- В ячейке сот, - звейсс последовала за ним. - Другая земля. Другая злая звезда.
Из поясной сумки она извлекла маленький контейнер, положила рядом с человеком на скамью.
- Мед. Грибы. Так у вас называют. У нас - так принимают в рой. Будем понимать.
- Двадцать лет и такие познания в психологии?! - ахнул Алый и машинально съел и мед и грибы, помня о том, что некоторые племена именно так принимают в род. А значит - куда-то ближе, чем в простые союзники. То что и мед и грибы были совсем непростыми - почувствовалось практически сразу - через странное головокружение и ощущение того, что чего-то поменялось. - Это ведь не было простой церемонией, верно?
Звейсс отстегнула вокодер и убрала в сумку.
- Это больше не нужно.
- Какой понятливый молодой человек, - послышался скрипучий голос с другого конца лавочки. - И что тебя в темные то занесло?
Почему-то Хиллу показалось, что дефель внимательно рассматривает его татуировку.
- А у меня был выбор? - чуть улыбнулся Алый. - Год в снеговиках, потом отбор в элитные части, которые оказались Алой Гвардией. А потом - строгое и неукосительное выполнение приказов. Тех, кто не справился, отбраковывали, знаешь ли.
Если Фрилл это и не знал, то умело скрыл. Много ли умения надо тому, кого в упор не видно?
- Мы не всегда выбираем, кем стать, - коготки на лапке звейсс коснулись татуировки. - Я не могу перестать быть Королевой. Ты не можешь снять знак стража улья. Потерянного улья. Но ты можешь выбирать. Теперь можешь. Занять место стража в другом улье, где ты очень нужен. Или нести одиночество и пустоту. Мы никто без своего роя. Без своего улья. Королева или страж - это имеет значение только когда мы служим.
- Офигеть не встать, - пробормотал Хилл. - Нехилый переводчик.
- А ты хоть понял, что она сказала? - скрипучий голос теперь был перед Алым, и рассматривание сложной татуировки продолжалось.
Вопрос оказался с подвохом. Хилл припомнил слова пчелы и так и застыл открыв рот. Закрыть его оказалось непосильной задачей. А еще - примерно тоже самое говорит и Эдвин, практически каждый раз. Впрочем язык пчелы оказался еще и богат интонациями. И вот это "мы" - как равной с равным. Осталось вспомнить что Королева роя и Император оказываются близнецами-братьями, а роевым разумом можно и пренебречь. И тогда "страж улья", это...
Хилл чуть не со страхом посмотрел сначала на звейсс, а потом на то место где по расчетам находился дефель.
- Чувствую, что ты понял примерно половину из всего, и испугался, - со смешком проговорил дефель. - Кстати - Фрилл, начальник охраны Ньютон энд Компани. Не понял ты другого. Ты можешь перебраться в другой улей, Рука Императора. И выполнять там те же самые функции. Служить всегда есть кому, даже если при этом ты возглавляешь сектор или планету.
- Служить, если возглавляешь...
Дефель почувствовал вспышку темной ярости.
А Хилл - прикосновение. Коготки его больше не касались, но ощущение, что он находится в контакте с Королевой, только усилилось.
- Никогда не слушай живущих в шепоте... Смотри.
На привычное восприятие накладывалось нечто иное. Не человеческое, но не чуждое. Не вызывающее омерзения, как контакт с "шептунами". Хилл был здесь и был человеком, и он был всюду - и человеком не был. В подземных хранилищах драгоценных сот, где пробуждалась к жизни молодь, под яростным солнцем Яззмин, где проверялась новая культура на устойчивость к ионным штормам, на сборе урожая, на переработке сырья в вещество, до которого людям никогда бы не додуматься, потому что они думают иначе, и звейсс не додуматься тоже, потому что им это не было нужно, но стало возможным, когда три разных ветви эволюции начали думать вместе... Он был всюду, он контролировал и решал, и ему нельзя было перестать это делать, потому что без него все это погибнет, без него, без его знаний, без опыта бесчисленных поколений Королев рою не выжить... Он был выше всех, неизмеримо выше - но это была высота долга. Высота служения. С полной самоотдачей. Потому что все знания, весь опыт имели смысл только ради этого всего - ради молоди, ради неутомимых рабочих, ради неустрашимых трутней-стражей, готовых умереть за свой улей, но защитить его...
Видение отдалилось, померкло. Роевое сознание, которого коснулся Алый, отпускало его.
Вспышка ярости померкла, уступив место пониманию. Теперь он был готов слушать и - понимать. И главное он уже понял.
Возглавить общество и при этом служить - все-таки можно. Но это потребует...
- Фрилл, я правильно понимаю, что вы являетесь Одаренным, и совсем не тем недоучкой, каковым являюсь я?
- Понял наконец? - Дефель был серьезен. - Ты силен из-за заемной силы своего артефакта. Без него ты... Боец, каких поискать, но таких все-таки много. Хочешь идти новой дорогой, придется измениться и начать придется с себя.
Со стороны жилых блоков в цветах раздался шорох, и через раздвинувшиеся листья и лепестки показалось лицо еще одного участника беседы. Точнее, участницы. Кира заглянула через цветы в центральный "холл", стрельнула глазками вправо-влево и уперлась взглядом в сидящего напротив Хилла.
- Можно?
И, не дожидаясь ответа, вышла из-за цветов.
- Я услышала остаток разговора, когда выходила из комнаты. А, мне показалось, или ты начал понимать ее без переводчика? - Девушка переводила взгляд с человека на звейсс и обратно. - Но я пропустила начало.
- Понимает, понимает, - послышался скрипучий голос как раз с того места, где только что прошла Кира. - И ты поймешь, если отведаешь порцию меда и грибов, от Королевы.
Дефеля звейсс понимала без вокодера - он давно был включен в роевое сознание. И достала из сумки еще один контейнер. Носить при себе несколько штук давно стало необходимостью. Небольшая плоская коробочка легла на скамью. Принимать или нет, решать предстояло самой Кире.
Девушка удивленно осмотрелась, не увидела вокруг себя никого, кому бы мог принадлежать голос, и села на скамейку аккурат посередине. В первую очередь - короткий взгляд вокруг с помощью Силы. У нее были ответы на любые вопросы, только задай. И если в своем паническом поиске вдохновения она не могла сформулировать ничего толкового, то сейчас вопрос был очень простым, на уровне базового Ощущения. Ответ был получен практически сразу - в помещении их действительно четверо, а не трое. Толком опознать четвертого она не могла, но это было не так важно, поэтому она решила не тратить на это время. Тут вроде как все свои, а подробности если потребуются - то выяснятся. После чего заглянула в контейнер.
- Интересно... - Порция, по мнению Киры, была маловата, как закуска в ресторане. Только аппетит раззадорить. С другой стороны, не улей же объедать она сюда прилетела! И закусила мед грибом, на несколько секунд погружаясь в странное состояние жидкого стекла вокруг, которое вроде бы есть, а вроде бы и нет. Все тоже самое, да как будто не тоже и не самое...
- А оно через сколько времени действует? - Спросила она у Хилла.
- Оно уже действует, маленькая сестра, - ответила звейсс.
Кира посмотрела сначала на Королеву - звать даже про себя "Рыжей" махину с небольшой спидер у нее извилина не поворачивалась, потом на Хилла, потом на то место, где в последний раз ощутила невидимку.
- Да, я... Понимаю. Интересно, а можно ли наделить этими свойствами какой-нибудь кулон, что бы... А, хотя нет, здесь есть вокодеры, это бессмысленно. А... Фрилл, я правильно расслышала имя, это ты - невидимка?
- Обычно нас называют фантомами или призраками, - ответил скрипучий голос. - Самоназвание нашей расы - дефель. Да, меня зовут Фрилл. И нет, я не невидимка. Меня прекрасно видно. В ультрафиолете.
- Ага. Осталось найти визор с фильтром. Приятно познакомиться! Я - Кира Алькор. Можно просто Гайка.
Дефели, хм... Слово было совершенно незнакомым. Ничего удивительного, в галактике огромное количество рас. Люди - самые многочисленные, но отнюдь не самые удивительные...
- Но, кажется, я вмешалась в ваш разговор, на чем он остановился?
- На том, что этому молодому человеку с занимательной татуировкой, предстоит совершить главный выбор в его жизни: оставаться в одиночестве, или обзавестись коллегами. - от веселости в тоне дефеля вновь не осталось ничего. - И первый путь ему сильно не понравится. А что бы повернуть на второй, придется что-то сильно менять. И начать придется с себя.
Кира снова повернулась к Хиллу, глядя на него с... Любопытством. Образ этой девушки явно никак не вязался с серьезностью ситуации.
- А как можно говорить об одиночестве, если человек носит артефакты - раз, понимает звейсс - два, и занимается тем же, чем и мы - уничтожением Шепчущих - три?
- Ни один артефакт не заменит простого человеческого общения, - вздохнул Фрилл. - Любая война, рано или поздно заканчивается, а звейсс живут только здесь.
Хилл тоже вздохнул, и вытащил один из своих ножей, который начал бездумный бег по рукам. По всей видимости, его зацепила перспектива описываемая Королевой и разъясненная Фриллом. Однако перспектива изменений, откровенно пугала.
- Так надо сначала войну закончить, а там разберемся? - Поинтересовалась Кира.
- О последующей мирной жизни следует думать до окончания войны, - ответил дефель и было заметно что и его эта тема чем то цепляет. - Однако, сейчас все еще хуже. Есть у Гвардии Императора одна неприятная особенность. У них есть братья - те, что прошли через Шквал (Хилл дернулся как от удара). И есть все остальные, которые делятся на союзников и врагов. И грань между ними... Практически неразличима.
Кира только переводила взгляд с того места, откуда слышался голос дефеля, на Хилла и обратно, иногда цепляя этим взглядом и Королеву.
- Гвардия есть. Но Императора-то уже нет? Я догадываюсь, что то, что вбито в подкорку, вот так не возьмешь и не достанешь от туда. Но люди-то потому и выживают, что умеют меняться и приспосабливаться?
- Восемь лет назад Он вернулся, - глухо ответил Хилл. - Это и уничтожило Гвардию.
Кира удивленно наклонила голову.
- Если я правильно поняла, сейчас Империя распалась. Но я очень вкратце ознакомилась с тем, что происходило за время нашего отсутствия. Можешь просветить, как она распалась? Логично же что бы было наоборот!
- Альянс Повстанцев четырнадцать лет назад уничтожил недостроенную боевую станцию с Императором на борту, - отозвался Хилл. - Я тогда был на Йинчорре, потому и выжил. Что происходит с империей, если уничтожена центральная власть, пояснять надо?
Алый был абсолютно бесстрастен. Только шрам чуть не светился на обветренном лице, выделяясь яркой белой нитью.
Фрилл, в свою очередь, видел все. И то, в какие раздумья погружен гвардеец, и какую боль вызывают прошедшие события. Видел и... Не вмешивался. Молчала и звейсс, но Хиллу почему-то чудился очень тихий гул пчелиного роя, который словно приглушал душевную боль. В нем слышалось и что-то еще, помимо молчаливой поддержки. Что-то наводящее на мысли, что те, кого защищаешь, могут быть всякими. Бестолковыми, неопытными, бесцеремонными. Любыми. Но защищать надо всех...
- С этим я ознакомилась. Но как он вернулся и как это разрушило Гвардию? - Спросила в ответ Кира. - Я просто не была на... Шквале. Не прожила твою жизнь и не могу взглянуть на нее твоими глазами. Обычный человек считает, что распалась Империя, распались ее службы, сейчас правят Республика и Осколки. А ты сейчас говоришь, что Гвардию добил сам Император, когда вернулся. Помоги мне понять это?
Неподалёку неясной тенью стояла Эра, прислушиваясь к разговору. Ей не нужно было располагаться. Вещей нет, а с носками и трусами Арк разберётся сам. Завидев издалека Рыжую, Хилла и Киру она было направилась к беседующим, но поняв серьёзность разговора остановилась, не желая мешать.
- Некоторые душевные раны гораздо глубже, чем кажется со стороны, - сказал Фрилл. - Некоторые - ломают, другие лишь закаляют. Но ответ на этот вопрос в свойствах Темных и в свойствах самой Гвардии.
- Верно, - отозвался Хилл, с благодарностью посмотрев на место, откуда доносился голос дефеля. - Итак, боевая станция погибла, погибла и цель служения. Но мы остались. Кто-то предлагал услуги моффам, кто-то остался обучать молодежь. Я был среди вторых. И спустя шесть лет разнеслась весть что Император воскрес на Ондероне. Именно это и раскололо Гвардию. Но тогда мы об этом не знали. Но в конце концов, Карнор Джакс саботировал цепь воскрешений Императора, убив всех его клонов и уничтожив всех гвардейцев. Уцелели только он, Кир Кейнос и я. Последнее, что я слышал, это про устроенную на Йинчорре дуэль между Джаксом и Кейносом. Первый был убит, второй исчез. И я думаю, что вряд ли появится.
- То есть не осталось ни Гвардии, ни Императора. - Подытожила Кира. Смутно она догадывалась, какая пустота и духота должна быть на душе у Алого, но слов достаточно правильных, что бы выразить свое сочувствие и желание помочь она не находила. Поэтому, сдвинувшись ближе, неожиданно обняла мужчину и прижалась, сидя боком. Учитывая разницу в росте - головой оказалась чуть ли не в подмышке, но это было неважно. Важным было то, что сейчас они имели цель и средства. И могли обрести нечто большее.
Хилл и не отстранился, но и вряд ли заметил действия Киры. Внимание было сосредоточено на дефеле. Слишком понимающем - как только узнать - откуда? И...
- И что мне делать? Как научиться сдерживаться?
- А вот с этим, ты пожалуй, по адресу, - проговорил дефель. - Как у Алого, основные твои боевые стили это эчани и терас-каси, верно?
- Верно, - согласился Алый.
- Джедая из тебя делать бесполезно. Зейсонита - не те установки. У них безусловный императив - выживание. А вот своему стилю, пожалуй научу. И одет ты правильно.
- Вставай со скамейки, три шага вперед. Ноги на три ширины плеч, стопы параллельно друг другу и начинай медленное приседание. Руки согнуть в локтях и прижать к бокам. Спину держать прямо, бедра параллельно земле.
Хилл не без труда выполнил инструкции, и обнаружил, что удержаться в этой стойке невероятно трудно.
- Не заваливаться, - продолжал командовать дефель выправляя огрехи стойки "ученика". Стоим расслабившись, дышим ровно... И не впадай по каждому поводу в свою темную ярость. Лучше помни, что везде есть те мальчишки и девчонки, которые без тебя пропадут.
- А я могу присоединиться? - Спросила разрешения Кира. - Стойка была ей немного знакома. Да и упускать возможность необычной тренировки она не собиралась.
- Попробуй, - согласился дефель. - Но сначала, объясни себе - зачем тебе это надо?
- Мне любопытно, что это будет. - Совершенно искренне призналась белобрысая. - Да и в зале давненько не появлялась. Дня два.
После чего встала рядом с Хиллом, копируя указанную стойку. Для нее это оказалось не таким сложным делом - мало того, что боец, она была еще и танцовщицей - и в плане равновесия и необычных стоек с применением как пилона, так и исключительно собственного тела - могла дать фору многим. Хотя да, стоять действительно ровно было... непросто.
- Это основная стойка во многих боевых искусствах, - ответил дефель, корректируя теперь уже стойку Киры. - Спину ровнее. Бедра параллельно земле. Таз чуть вперед - легче будет удерживать равновесие. Стопы на земле, и не отрываем, стоим.
И продолжил лекцию:
- Я не шутил, когда сказал - боевые искусства. Орден матукаи, среди других орденов находится особняком. Мы получаем доступ к Силе не через медитации, а через боевые искусства. А так как выполняя ката скорее заботишься о содержании, чем о форме, эмоциям тут нет места. Поэтому же, это лучшее средство для переучивания темных всех известных родов. Главное - что бы он сам хотел перейти на другую сторону. Основное же отличие ордена матукай от остальных: только мы, вместо того, что бы мастерить себе броню или оружие - мокнем в водопаде.
Кира послушно выполняла все инструкции, выправляя стойку. В этом не было ничего сложного - был тренер. Были свои ощущения. Со стороны виднее. Слушай, исполняй, запоминай...
Этим Кира и занималась, слушая лекцию в стойке, но на последней фразе дефеля невольно вздрогнула и наклонила голову в сторону звука, поворачиваясь ухом.
- Что, простите, делаете? При чем тут водопад?
Удивление было неподдельным. Борьба по колено в воде была "классикой жанра" в части боевых искусств - это она знала хорошо. Но при чем тут водопад?
- Это связано с нашим способом медитации, - любезно сказал Фрилл, но пока-что распостраняться на эту тему не стал, вместо этого отдав следующую команду. - А теперь подключаем правильное дыхание и пытаемся ощутить, как Сила заполняет все ваше существо.
- С Силой проблем нет, а правильным дыханием ты какое называешь? - Уточнила на всякий случай девушка. - По крайней мере, для людей.
- Правильное дыхание еще называется диафрагменным, - пояснил Фрилл. - Дышать нужно носом, направлять вдыхаемый воздух в верхнюю часть живота, при этом легкие потребляют наиболее полное количество воздуха, а кровь усваивает наиболее полное количество кислорода. Правильный цикл дыхания - примерно восемь вдохов за минуту. Следовательно, когда ты говоришь, это дыхание - неправильное.
Хилл в свою очередь пытался устроиться в озвученной стойке. Проклятые "бедра параллельно земле" уже начинали протестующе подрагивать. А стопы норовили оторваться от земли либо в пятках, либо в носках или вообще встать на внутреннее ребро. И это он - человек прошедший Шквал и являющийся мастером эчани и терас-каси! Достучаться же до Силы из этого шаткого положения, казалось совершенно невозможным.
Sotnik
Гостевой купол, спортплощадка

Эра таки решилась подойти ближе, наблюдая уникальную ситуацию. Она остановилась в нескольких метрах. Лёгкий поклон в сторону дефеля и едва слышное:
- Мастер Фрилл...
Которое, скорее прозвучало где-то внутри начбеза. И осознание что его - видят. Просто видят, игнорируя всякие маскировки. Улыбка в сторону Королевы. Ощущение радости от встречи внутри самой пчелы. И едва заметный интерес, который могли почуять Хилл и Кира...
Кире одного замечания было достаточно. Несколько разных инструкторов учили дышать по-разному, сейчас ей было нужно лишь выбрать из того, что она умела то, что Фрилл назвал правильным. В этом сложностей не было. В стойке...
"Любые сложности - только у тебя в голове. Простота там же". Так ее учил мастер боевых искусств на Набу и она усвоила этот урок, врастая ногами в пол. Учителю нужно доверять, иначе не называй его учителем. Раз Фрилл сказал, что эта стойка - возможна, значит, она возможна, тем более, что еще и знакома. Но можно или считать себя слабым человеком, которого штормит и качает в необычной для обычного человека позиции, или превратить себя в дерево. Низкорослое, но толстое, пышное дерево, которое крепко держится за почву корнями и даже не может сдвинуться с места, если захочет. Но стоит прямо, направив крону вверх и опираясь на свою опору твердо и уверенно. Выкинуть из головы все лишнее и поверить мастеру. И поверить себе - это было еще более важным. Человек под гипнозом, которому сказали. что он очень силен, будет гнуть монетки и гвозди, хотя в "обычном режиме" он на это не способен - значит, надо просто использовать себя на полную...
Задеревеневшая в указанной стойке Кира распространяла свои "корни" все более далеко и глубоко - настолько, насколько это вообще было возможно. Хорошо было бы, если б еще и коленки не дрожали и боль в ногах не отвлекла от того, что нужно медитировать, верить себе и не отвлекаться на всякие мелочи. Что бы тело не мешало ей медитировать, продолжая все больше укрепляться в стойке, а не разваливаться вниманием на попытки правильно поддержать дыхание, не изменить положение тела и оказать внимание к пришедшей Эре.
Короткий сипящий выдох. Кто-то с хорошей фантазией даже мог бы услышать в нем что-то не совсем цензурное, и девушка встал ровно, подпрыгивая на месте и потряхивая ногами.
- Да, на пилоне явно попроще будет! И это под водопадом тоже так стоять придется? - Уточнила она у дефеля и, когда бедра перестало сводить от нагрузки, снова приняла стойку, пытаясь отказаться от того, что бы рассеивать свое внимание на наблюдавшую за ними пчелу, Эру, Фрилла, испытывавшего проблемы Хилла и сконцентрироваться только на том, что бы выполнить упражнение.
- А кто сказал, что это медитация? - удивился Фрилл. - Это, я бы сказал что вводное упражнение, призванное для того, что бы подготовить учеников к будущим нагрузкам и посмотреть на что ученики способны. Медитация же матукаи производится совсем другим сособом - в движении. Правда неподготовленные видят в них скорее простые ката. И, леди, добро пожаловать на нашу эрзац-тренировку. Простите, не знаю вашего имени.
С грехом пополам устроив стопы на земле, Хилл попытался достучаться до Силы и встал перед дилеммой: делать ли это старым испытанным методом, или... Однако беда была еще и в том, что другого способа Хилл не знал, и решил обойтись без нее. Меняться - так меняться, не признавая полумер. Бедра между тем перестали подрагивать и теперь просто дрожали не переставая, намекая о том, что через пару - тройку мгновений, эта шаткая конструкция развалится. С другой стороны, Алый знал и пределы своей выносливости и все уловки организма, что бы не обращать внимания на предательское дрожание ног.
Кира тем временем продолжала двигаться по тому пути, который ей был привычен, но в том направлении, что задал новый учитель. В готовности тела она не сомневалась - из числа ее соотечественников обогнать или заломать ее могло процентов пять, остальные к тому шансы имели минимальные - хвала образу жизни, в котором физические нагрузки были, пожалуй, основным времяпрепровождением. Поэтому первым, что следовало сделать - отвергнуть сомнения в том, что она может выполнить или не выполнить этот "экзамен". Если он рассчитан на новичков и посмотреть, кто что может, то это для нее вообще не может быть проблемой. По крайней мере, не должно...
Так она убеждала себя, подправляя стойку и борясь ровно с теми же уловками организма, с которыми был отлично знаком Хилл. Сила и самовнушение - она может...
- Стоп, - скомандовал дефель. Хилл со стоном сел на землю.
- Мэтт. Неплохо. Впрочем ты границы собственных пределов и без меня знаешь. Завтра продолжим. Кира. Тоже неплохо. Но не занимайся на тренировках самовнушением. Неконтролируемый спазм бедренных мышц дело такое, бедренную кость сломает в два счета.
Кира лукаво мудрствовать не стала - и когда упражнение закончилось, мягко качнулась назад и легла, вытягивая ноги.
- Да, я представляю себе. Спасибо. - Поблагодарила она дефеля, расслабляясь и подтягивая к груди то одну, то другую ноги, что бы напряжение сошло побыстрее.
- Очень интересное упражнение, - прокомментировала увиденное Эра, - и очень хорошие цели.
Она, наклонив голову, взглянула на дефеля и представилась:
- Эра Глуа, падаван мастера Арка Диара
- Фрилл Айфайр, - церемонно склонил голову дефель. - Магистр матукаи. Что же до вашего падаванства... Вы превосходите многих мастеров известных мне.
Фрилл и правда знал многих мастеров. Познакомился во время гражданской войны.
- К сожалению, в рыцари или мастера меня произвести некому, так что... - хихикнула девушка, - офицально я падаван. Но мне очень приятно слышать от магистра матукаи такую высокую оценку.
Она снова поклонилась, на этот раз более церемонно. Но Фрилл должен был почувствовать, что ей очень приятно.
- Мне хотелось бы побольше узнать об ордене матукаи. Хоть я и не могу применить это на практике... Но, я думаю, у нас будет время для бесед...
Она подошла к магистру на пару шагов ближе.
- Господин Ньютон умеет находить себе удивительных и сильных соратников.
- Впервые сталкиваюсь с ситуацией, когда водопад не может помочь, - хмыкнул Фрилл. - Сдается, что и мне предстоит учиться и учиться. С другой стороны, зачем еще нужны ученики?
- Мы учимся всю жизнь, - Эра наклонила голову, - Сила была до Индекса, останется и после него. Тайны и загадки были до нас - останутся и после нас. Мир тем и прекрасен, что его можно познавать вечно.
- А не тяжело вот так вот доппельгангера поддерживать? - поинтересовался дефель. Опять же, я слышал, что это опасно.
Девушка пожала плечами.
- Пока у меня нет тела, это единственно доступный мне способ коммуникации с другими. Ах да, я прошу прощения... - Эра смутилась, - дело в том, что благодаря артефакту "Близость", моё сознание после смерти тела было перенесено в мозг мастера Арка... ну и вот, только так я могу с вами общаться без мастера.
Она улыбнулась.
- То есть тот успех с Фьючером, вы сознательно повторить не в силах, - подвел итог услышанному дефель. - Очень... Жаль.
- Не факт, что не можем. - Отозвалась с пола Кира. - Там сработал мой "Альянс" в первую очередь, можно попробовать поэкспериментировать и повторить.
- Для этого мы сюда и прилетели, магистр Фрилл. Изучать. Экспериментировать. И - действовать.
Она внимательно посмотрела на Киру, затем - на дефеля.
- Действовать, это правильно, - сзади, хромая на обе ноги подошел Хилл, и со вздохом облегчения сел на скамейку. - Правда перед действиями, хорошо бы узнать, против кого и с кем в союзе мы действуем. И есть у меня подозрение, что людей надо будет много больше.
- Ну вот и план действий: учеба, изучение, формирование союзов и...
- И еще у нас не полностью собран Индекс, - перебил дефеля Хилл. - Это тоже проблема.
- Никакой проблемы. - Отозвалась Кира. Она так и не стала подниматься и просто лежала на полу, подтягивая к себе то одну. то другую ноги, разминая их руками и рассбляясь. - Есть Леди Айрен, она знает многое о местоположении артефактов. Есть Лудо, который собрал многие артефакты. Есть мы - люди с желанием и возможностями, что бы собирать их. Здесь не о чем расстраиваться, нужно просто взять и начать работу. Сбор артефактов - тех, что еще не нашли. Часть нам известна отлично. Все остальное соберем в процессе, вряд ли Индекс не даст нам ощутить последние несколько артефактов, если мы соберем остальные.
- Люди тоже должны быть, - склонила голову Эра, - магистр Фрилл, вы можете уточнить у мистера Ньютона, мандалорцы на Ботавуи ещё есть? Там был клан, кажется... Один из них - Фай Скирата, если я не ошибаюсь...
- Клан Скирата никогда не проживал на Ботавуи, - отозвался Хилл. - Во времена гражданской войны они жили на Корусканте, потом перебрались на Мандалор. И - один клан, это только один клан. Вряд ли они могут выставить приемлемую численность и для пехоты и для экипажей. Беда еще и в том, что у нас... Хм... Тут надо подумать. Вот прилетит Эдвин...
- Это не те господа, которым Чарли пропил "Василиска", которого я собиралась восстанавливать? Я бы посмотрела, что с ним стало за восемнадцать-то лет!
- Так вот откуда у них "Василиск", - улыбнулся Хилл. - Ближе к концу войны, они начали подминать под себя другие кланы, демонстрируя этого дроида и вещая что-то о "духе Мандалора".
- А они его хоть восстановили или он так в виде метеллолома с флажком и работает? - Уточнила девушка.
- Вот чего не знаю, - озадачился Алый. - Я работал несколько над другими проектами. А чего там мандалорцы с их клановыми разборками вытворяют - даже и не знаю...
Sotnik
Гостевой купол
Домик Дачада.


Дачад, выбрав один из домиков, зашёл в него. Спокойно разложив вещи из багажа он подумал, что Мегера вероятнее всего станет им домом на несколько месяцев минимум. Уютно. Приятный вид из окна на морское дно. Разложив вещи, он осмотрелся в поисках средств коммуникации... Найдя, через некоторое время понял, что они предоставляют только планетарную связь. Однако, Арк с Сентом же связывался... Значит, есть выход на межзвёздную. Что-ж, за этим тогда к Сенту, но время терпит. Если Айрен получит сообщение об их успешном прибытии на час позже - от этого ничего не изменится. Что-ж... Пожалуй имеет смысл осмотреть купол, в котором их расселили... И он покинул свой домик.

Спортплощадка

Пока Фрилл тренировал новообретенных учеников, а пчела с некоторым беспокойством за этим всем наблюдала, вернулся умбаранин. Он застал Киру валяющейся на травке, Хилла - вполне бодрым, остальных носителей - занимающихся своими делами, и пригласил всех в административный купол. По его словам, их там ждали.
Идти пришлось недалеко, прозрачный тоннель привел их в соседний купол, где в офисном корпусе ждали накрытый стол, Дженаро, и еще несколько знакомых лиц из числа встречавших.
- Полагаю, нам нужно обсудить все, что произошло за время вашего отсутствия, и решить, что делать с планами на ближайшее будущее, - с этими словами Сент предлложил всем садиться. Дженаро тем временем установил связь с Фалиеном, и Айрен получила возможность присутствовать на совещании, пусть и в виде голограммы.
Дачад присел в одно из кресел. Рядом с ним сели Арк и Эра.
- Ваши достижения на Мегере очень впечатляют, - сказал магистр, - так, что даже планету уже Мегерой не назовёшь. Яззмин - и всё тут...
Он улыбнулся. Затем, серьёзнее, продолжил:
- Докладываю. С момента нашего расставания мы добыли четыре артефакта - Молнию и Жертву в Ядре, Росток и Исцеление ядом на Гли-Ансельме. Так же там встретили мистера Хилла с его группой артефактов "Бездна". Подтвердилось наше предположение, что Айрен не является Управляющей, им является Хилл, а истинным носителем группы "Бездна" является Айрен.
Он положил руки на стол.
- Пока у нас всё. Думаю, ваш рассказ подольше будет...
Сент кивнул.
- О том, что звейсс успешно адаптировались на планете, вы знаете. С еще одним видом, синга, у нас активное сотрудничество. Мы помним, что они хозяева планеты, и не переходим границы допустимого, а они охотно пользуются тем, что мы можем предложить, и не отказываются принимать посильное участие в наших проектах. Не последнюю роль в этом сыграл Риф. И то, что у нас оказался генетический ключ к опорным пунктам оборонного комплекса. По собственно нашему сектору... Мы наладили почти полное самообеспечение. Успешно культивируются привозные и местные культуры. Синга не возражают против разведения скота на мясо, но ясно дали понять, что охота на диких животных недопустима, и разрешают только защиту от нападения. На некоторых особо опасных хищников иногда выдают лицензии на отстрел, если их численность превышает безопасную для разумных. Мы совместно разрабатываем астероидные и кометные поля, здесь же перерабатываем, и производим необходимое для всех оборудование. Население растет в числе прочего за счет перехваченных партий рабов. И еще два проекта, с которыми вы можете здесь столкнуться, но о которых за пределами этой системы лучше не упоминать. Первый - несколько полигонов для подготовки службы охраны "Ньютон и Ко". Второй - закрытая клиника для суицидников. Расположена в джунглях. Лечение - шоковая терапия. Коротко - группа пациентов забрасывается в лес. А дальше - начинаются чудеса исцеления.
Умбаранин нехорошо улыбнулся.
- На них начинают охотиться. Почему-то еще ни один больной не захотел свести счеты с жизнью таким образом. Иногда ловить приходится неделями, и не все излеченные соглашаются возвращаться. Разумеется, где расположена клиника, их не информируют. Но с родственниками тех, кто удирает с посадочной платформы обратно в лес, иногда возникают прблемы. Вопросы?
- Какая... Интересная методика, - улыбнулся Хилл. - Не думал что кто-то пойдет дальше экспериментов. С другой стороны, дай суициднику смысл жизни, и он горы свернет. Что же до артефактов и шептунов, или как вы их называете... Я знаю про три обособленные группы артефактов. Расположение двух из которых мне известно. Если оно известно мне, значит оно скоро станет известно и шептунам, точнее их агентам. Сколько у нас есть времени до их нахождения, к сожалению могу только прогнозировать. Расположение третьей, самой большой группы - увы нет. Мои люди наталкиваются на мощное противодействие. Ну и Фрилл тут сделал мне предложение, от которого сложно отказаться.
- Действительно интересно, - Айрен кивнула, не без интереса поглядывая на Хилла. Для нее он тут был самой интересной личностью.
- Проделана просто невероятная по объему работа. Я и представить не могла, что так тут будет. Надеюсь скоро увидеть все лично.
Она задумчиво потерла подбородок.
- По поводу артефактов. Судя по всему – не удается найти именно группу Лудо. Радует, что старик до сих пор держится. Думаю, что его мы сможем найти с помощью Браслета, когда соберемся все вместе. А что касается двух других групп – если они более уязвимы – стоит заняться ими. Купить. Украсть. Вежливо попросить. Что там вообще о них известно?
- Его найти и не удается, - подтвердил Алый и начал свой доклад. - Первый. Хатт Дурга. Нар-Шаддаа. Криминал. Планета вздохнет свободнее без него, Не самый большой криминальный босс. Второй: Валентайн Лестер, Корускант. Директор сети музеев. Есть данные, что некоторые черные археологи работают на него. Видимо так и собрал коллекцию артефактов. Ходили слухи, что хочет продать коллекцию.
- Криминальный босс – очень опасная профессия - Леди едва заметно улыбнулась, - а по поводу директора музея – стоит узнать, сколько он хочет. Что-то мне говорит, что ресурсов у нас более чем достаточно. И есть еще способы поторговаться.
- Я оповещу своих людей, - согласился Алый.
- Я серьезно удивлюсь, если процесс покупки-продажи коллекции у Лестера пройдет без сучка - без задоринки. - Высказал со своего места свое мнение Дейв. - И вдвойне удивлюсь, если торги за артефакты будут самой большой проблемой. С хаттом договориться может оказаться более простым делом.
Пилот сидел в дальнем углу стола. Удивительно, но от мечущегося по пляжу Ботавуи в поисках кислородного баллона парня... Не осталось ни следа. Рослый, мощный военный человек в кителе сидел в кресле в расслабленной позе, улыбаясь уголком рта. Люди, что знали его последние годы, могли бы сказать, что легкая ухмылка вообще не сходит с его лица - кроме случаев, когда кто-то из его подчиненных напортачил. Что по этому поводу думал сам Кэрроут - его пока не спрашивали.
- А в чем проблема просто купить коллекцию? - Уточнила в свою очередь девушка в белом. Она с трудом узнала старого пилота и сейчас предпочитала держаться от него через стол, но все же близко. - Почему это проще, чем забрать ее у хатта?
- В том, что ее могут непросто продать. - Отозвался пилот. - И если в хатта всегда можно кинуть бомбу, то с коллекционером...
Он сел в кресле более напряженно, задумавшись на пару секунд. Пожевал губами, словно пережевывая мысль прежде чем решить, стоит ли она озвучивания.
- За гранату в кабинете директора крупной сети музеев нас по головке не погладят, это точно. Нужен переговорщик. Возможно, ученый.
- Не согласна, - тут же отозвалась ящерица, - для начала – отправлять в музей ученого – не нужно. Если коллекцию хотят продать – значит, музеям нужны деньги. Туда нужно отправить того у кого они есть. И, желательно что бы лицо было известное в их кругах. Насколько я помню – у нас как раз есть один коллекционер, собиратель древностей, к тому же не обделенный средствами. На переговоры должен отправиться представитель мистера Ньютона. При том, кто-то из тех, кто всегда занимается подобными вещами. И – будет лучше, если интересовать его будут не только артефакты. И – не они в первую очередь. В сети музеев может быть много ценного и интересного.. Ну и само собой там должны быть и наши люди, для подстраховки. Но, тоже аккуратно. Это столица. Там точно будут агенты. И – я не знаю, насколько они могут нас чувствовать. Что касается хатта – то же самое. Никто не сказал, что с ним нельзя договориться. Но – если забрать его часть коллекции – пока его преемники делят власть – на нас просто не обратят внимание. Кому нужны какие-то безделушки, когда на кону власть и деньги? И – напротив – если заплатить – за нами может повиснуть хвост. Ведь то, что продали один раз – можно продать снова. И вообще – граната в кабинете – это крайне грубо. Есть множество других средств. Гораздо аккуратнее и изящнее.
- Представителя может сопровождать Дейв с джедаями, - заметил молчавший до сих пор Дженаро. - На Нар-Шаддаа могу помочь я. Агенты на Корусанте тоже вынуждены будут действовать аккуратно, если не хотят привлечь ненужное внимание.
- Идея с покупкой мне нравится намного больше, чем с гранатой. - Отозвался со своего места пилот. - Но запасной план на случай, если человек вдруг передумает, нам необходим. Коллекционеры не любят торопиться в торге, он может начать тянуть время просто из спортивного интереса и своего мнения о том, что нужно поломать комедию пару неделек прежде, чем согласиться на окончательную цену. Просто что бы за ним побегали. Для нас это неприемлимо. Но пока мы не свяжемся с ним и не обсудим цену - мы не узнаем, будет ли он строить из себя клоуна или мы будем общаться как деловые люди.
- Запасной план? Вариант первый – убедить директора, что он хочет продать артефакты, - Леди сделала характерный джедайский жест, - Второй – выяснить, где они хранятся, прийти и забрать. Сильно сомневаюсь, что проникнуть в музей сложнее чем в дворец Ксизора. Третий – такой же как второй, но на месте артефактов остаются копии.
- Я сильно ошибусь, если предположу, что мистер Кэрроут забыл о такой стороне ведения бизнеса, как изучение истории сделок предполагаемого продавца? - поинтересовался умбаранин. - Есть те, с кем он уже вел дела, достаточно навести справки у них, чтобы составить прогноз.
- Вероятно, мастер Вир справится с этим за несколько минут. - Согласился Дейв.
Джедаи пока молча слушали беседу. Только сейчас Дачад поднял руку и сделал короткий комментарий:
- Джедаи имеют связи на Корусканте? Теоретически, можно было бы попросить о помощи Орден.
Арк тоже решил вставить слово:
- Я могу поднять старые связи на Нар-Шаддаа.
- Информации о связях джедаев у меня нет, - Дженаро улыбнулся уголком рта. - По весьма понятным причинам. Личный вассал Императора... Но логично будет предположить, что эти связи есть. Новая Республика не могла оставить в стороне и без контроля такую силу.
- Я бы предложила все-таки воздержаться от контактов с Орденом, - заметила Айрен, - при том - от любых.
- Иметь союзника в лице ордена джедаев - задача интересная, инструмент полезный. - Выразил свое мнение Дейв. - Но установление достаточно крепких связей для посвящения их в настолько деликатные вопросы, как артефакты времен Архитекторов и их покупка или иная добыча нами - это... Долгосрочно. Можно придти, открыть разум, и если режим турбо-доверия сработает - получить вероятность поиметь помощь. Но смогут ли они нам помочь и является ли обязательной эта помощь для нас - вопросы вероятностные. А вот распространение секретной информации с нашей стороны - гарантированный. Я бы предпочел, что бы мы справились своими силами. Хотя если кто-то считает такой обмен гарантированным и удачным - я выслушаю.
- Даже самый поверхностный анализ возможных исходов начала контакта с Орденом сулит нам слишком много проблем, - Леди перевела взгляд на Дачада, - стоит объяснить почему?
Магистр посмотрел на голограмму Айрен и потёр бороду.
- Там не падаваны, они наверняка уже почувствовали возмущение в Силе от появления новых и сильных игроков на карте Галактики. Я бы сказал, что встреча с ними - это вопрос времени. И лучше если она пройдёт по нашей инициативе. Кроме того... Уверен, что на наше появление обратила внимание и другая сторона. В любом случае, мы сейчас в выгодном положении. У нас есть время для анализа и принятия окончательного решения.
- Во Вселенной постоянно что-то возмущается, - заметила Айрен, - И, что то мне кажется, что у местных и так дел по горло. Тренировать молодняк, искать недобитых темных, поддерживать мир и порядок в Республике.
Было в ее словах что-то саркастичное – следы тысячелетий вражды Темных и Светлых.
- Понимаешь, Дачад – здесь и сейчас – мы – угроза. При том – огромная. Я потратила время на кое-какие тесты. И могу сказать, что с артефактами – я как Алхимик – сильнее, чем целый Орден. Даже у первых ситхов не было в руках и сотой доли этой мощи. А нас таких, между прочим – десяток. Поставь себя на место главы Джедаев и скажи, что бы ты сделал, если бы в Галактике появилось что-то подобное.
Магистр улыбнулся.
- Мне это не сложно. Я бы оценил степень и направленность угрозы. И угроза ли вообще эта сила. Учти, это - новый Орден. Не такой строгий, как старый. Ну и... не такой сильный. А что бы ты сделала на месте тёмных, узнав о такой силе?
- Очевидно же, - еще мгновение назад фалиенка была совершенно спокойна и расслаблена, а сейчас – резко подалась вперед, хищно оскалившись и сжав руку в кулак.
- Эта сила должна быть моей!
И – еще мгновение и эта вспышка темной ярости улеглась, а Леди снова спокойно улыбалась.
- Как ни странно, Светлые могут думать то же самое. Менее эмоционально и с другим мотивом – но тем не менее.
- Вот именно, - Дачад улыбнулся и склонил голову, - отложим тогда этот вопрос до окончания анализа ситуации.
- От мастера Арка я скорее ожидал бы возобновления связей с Орденом, - заметил умбаранин. - В конце концов, это и его Орден... Думаю, на этом пока стоит закончить наше небольшое совещание. Всем есть о чем подумать, вам наверняка есть на что посмотреть. Те, кто пожелает пообщаться с близкими, могут сделать это здесь, в любое удобное время.
- Часов через десять, должен прибыть фрахтовик YT-2000, с названием "Гордость Набу", бортовой номер И-500-804, - подал голос Хилл и неизвестно чему улыбнулся. - На борту - мой напарник, Эдвин Нойс. Вызывать будет скорее всего - меня. Прошу дать доступ на планету.
- Его проводят, - пообещал Сент. - Но предупредите его о сопровождении, чтобы он не начал отбиваться. Рой может не понять.
Арк от чего-то нахмурился и покачал головой. Добавив правда:
- Ну... возможно... - почесал затылок и ушёл вместе с Эрой.
Дачад согласился и, поблагодарив всех, вышел.
Кира с Дейвом так же себя ждать не заставили. Первая к этому моменту уже пропылесосила большую часть стола перед собой, прибралась и улизнула в свою каюту медитировать. Основной темой чего было - быть в состоянии завтра встать с кровати. Больше, чем полжизни она занималась какой-то физической нагрузкой, и прекрасно знала, как реагирует организм на новую нагрузку, которую еще и дали в таком режиме и объеме, что рядом от нее сел на попу целый Алый. Поэтому, обратив взор в себя, девушка сначала быстро, а потом и неспешно обежала точкой внутреннего внимания все свое тело, подправляя и изменя потоки так, как обычно делала для лечения и ускорения регенерации, но с"поправкой на ветер" - задачей было не дать себе развалиться и минимализировать негативные эффекты после ударной тренировки и непривычной для нее статической нагрузки...

продолжение совещания
Sotnik
11 ПБЯ. Набу - 18 ПБЯ. Мегера

Стоял нежаркий летний день, когда на космодром Тид-Главный, прилетел изрядно потрепанный жизнью коррелианский фрахтовик знаменитой серии YT. Модель правда была не столь знаменита - какой-то двухтысячник. Вышедший оттуда пилот, а по стечению обстоятельств - и единственный хозяин человек средних лет, правда с особой приметой: вертикальным шрамом, начинающимся на лбу и заканчивающимся на левой щеке. И было совсем непонятно, как при этом уцелел глаз.
Таможенный досмотр не выявил признаков контрабанды, зато два дюжих таможенника еще долго потешались над прибывшим на планету "любителем ножей" - у прибывшего туриста, только при себе было три штуки. А оружейный сейф, помимо тяжелого "Молота Смерти" и стандартной, хотя и несколько старомодной "восемнашки" и нескольких батарей к силовой пике, что обнаружилась тут же, был забит ножами разнообразных форм, расцветок и предназначения.
Разузнав у таможенников, а потом и в справочной последние новости, и приобретя туристические буклеты, человек со шрамом отправился сначала на экскурсию в Тид, а потом и по его окрестностям.
Так прошло несколько дней. Человек со шрамом снял номер гостиницы, и тратил дни напролет на экскурсии.
Впрочем, если бы кто-то заинтересовался, чем он занимается ночами, он был бы немало удивлен. Поскольку пришедший в номер гостиницы человек и явно дрыхнущий там без задних ног (если судить по звукам), в номере банально отсутствовал. Зато присутствовал он в гораздо более другом месте: в особняке бывшего галактического Императора.
Его прибытие было ответом на пронесшуюся весть, что Император вернулся на Набу. Но нет. Его тут не было. Зато были явные фанатики, требующие... Странного. У них не было ни четкой программы, ни хотя бы ясного понимания что делать если вдруг Император вернется.
Исследовавший и разочаровавшийся в данном явлении человек со шрамом, в последний раз посетил особняк, и решил вернуться на базу, когда впервые почувствовал странное ощущение.
То ли странное ожерелье, то ли оплечье с черным камнем на груди явно давало понять, что древний враг вернулся. Тут же послышался странный шепот, на неизвестном языке.
Тогда он не придал этому значения: надо было вернуться в гостиничный номер, что бы расследовать это на следующий день. Еще он не знал о том, что его передвижения привлекли чье-то, отнюдь не дружелюбное внимание.
Наутро, все и началось.
Еще на подъезде к месту, его атаковал странный, пока еще слаборазличимый шепот. Потом, он учуял отпечаток, неуловимо похожий на то, что он чувствовал от своего ожерелья и давно утерянной пирамиды.
Он еще не придумал, что и как будет объяснять жителям этого дома, когда увидел странную троицу. Два человека - с виду, типичные "ломовики", не отягощенные ни умом, ни какими бы то ни было лучшими чертами человечества, и... Кушибанин. Последний стоял несколько поодаль, но все его внимание было обращено на двоих и... Женщину, которую те то ли допрашивали, то ли чего-то еще. Потрясение женщины, слово "браслет" и усиливающийся шепот, заставили человека со шрамом выпрыгнуть из спидера, внутренне содрогнувшись от того омерзения, которое почему-то вызывала эта троица. А может быть все было совсем по другому - впоследствие он этого так и не смог вспомнить.
Прикрыв собой женщину, втолкнув ее в дом и закрыв за ней дверь, он вступил в закономерную драку, и вот тут то оказалоось, что и эта парочка мордоворотов, и кушибанин бойцы не из последних. Люди, ненамного уступали ему самому, а вот кушибанин... Как бы не превосходил его собственные навыки.
А еще, на него не действовали ни силовая пика, ни бластеры, из которых он уложил людей.

Этого человека Эдвин увидел на стоянке у гостиницы. Увидел и не поверил глазам.
"Эскадрону смерти" давали списки целей. Он никогда не спрашивал, кто составляет эти списки, и как они попадают в "Эскадрон". Все, что ему было нужно знать, это расстояние и поправку на ветер. Любые сведения - это эмоции. Их не должно быть, иначе цель почувствует. И придётся начинать все заново.
Это лицо, перечеркнутое шрамом, было в самом начале списка. И все ещё оставалось там. У "Эскадрона" не было сроков давности.
Несколько дней Эдвин наблюдал. Цель зачастила в особняк Императора, и это заставило снайпера расчехлить винтовку. Там окопались мечтатели, желающие вернуть Императора. И цель явно что-то с ними связывало...
Все пошло не так с самого начала. Вместо особняка, рядом с которым Нойс уже оборудовал лежку, цель отправилась совсем в другое место. А по дороге ввязалась в драку. Строго говоря, Нойс и сам бы ввязался, нельзя оставлять бандитов безнаказанно грабить жителей. Все равно летят не туда, а стрелять без подготовки... Но его опередили, и теперь Эдвин мог только наблюдать. Тоже полезное занятие, чем больше знаешь о том, как цель двигается, тем точнее выстрел.
Притертый за выступом спидер был почти не виден с того места, где завязалась драка. Эдвин не опасался, что его заметят, не до того было и цели, и налетчикам. Но цевье винтовки жгло руки, и какая-то навязчивая мысль билась в голове, не давая себя ухватить. Словно кто-то нашептывает на незнакомом языке...
Тряхнув головой, снайпер отогнал назойливое чувство, положил винтовку на упор и поймал в прицел ближайший объект - тело одного из бандитов. То, как тот лежал, не оставляло сомнений - мертв. У живых шеи не под таким углом расположены. В перекрестии прицела появилось второе тело, потом сама цель. Очень опасный боец...
Руки сами собой вели быстро передвигающегося человека, когда Эдвину почудилось какое-то движение там, где двигаться было некому. Удивленный, он опустил винтовку, потом снова припал к прицелу, не веря своим глазам.
Мертвецы поднимались.
Вблизи шепот был поистине невыносим. Он корежил сознание, предлагая власть над миром, личное могущество и много чего еще. По иронии судьбы - именно это и помогало держаться и против шепота, и против кушибанина, подпитывая человека со шрамом непрекращающейся яростью. Такое помогло бы даже в борьбе с Палпатином и Вейдером, но он не был ни тем, ни другим. Его целью, как и целью исчезнувших ныне братьев было служение. Не больше, но и не меньше. Вносило свою лепту в борьбу с шепотом и кушибанином и ожерелье. И только недостаток энергии не давал ему развернуться на всю катушку. Уже были отброшены и бесполезные бластеры с опустошенными ячейками, и силовая пика, удары которой даже не ранили этого маленького и юркого противника. Помогали только ножи, два из которых он уже держал в руках. Время третьего еще не пришло.
Движение сзади он скорее почувствовал, чем увидел. А перекатившись из опасной зоны и встав лицом к новой опасности, едва не остолбенел - трупы... поднимались.
Нож из правой руки рыбкой соскользнул с нее, чтобы ударить одного из мордоворотов в сердце.
Тогда то он и дал себе зарок: даже в магазин, носить с собой не меньше, чем дополнительную пару ножей для метания.
Эдвина корчило от омерзения. Мир, такой привычный, такой прочный, сыпался карточным домиком. В его мире мертвые были мертвы. В этом, новом мире, они вставали, чтобы продолжать драться. Снайпер не знал, что именно натворила цель. Перечень должен был иметь очень приличную длину, с иным в списки целей не попадали. Но цель была хотя бы человеком! А ЭТО... ЭТО - не было.
Винтовка выдохнула тяжелую пулю, положив ее точно в основание черепа ближайшего непоседливого покойника. Вторая легла в поясницу. Разорванный в двух местах спинной мозг должен был, по идее, остановить эту нежить. Вот только в успехе Нойс отнюдь не был уверен.
Если Хилл не обернулся на звук выстрела, то только потому что перед носом мельтешил клинок кушибанина и отвлекаться от боя не следовало. Но неожиданная помощь... И помощь ли? Алый не помнил, что бы у него здесь были союзники. Врагов правда тоже быть не должно.
Он отвлекся и лицо едва не пополнилось еще комплектом шрамов, теперь горизонтальным - юркая тварь в невероятном прыжке махнула конечностью с великолепным набором когтей. Хилл отмахнулся ножом. Не попал. Уже привычно - размеры кушибанина и его проворство делали невероятные вещи: усиленный ожерельем Алый... Медленно но верно отступал к той самой двери, куда затолкнул перепуганную женщину. А вот беспокойный мордоворот с ножом в сердце опять начинал шевелиться. И уже хотелось пожалеть что отбросил пику.
Ножи плели защитную паутину. Хилл мало-помалу концентрировал в себе подстегиваемую шепотом ярость чтобы вложить все в единственный страшный удар, который, возможно, станет смертельным для юркой маленькой твари.
Сдавленно выругавшись, Эдвин поймал в прицел второго покойника. Нож его не угомонил, возможно, угомонят пули. Первый, по крайней мере, встать пока не пытался. Он очень старался не спешить, чтобы не промахнуться. Стрельба на улицах Тида такая редкость, что скоро тут будет не продохнуть...
Еще два выстрела уложили тварь, притворявшуюся человеком. У Нойса оставалась одна пуля. И очень быстрая цель... Он не дышал, наводясь туда, где следующим скачком мог оказаться кушибанин. Только мог - чутье говорило, что прыгнет он скорее всего туда. На вооруженную ножом руку, чтобы оттолкнуться и...
Сбитый в прыжке кушибанин, почти разорванный пополам пулей, кувыркнулся в воздухе и распластался на окровавленных камнях.
- Отруби ему голову!
Только в этот момент, наваждение, навеянное шепотом рассеялось. А вот неизвестный голос оказался разумно прав. С этими тварями не должна была быть параноидальной ни одна предосторожность.
Поэтому, вернув ножи на место, Хилл устало подобрал пику и даже перевыполнил план, отрубив еще и конечности. Почему-то на этот раз пика сработала штатно. Неужели, все дело в том, живые эти твари, или нет. И что это за твари?
А самое главное - трупы и выстрелы. Полиции пока не видно, но и он на сегодня уже не боец. Сил оставалось только стоять, опираясь на пику.
Эдвин выдохнул. Вдохнул. Упрямо наклонил голову. Вытаскивать цель из лап полиции... Ну, потом до нее вообще не добраться будет. И кто поверит, что стреляли по ожившим мертвецам? В дурку на всю оставшуюся жизнь снайпер не хотел.
Спидер вынырнул из укрытия, притормозил рядом с целью. Или уже не целью?
- Прыгай. Уходим.
"Прыгай" в исполнении Хилла выглядело как переваливание мешка с песком за борт грузового спидера. Не упал, и то хорошо. А что оружие не выронил, и то за успех сойдет.
Спидер сорвался с места едва ли не раньше, чем пассажир оказался на сиденье. Вдали уже завывали сирены полицейских машин, за закрытой дверью дрожала насмерть перепуганная женщина, из окон начинали выглядывать жители, поглядеть, точно ли прекратилась перестрелка...
Выживших непосредственных участников переполоха в пределах видимости уже не было.

Только коренной житель Тида мог провезти беглеца тем маршрутом, какой выбрал Нойс. Шустрая машина ныряла под мостами, уходила сквозь тоннели обслуживания, скребла брюхом и вставала на ребро - но в итоге доставила обоих к маленькому хостелу на задворках, где не задавали лишних вопросов. Наличка и никаких драк - и тебе рады.
- Идти можешь? - хмуро спросил Эдвин, убирая винтовку в чехол и собирая гильзы.
- Теперь могу, но недалеко, - предупредил снайпера Алый, автоматически складывая пику и размещая бластеры по кобурам. Все внимание его было нацелено на оружие, что скрылось в чехле невольного спасителя.
- Далеко и не надо.
Закинув чехол за спину, Нойс направился к дверям хостела - снимать комнату. К моменту, когда его невольный спутник добрался до стойки, ключ уже был у снайпера, а портье был готов свидетельствовать, что никого не видел. И не видит. Вот просто в упор не замечает, что в холле кто-то есть.
- Обед в номер, примерно на троих, - Нойс сунул ключ-карту человеку со шрамом. - И что-нибудь переодеться.
- Ты просто мой спаситель, - пробурчал Хилл, но ключ-карту принял. А потом используя пику как посох, прошел к себе в номер.
Когда туда принесли еще и еду с одеждой, Алый в полуотключке пребывал в наполненной ванне.
В ожидании, когда тот придет в себя, Эдвин занимался неотложным делом. Чистил и смазывал винтовку. Думал, добавлять ли новые зарубки на приклад. Три вместо одной. Не добавить ли четыре. И нехорошо поглядывал на дверь ванной. Но патронов у него не было, и заказать их портье было невозможно. На этот калибр в оружейном магазине точно не купишь. Даже в таком, где торгуют раритетом. Боеприпасы Эдвин делал сам. И в ближайшие сутки он будет пуст. А свои шансы на победу голыми руками - и не голыми тоже - снайпер оценивал достаточно трезво. После того, что увидел. Даже сейчас цель достаточно сильна, чтобы убить и не устать хоть немного больше.
И со всем этим что-то надо было делать.
Алый очнулся и вышел из ванной как раз тогда, когда снайпер заканчивал чистку винтовки. Был он одет по форме номер 1, то есть голый торс и полотенце, а поверх сложной сетки старых шрамов, виднелись новые свежие царапины и не только.
- Пулевая, - прокомментировал он увиденное. - Для охоты на Одаренных. Подобное было в ходу, дай вспомнить... "Эскадрон Смерти"?
Снайпер начал собирать винтовку.
- Эдвин Нойс. "Эскадрон". Один из последних. Что ты делаешь на Набу?
- Мэттью Хилл. Гвардия Императора, последний, - отозвался Алый и подобрав сменную одежду направился переодеваться. Из ванной донеслось. - Расследовал культ Палпатина. Нет там ничего интересного. А потом наткнулся на этих.
Вернулся он из ванной в широких шортах и такой же безразмерной футболке, со своей одеждой в руках.
- Неплохо мне от него досталось.
От кого - Хилл не уточнил. Кушибанина снайпер видел и сам.
Гвардия Императора, значит... Нойс стиснул зубы. Хорошо, что не знал раньше. Или плохо.
- Ты хоть понимаешь, что тебе от меня должно достаться после всего, что ты натворил?!
- Я и натворил? - Хилл хмыкнул, вытащил из ножен все три ножа и уже сам занялся их чисткой. - Спокойно жил, исполнял приказы...
"Спокойно жил" опровергали и сложная сетка шрамов по телу, и правая рука с полной татуировкой ранга в "Секретном Ордене Императора".
- Бывают приказы, исполнять которые - преступление... - обронил Нойс. Винтовку он убрал в кофр и теперь исподлобья смотрел на человека, которого все еще воспринимал как цель. Сейчас - пожалуй, даже больше, чем до того, как выстрелил. И которого за каким-то хаттом увез от полиции.
- Все мы друг перед другом виноваты, - скопировал тон снайпера Хилл. - На гражданской войне, иначе и не бывает. Ты из Альянса, я из Империи, хотя и родился на Таттуине.
Он выковырял сгусток запекшейся крови из ложбинки на клинке и вновь посмотрел на собеседника.
- Но, я начал исправляться.
- Я заметил, - буркнул Нойс. - Как ты их находишь? И кто это, в конце концов, был? Или что это было?
- Пока, я могу только предполагать, - в тон ответил Алый. - Но рассказ предстоит издалека и будет явно неполным. Устроит?
- Меня все устроит, что хоть как-то объяснит эту жуть.
В ответ Хилл снял с себя ожерелье, с которым не расстался даже в ванной и разложил его на столе. Мгновение, и перед ним лежало восемь предметов.
- В Гвардию я попал шестнадцати лет от роду, - начал свой рассказ Алый. - Хотя сначала, был штурмкорпус на Кариде, где из нас делали полноценных снеговиков. Потом, я подвернулся кому-то, и он, уж не знаю с каой радости отправил меня на Йинчорр. Потом был выпуск.
Хилла основательно передернуло - видать выпуск был совсем не простой.
- А далее началась серьезная работа. В одном из рейдов, я нашел вот это, - он кивнул на разложенные на столе предметы. - Только предметов было девять. Собствено меня за девятым предметом и посылали. Это была четырехугольная прозрачная пирамида с вращающимся внутри мечом. Вот с нее то все и началось.
Дальнейший рассказ общими деталями касался всех подробностей жизни Алого до сегодняшнего момента и его контактов с остальными носителями артефактов.
- Они пропали лет... Точно, дело было через несколько месяцев после гибели Таркина, то есть одиннадцать лет назад. Вчера я почувствовал полузабытый отклик. Он был похож и на отклик от моей группы предметов, и от потерянной пирамиды, и от чего-то еще. Нас - должно быть не меньше восьми человек. А сегодня, я шел по следу этого отклика - и наткнулся на этих. Мои предметы, опознают их четко и однозначно, как врага. Да еще этот шепот... Я так понимаю, что это передовой разведывательный отряд. И мне придется сдерживать их до момента, пока не появятся остальные.
Эдвин слушал молча. Пару часов назад, услышь он такое, набрал бы номер психиатрической клиники, ни мгновения не колеблясь. Но после того, что видел своими глазами... Хвала провидению, Звездной Матери, всем богам гунганов и кому там еще, что остановили руку... Остановить бы еще собственную память, которая требует продолжать видеть цель. У него ведь приказ, который никем не отменен. Но не сам ли только что сказал, что бывают приказы, исполнять которые - преступление? Убей этого гвардейца, и что тогда?
- По тому, что я сегодня видел, - медленно проговорил снайпер, - сдерживать у тебя получается не очень. А я, так уж вышло, по уши увяз в болоте с тройным убийством и расчлененкой. На пару вышло недурно.
- Кто бы еще знал, что на этого кролика-переростка не действуют ни бластеры, ни силовая пика, - огрызнулся Хилл - По уровню подготовки и боевых навыков, мы скорее на одном уровне. Надо подбирать оружие. Но я от помощи не отказываюсь.
- И я от нее не откажусь, - все так же неторопливо произнес снайпер. - Но об этом позже поговорим. Когда ты своих найдешь. Пока могу предложить огневую поддержку. Только будет проще, если ты будешь давать мне взять прицел поточнее. Сегодня я мог промахнуться по третьему.
Sotnik
Посадочная площадка - Гостевой купол, спортплощадка

Эдвин вспоминал этот день, разглядывая стену поля, укрывающего от вторжения целую систему. Хилл где-то там, по ту сторону. Со своими людьми. Осталось до него добраться... Он тронул тангету связи, вызывая напарника.
К удивлению Эдвина, поле перед транспортником зарябило и раскрылось, с той стороны вынырнули три истребителя. Заложив петлю вокруг "Гордости", они покачали плоскостями и нырнули в проход. Навсегда потрясенный, снайпер последовал за ними, едва ли сознавая, что делают его руки с системой управления.
В кокпите истребителя, прошедшего вплотную к его рубке, сидела...
Пчела.
Приветливо помахавшая ему.
Спустя два коротких перелета и один внутрисистемный прыжок "Гордость Набу" совершила посадку на платформе у побережья.
Там его встречала одинокая фигура, которую снайпер мог изучить в совершенстве за прошедшие годы.
Хилл просигналил руками, указывая на центр площадки и отошел к краю, давая Эдвину возможность безопасной посадки.
"Гордость Набу" села мягко, потрясение не сказалось на навыках его напарника. Но вид у Эдвина, когда он показался на аппарели, был, мягко говоря, ошарашенный.
- Пчелы на истребителях! - выпалил он вместо приветствия. - Да мне никто не поверит!
- А еще муравьи в качестве десанта, - улыбнулся Хилл. - И да, это мягко говоря - шокирует. Пошли, с Королевой улья познакомлю, пока она внизу.
- Еще и Королева, - охнул Нойс. - С ума сойти. Прямо как на Набу.
Однако за Хиллом пошел без возражений, не переставая поражаться и ворчать под нос, что и рассказать-то никому нельзя, сочтут, что напился до зеленых пчелок.
- Вообще-то рыжих, - улыбнулся Хилл, - Но цвет, это неважно. Они бывают и бронированные. По уши. Почище шагоходов.
Эдвин представил бронированный жужжащий шагоход и с некоторым трудом попытался вернуться к делам насущным. Но все его труды пошли прахом, когда в подводном корабле Хиллу и Нойсу встретился трутень, облепленный детворой. Страж улья в вороненой броне очень старался не раздавить ни одного представителя молоди трех видов, но впечатление производил устрашающее. Особенно в ограниченном пространстве салона.
- Мать моя женщина, погибель мужчин...
На этом снайпер затих и молчал почти до самого причала.
- Так ты нашел своих? - спросил он наконец.
- Нашел, - отозвался Алый. - Который час думаю, и не прихожу ни к одному выводу. Состав группы: четыре джедая, одна темная, но не сит, и ученики. Еще модификант, из моего давнего проекта "суперсолдат". А вот то, за чем охотился, того нет.
Он посмотрел на напарника.
- Их тоже надо прикрывать. По возможности.
У Нойса поползли куда-то вверх и в стороны брови.
- За других ты меня до сих пор не просил... Что-то новенькое. Ладно, покажешь, запомню, прикрою.
- Тогда поехали в наш гостевой коттеджик, - мрачно ухмыльнулся Хилл. - Сдается мне, что до такого даже гунганы не додумались.
Подводный город и продуманность его планировки снайпер оценил. Как и шансы быть обнаруженным с орбиты.
- Неплохая крепость вышла. Если вверх не смотреть, можно забыть, что на дне находишься. И никакой клаустрофобии. А зачем так глубоко спрятались? Есть от кого?
- Дома еще и в окно не смотри, - согласился Алый. - Они там тоже... Своеобразные. А под водой по двум причинам: прячутся от ионных штормов и - что бы пейзаж не портить.
Эдвин кивнул. И добавил, глядя по сторонам:
- Надеюсь, сюда эти твари не доберутся. Стрелять невозможно...
- Как оказалось, пчелы их знают и называют "живущими в Шепоте", - отозвался Хилл и вывел Эдвина к монорельсу. Оставалось только дождаться циркулирующего по подводному городу вагончика. - А теперь самое интересное. Догадайся ,что сказала Королева, когда я испытал вспышку гнева?
- Что у нее мед прокис? - предположил снайпер.
- Чуть проще, - усмехнулся Алый и первым вошел в вагончик. - Никогда, говорит, не слушай Шепот. Тут еще одна из носительниц привязалась: расскажи, да расскажи, как ты докатился до жизни такой. Что удивительно, голову я ей не оторвал, только потому, что рядом была пчела и - не поверишь. Я чувствовал поддержку всего роя.
- Правильно говорит, чего их слушать... - начал было Эдвин. Потом осекся. - Пчела сказала? В смысле нажужжала, а ты понял?
- Дошло наконец, Именно "нажужжала" и именно "понял", - Хилл хотел было хлопнуть по плечу Эдвина, но передумал. - Впрочем и ты так можешь. Вот только познакомлю с Королевой.
- До этого только шептали, теперь жужжать будут, ни минуты спокойной жизни, - вздохнул Нойс. Но заметно было, что ему любопытно. В конце концов, не каждый день встречаешь разумных пчел.
Тем временем, вагончик достиг нужной остановки и напарники вышли из дверей.
- Мэттью, устроишь своего друга, жду на тренировку, - приветствовала Алого пустота около скамейки, где находилась и гигантская мохнатая пчела. Линейный размер почти в полтора роста Алого вызывали некоторую оторопь.
- Да куда же я денусь, - пробормотал Хилл.
- Я и подождать могу, - снайпер переводил взгляд с пчелы на говорящую скамейку и обратно. - Это кто сейчас разговаривал, пчела?
- Нет, это Фрилл, дефель, и по совместительству - мой новый учитель, - ответил Хилл. - А пчела, как раз и есть - Королева местного улья
- Надеюсь, дефелей среди шептунов не окажется, - чуть слышно пробурчал Нойс. - Такую цель хрен возьмешь...
И уже громче добавил:
- Доброго дня, Ваше Величество и мистер Фрилл.
- Возьмешь, но в ультрафиолете, - послышался скрипучий голос дефеля. - Ну раз твой друг согласился подождать нас, то повторяем вчерашнеее. Встаем в позу мабу и пробуем в ней прикоснуться к Силе.
- Ага. Друг, - отозвался Хилл. - Я до сих пор не знаю, кого он на прицел берет, меня или шептуна.
- Я просто никак решить не могу, что с тобой делать, - беззлобно огрызнулся снайпер. - То ли любить, то ли убить... С шептунами разберемся, там видно будет.
Рыжая Королева наблюдала за происходящим со спокойным интересом. Страж-человек уже был включён в сознание ее роя, второй страж-человек - еще нет, но через Хилла она улавливала оттенки их взаимоотношений. Дружба-вражда, без соперничества и ненависти, тепло, которое тщательно скрывается даже от самих себя. Были врагами. Из тех, что порой становятся ближе друзей. Кем станут?
- Так и живем, - отозвался Алый, и встал в стойку. Совсем не новичок в боевых исскуствах, он практиковал подобные стойки и прежде, но - не такие низкие. Собственно это и вызывало трудности. А еще мысли Хилла приняли несколько неожиданное направление:
"Надо накормить его медом с грибами"
Звейсс качнула сяжками, показывая, что поняла его, и надела вокодер.
- И тебе доброго солнца, человек из-за звёзд.
- А, вот как Мэтт вас понимает... - немного разочарованно протянул Эдвин.
- Не так.
На скамью лег маленький контейнер.
- Так.
Снайпер осторожно взял его, покрутил в руках, открыл. Озадаченно уставился на небольшой кусочек янтарной массы и несколько шляпок грибов.
- Что это такое?
- Способ слышать и понимать. Возьмешь - никогда не останешься один. Твой брат-Страж всегда будет знать, в кого нацелено твоё жало. Ты будешь знать, когда ты ему нужен. Он будет знать тоже.
- Вы это серьезно? - Нойс поднял голову. Но на лице Алого явно не было и следа ухмылки. Пчела - хатт ее разберет. Дефеля вообще не видно. Сейчас съешь, а через секунду тебя поздравят с розыгрышем. - Грибы и... Что это, кстати?
- Мед моего улья, - ответила пчела. - Звейсс не умеют делать что-то не серьезно. Синга похожи на вас, они знают смех.
- То есть я вот это съем и начну жужжать?
- Ты и сейчас жужжишь не хуже, - отозвался со своего места Хилл, потеряв и устойчивость и концентрацию.
- Ладно...
Недоверие боролось с любопытством. Оба этих чувства с лихвой перекрывало совершенно детское ожидание чуда. Чего-то такого, чего не бывает, но во что так хочется верить...
С видом "ерунда это все, но раз уж вы так настаиваете..." снайпер сунул в рот мед и грибы, разжевал, проглотил... И ухватился за скамейку, когда та вдруг начала уходить из-под него, как ему показалось на миг.
Головокружение тут же прошло. Вместо него появилось отчетливое ощущение, что рядом кто-то сидит. По-прежнему невидимый, но при этом заметный.
- Неслабо ваши грибочки вставляют... - пробормотал Нойс, осторожно разжимая пальцы.
- А теперь самое интересное, - Хилл снова осторожно утвердился в позе, которую дефель тут же обозвал "позой правого полузащитника". Почему защитник правый и половинный, и чем он отличается от левого или от центрального, Алый так и не понял. - Справа от тебя сидит Фрилл. И ты его должен почувствовать. Если протянешь руку, можешь погладить, только не переборщи.
- Отставить углаживать дефеля, - пробурчал Фрилл. - Особенно если учесть, что он старше вас двоих вместе взятых.
- И обрати внимание на пчелу, которая снимает свой вокодер. Ты ее можешь понимать и так.
- Правильно, пусть его девочки гладят, - в тон Фриллу буркнул Нойс. - Так. Погодите. Вы все это серьезно?!
- У звейсс нет чувства юмора, - подтвердила Королева, которая как раз убрала в сумку вокодер. - Добро пожаловать в рой.
- О-хре-неть...
- Я сказал то-же самое, - с сочувствием отозвался Фрилл. - Впрочем, плюсов тут заметно больше чем минусов.
- Плюсы, минусы... Вы вообще понимаете, что это значит?! - взорвался снайпер. - Кусок меда, пара грибочков, и разные виды, даже разные ветви эволюции понимают друг друга просто так! Без техники! Без переводчиков! Блин горелый! Это трындец официальной науке!
- Все в рамках официальной науки, - возразил дефель. - Мы, точнее - корпорация "Ньютон энд Ко" уже давно разобрались в этом феномене. Все и проще, и в то же время сложнее, чем кажется и тебе и твоему другу. Что ты знаешь о роевых насекомых?
- Кусаются они пребольно, - просветил его Нойс. - И лучше держаться от них подальше.
- Эти тебя не укусят, - отозвался Фрилл. - Но я не о том. Ты чего нибудь слышал о феномене роевого сознания?
Именно в этот момент из комнаты вышел Чарли с гитарой и направился к разговаривающим.
- Что-то когда-то слышал, но не вникал, - снайпер сощурился на новое лицо. - Вот это громила...
- Чарльз Уилсон, - отрекомендовал громилу Хилл. - Помнишь, я рассказывал про эксперименты Империи? Вот это он.
Эксперименты и прочее Чарли проигнорировал, сказав "Можно просто Чарли". Зато взгляд его уперся в стоящего в позе мабу Алого, а на гитаре зазвенели струны. Странное дело. Хиллу показалось, что стоять стало проще, как стало проще и дотронуться из этого положения до Силы. Почему-то всем показалось, что Хилл знает и этот мотив и эту песню.
В этот раз от визга "Какой мужчина!" Кира при виде Чарли, следуя за ним, сдержалась. Все-таки уже не первый раз видятся, и даже не второй. То, что здесь происходит что-то интересненькое, она ощутила минут пять назад и решила довериться интуиции, здраво рассудив, что это или Сила через восстанавливающую медитацию подсказывает, или Рой, или просто женское любопытство, но раз есть подсказка - надо слушать. И встала в уже знакомую позу в нескольких метрах напротив Хилла, сначала приседая чуть ниже, а потом несколько раз поправляя себя, вспоминая, как ее правильно ставил дефель.
- Никто не против, если я тоже поучаствую? Фрилл, могу тебя попросить поправить? А, у нас новые лица! Поздравляю с прибытием! - Девушка лучезарно улыбнулась снайперу, шутливо ему козырнув в два пальца - этот жест она переняла у Дейва еще на Ботавуи.
- Кира Алькор, можно просто "Гайка"! - Представилась та.
Девушка совершенно честно старалась стоять прямо, не наклоняясь вперед и не отклячивая попу назад. Жаль только, зеркал здесь не было, в отличие от привычного ей зала...
- Могу помочь и я, - совершенно равнодушно бросил Хилл. - Бедра параллельно земле, таз чуть вперед, стопы касаются земли полностью. При вдохе чувствуем, как энергия поступает от земли в тело, делаем паузу и при выдохе - освобождаем эту энергию. Нет, ну вот привязалась эта мелодия!
Он с подозрением посмотрел на импровизирующего на гитаре Чарли, но тот играл что-то другое.
Sotnik
Спортплощадка


- Ага-а-а... - Медленно протянула Кира, закрывая глаза. Все-таки зеркала чуть не хватало, но ничего, Хилл отлично подключился вперед Фрилла и все объяснил. Девушка закрыла глаза, представляя течение энергии, но вдруг наклонила голову и открыла глаза, теряя визуализацию и глядя на Алого, прищурив один глаз.
- А когда ты еще успел позаниматься и даже отдохнуть? На первой тренировке Фрилл этого не рассказывал про землю!
После чего, подумав еще полсекунды, перевела взгляд на Чарли и его гитару.
- Я все-таки прошел Шквал, - доверительно поведал Алый. - И тренировки там проводились... До смерти. Как и финальный экзамен. Что вместе с такими инструкторами как Палпатин и Вейдер, давало ошеломительные результаты. Ну и управление энергией, это основы любых боевых исскуств.
Чарли тихо наигрывал что-то на гитаре, но мелодия была незнакомой и не задерживалась в сознании. Хилл прикотрыл завесу тайны над своим прошлым (а точнее, над прошлым всех Алых) и на этом Кира решила больше не беспокоить разоткровенничавшегося гвардейца, просто прикрыв глаза и следуя его советам. Если бы Фрилл посчитал их неверными - наверное, поправил бы или дополнил, сейчас же оставалось только медленно вдохнуть, пробегая точкой своего внимания по икрам, бедрам, талии и груди, позволяя энергии наполнять ее по мере вдоха, а следом - отпустить ее на выдохе.
Снайпер взирал на это все в немом изумлении. Про Шквал он знал от Хилла. Но с такими тренировками еще не сталкивался. По скупым рассказам напарника выходило, что там было что-то смертоубийственное, и из четверых-пятерых до конца обучения доходил только один. А тут... растопырились и стоят. И что это дает?
Думать мешал какой-то посторонний шум, который Нойсу никак не удавалось определить. Он прислушивался, но слух не улавливал ничего, кроме голосов, дыхания и шелеста движений. Незнакомый звук шел... изнутри?
В изумлении смотрел на тренирующихся и Фрилл. Что бы там не говорил про себя Мэтт, но такое попросту было невозможно - его стиль не эчани и не терас-каси. А переучивание, это ломка старых, уже инстинктивных движений и поз, даже не об колено, грубее. И тут, Алый стоит в мабу, да еще и инструктирует как правильно встать, как почувствовать не силу - энергию. Которую получается в нормальных условиях почувствовать на третий месяц, раньше - только бы устоять.
- Кира, таз чуть ниже и чуть вперед, так стоять легче. Мэтт... Направляешь энергию на поверхность кожи. Формируешь оболочку.
Когда говорит учитель, хотя бы и временный, спорить как-то не с руки. Тем более что сесть в мабу получилось, минуя стадии "полузащитников". Но сформировать из поступающей энергии оболочку на поверхности кожи?! Что это хотя бы может дать?
А мелодия тем временем вела за собой, утверждая:
...Нас прикрывает с флангов броня,
Алые дьяволы, делай как я!..

И Хилл решился. Обратив свой фокус Силы на себя, он закрутил энергию коконом, и...
На удивление, но Кира в свою очередь решила не торопиться с тем, что бы тут же попытаться сделать все тоже самое, что сказали Мэтту. Что-то неуловимое, тонкое, как падающий и проскальзывающий через пальцы шелковый платок скользило по краю ее сознания, едва заметно подталкивая к пониманию если не мыслей, то эмоций - удивления, которое вряд ли было бы свойственно Фриллу, если бы все шло "как обычно". Спокойствия, с которым сам Хилл раздавал ей команды, хотя в прошлый раз пыхтел как заядлый курильщик после стометровки и был очень мало похож на человека, который сейчас начнет учить других. Чарли, который снова играл на гитаре... Но то, что играл он, почему-то не цеплялось в сознании, как тогда, на яхте, когда она училась стрелять у Чарли и учила фехтовать Шана...
- Ага. - Сообразила почти про себя девушка и сконцентрировалась на базе - стойке и прокачивании энергии туда-сюда вместо того, что бы стараться завернуться в кокон из нее.
- Ноги стопами на земле, - послышался тихий голос дефеля. - Дыхание: долгий вдох, пауза, короткий выдох.
Распоряжения касались только девушки. Хилл стоял недвижимо, напоминая скорее странной формы дерево.
- Перенос фокуса Силы на себя, это правильно, - все так же негромко проговорил дефель. - Будешь продолжать так же, через неделю загоню тебя в водопад.
Хилл чуть покачнулся, но кокон Силы так и не сбросил.
- Кх... кхуда загонишь? - поперхнулся воздухом Эдвин.
- В водопад, - повторил Фрилл. - Там матукаи проводят свое обучение.
- Водопады Яззмин опасны, - напомнила пчела, про которую все несколько подзабыли. - Много агрессивной фауны и флоры.
- Ваши крокодилы, вы и спасайте, - пробормотал Хилл.
У Эдвина вытянулось лицо. Потом раздался его хохот. Снайпер слишком хорошо знал напарника в деле, чтобы не ставить на крокодилов. Или кто тут сидел по местным водопадам.
Рыжая Королева смотрела на эту сцену с материнской теплотой. С ее точки зрения, поведение Стража-человека было безупречным.
Кира тем временем исполняла указания дефеля, следуя по пути стойки Мабу несколько более долгим и кружным путем, чем Хилл. Со всеми полагающимися для новичка разнообразными моментами вроде кривой стойки, дрожащих ног и дальше вниз по списку всего того, с чем неизбежно сталкивался любой новичок в боевых искусствах.
Ощущение было странным. Новичком она не была вообще ни разу, давно и наивно полагая, что давно довела свое тело до почти идеального состояния, благодаря чему может делать с его помощью то, что хочется,а не то, что можется. Но здесь и сейчас почему-то это как-то очень мало помогало - будто усилили гравитацию или на плечи присел другой ученик, усложняя задачу. Теоретически, можно было обратиться к Силе, но размазывать свое внимание и на сложную медитацию, и на удержание стойки у нее не получалось.
На очередном вдохе она решила помочь себе с помощью этой энергии - не гонять же ее по оргнизму в холостую? И сконцентрировала ее в ногах, укрепляя их, что бы стоять было легче.
Последствия не замедлились с ожиданием. Вездесущий Фрилл, который вроде бы только что обещал Хиллу водопад объявился возле Киры:
- Аутотренинг тебе здесь только вредит, - проговорил он. - Обыкновенный человек, после нескольких месяцев тренировок, способен стоять в мабу до получаса. Не больше. Ты же всего пытаешься добиться за двенадцать часов.
- Нуууу... - Протянула девушка смущенно, даже не успев заметить, как Фрилл переключил свое внимание на нее и насколько он уверенно считывал все, что она делала, хотя внешне для непосвященного человека могла выглядеть так же, как если бы вообще не работала с энергиями. - Да. - Согласилась, наконец, она. Беседа отвлекла ее концентрации на энергии, а следом пришлось и вовсе встать из стойки, что бы не завалиться на спину.
- Ох...
Девушка чуть попрыгала, разминая ноги, и снова опустилась, принимая стойку.
- Значит, просто дышать. - Сказала она сама себе, концентрируясь на том, что бы в этот раз строго исполнять все то, что ей говорили, и ничего более.
- Бедра паралельно земле, стопы от земли не отрывать, спину прямее, таз чуть вперед, - прокомментировал новую стойку Киры дефель. - Стоим в течение двух минут и дышим. Ощущение энергии придет само, но не сейчас. После стойки - легкая пробежка вокруг комплекса. На этом - занятия окончены.
- Хорошо. - Отозвалась Гайка и начала считать про себя до ста двадцати. Интересно, почему не работает гитара Чарли, хм? Впрочем, вопрос, или, даже, ощущение вопроса осталось без ответа. Концентрироваться сейчас следовало не на том, почему Индекс кому-то помогает, а кому-то нет, а на том, что бы не завалиться на спину (да почему ж ее все тянет-то назад?!) и не считать слишком быстро, хотя хотелось...
"Две минуты" у Киры и упражнения у Хилла, закончились практически одномоментно. Чарли ухмыльнулся и убрел куда-то в сторону своей "хижины". Алый же распрямившись, вопросительно взглянул в сторону дефеля, что бы получить объяснение, что это за технику он освоил. А получив таковое, присел на скамейку рядом с пчелой, донельзя озадаченный.
Кира после упражнения задерживаться не стала - слиняла на небольшую пробежку, а следом - к себе. Медитация сама себя не помедитирует, Василиск тоже отказывался сам себя проектировать - впереди была куча работы!
Sotnik
Спортплощадка

На следующий день, когда улеглась суета, связанная с их переездом со "Стрелы", Дачад направился в административный поиск в поисках кого-то из местных - Сента, Дейва или пчелы.
Магистр проходил площадь, заметив удаляющуюся Киру, сидящего на скамье усталого и задумчивого Хилла (а значит и дефель рядом, что, впрочем, чувствовалось в Силе), незнакомого человека и Рыжую. Лёгким реем приветствовав всех, он представился новенькому:
- Дачад Нароки, - и протянул ему руку.
- Эдвин Нойс, - пожатие было уверенным и крепким.
- Рад встрече с вами, - Дачад выпрямил голову, отметив про себя уверенность, с которой держался собеседник, - вы напарник Мэттью Хилла?
- А вы один из его людей? - вопросом на вопрос ответил набуанец. - Мы долго вас искали.
Дачад улыбнулся уголками губ.
- Ну, я бы сказал - один из людей Индекса. Мы тоже вас искали, но не так долго, как вы... вследствие обстоятельств непреодолимой силы. Но однако, нашли друг друга.
- Хороший тост, но выпивки не вижу, - снайпер слегка сощурился на него.
- Видимо, это моя супер-способность - произносить тосты, - ещё шире улыбнулся Дачад, - хоть я особо то и не пью.
Он осмотрелся и продолжил, обращаясь уже не только к Нойсу.
- Ну, а вообще, я хотел бы найти подходящее место для тренировок... такое, чтобы хотя бы на пару сотен километров вокруг не было чего-то важного и я бы никому не навредил.
- Отличная супер-способность. - Раздался мужской голос откуда-то с той стороны, куда убежала Кира. Дейв в своем обычном последние пятнадцать лет наряде - полувоенной форме из кителя и брюк - двигался размашистыми шагами куда-то по своим делам, но решил притормозить, заметив компанию и новые лица. - Мне человека с такой способностью последние полтора десятка лет не хватает. Можем продолжить у меня, в кабинете есть и карты, и проектор. И медовухи для желающих под тост найду.
- Мне Фрилл тоже потренироваться предложил, - скептически посмотрел на Дачада Хилл. - В результате, я нашел у себя несколько новых мышц. А вот если он еще и оружие подберет, которым можно шептунов кромсать... А то силовая пика их обычно не берет...
- Хм... интересно... - магистр кивнул головой Хиллу, приветствуя Дейва, - надо будет как-нибудь попробовать. Ради ознакомления... На счёт оружия я думал... как вариант - попробовать зарядить Сиянием. Но на практике ещё не пробовал. Хочу поэксперементировать. Запас энергии Владыки велик, так что хватит на всех. Главное разобраться, сработает ли эта идея... А пока я придумал вот что...
Поднял руку ладонью вверх - и над ней появилась звёздочка.
- Пока я это назвал "Светлячок". Такими штуками я уложил тех эчани в пещере.
Светлячок сорвался с места, сделал круг над ними и вернулся на ладонь, после чего исчез.
- К сожалению, моей скорости реакции не хватит чтобы бороться с самими агентами, а много таких штук я если и смогу сделать, то не смогу контролировать...
Вздохнул. Посмотрел на Дейва.
- Поэтому нужны тренировки... и эксперименты. Так что, я только за, дружище Дейв.
- Тогда пошли. - Отозвался Дейв и продолжил свой путь в сторону своего кабинета. Путь пролегал мимо Эдвина и пилот остановился рядом, протягивая руку для рукопожатия. - Эдвин Нойс, правильно? Я - Дейв Кэрроут, начальник безопасности системы. Можешь присоединяться, если хочешь, познакомимся.
- Так точно, - отозвался снайпер, пожимая руку и ему. Потом оглянулся на Хилла. - Мэтт?
- Веди, - отозвался Хилл. - Чего время терять?
- А шептунов кромсать лучше тем, чем вообще принято кромсать, - продолжил Нойс. - Метательные ножи - расходный материал, бросил - снова не возьмешь до конца боя. Нужно что-то другое. Достаточно тяжелое, чтобы отрубить голову и конечности. И при необходимости - выдержать разряд или болт. Или пулю...
- Закрыться от болта - удобнее коротким тесаком. Широким. Достаточно тяжелым и... Нет, лучше парой. - Хилл опомнился и посмотрел на напарника. - Стоп. Ты это восемь лет назад не мог сказать?
- Так ты не спрашивал, - сделал наивное лицо Эдвин. - Да и самому только сейчас в голову пришло.
Дейв тем временем повел компанию коридорами подводного города в свой кабинет. Идти, впрочем, оказалось достаточно недалеко - новый купол для "новичков" поставили неподалеку от основного административного купола, в котором он и жил, и работал.
- На счет "кромсать шептунов" в ближнем бою, я думаю, Дачаду есть, что рассказать об Улло и том, что он делал с противниками, подошедшими ближе. Хотя там случай, по-своему, уникальный, это не просто агент.
- В любом случае, тесак или что другое - придётся укреплять Силой, - прокомментировал магистр диалог Хилла и Нойса. Затем, кивнув головой пчеле и Фриллу, направился за Дейвом. При ближайшем рассмотрении можно было увидеть деревянную рукоять, торчащую из-под верхней одежды.
Sotnik
Мегера. Подводный город. Кабинет Дейва.
Дачад, Дейв, Эдвин, Хилл.

Кабинет был средних размеров. Ощущалось, что будь на то воля пилота - обошелся бы маленьким только для себя, но рабочий кабинет начальника безопасности системы - место людное, поэтому расположиться гостям можно было спокойно и с удобствами. Одна стена - наклонная - была прозрачной и давала вид наружу, вторая стена - вертикальная - была полупрозрачной, отделяя кабинет от остальной части купола.
- В ближний бой с шепчущими будучи незаряженным артефактами Индекса или в одиночку вступать да, бесполезно. Улло был очень заряженным... шептуном...
Магистр осмотрелся.
- Уютно...
- Я думал, что тот, на Гли-Ансельме был вашим первым агентом, - отозвался Хилл, в задумчивости вытащивший из кармана деку и начавший что-то на ней рисовать. - А тут я слышу про какого-то "сверхзаряженного" Улло. Кто это хотя бы такой?
- Кадр, который ел форсов уровня верховного магистра или лорда ситов на завтрак, - отозвался Дачад, - Серьёзно. Он питался одарёнными. Дженаро с ним встречался. А я смотрел видеозаписи боя с ним. И ментальные воспоминания участников. Айрен. Харсанг. Ла Руна. Кроме того, после инициации артефактов устроил симуляцию - я и он. Без Индекса я мог продержаться против него несколько секунд... хотя считал себя не последним бойцом в Галактике...
Покачал головой.
- Никто без Индекса в одиночку им противостоять не сможет принципиально. Только толпой... надо попросить Харсанга прислать записи. Хотя, я всё просмотрел... если хотите - могу показать.
- Мы с Эдвином угомонили уже три десятка "шептунов", - отозвался Хилл. - План прост - я держу их на себе и подставляю под выстрел Эдвина. А без мозгов - и им сложно выживать.
- Хороший способ, - согласился Дачад, - но Улло кажется без мозгов бы выжил. Улло - лишь оболочка. Сильная, но оболочка. Настоящий "шепчущий", или "шептун" - это симбионт, который управлял его телом.
- Атака "на восемь суставов" и контрольный в голову, с лишением той привычных очертаний, - усмехнулся Хилл. - Эдвин, у тебя какой калибр?
- "Пятидесятый", - отозвался Нойс. - И "три-ноль-восемь" на подстраховке. За восемь лет мог бы и запомнить.
"Была бы подстраховка с собой, когда я тебя тропил, могли бы сейчас и не разговаривать..."
- Кстати. До сих пор любопытно, какой браслет они у той женщины требовали?
- Я пока только один браслет видел, - отозвался Хилл. - Блондинка с Набу, что тренировалась рядом со мной.
Дачад вздёрнул бровь. Отметил про себя ещё одну деталь про Нойса.
- Кхм... с тобой тренировалась Кира. Но про какую женщину и про какой браслет вы говорите?
- Шептуны ищут артефакты, - Эдвин словно смотрел в прицел. - В этом вашем Индексе много браслетов, которые находились на Набу достаточно долго, чтобы его там могли почуять?
- Когда это было?
- Восемь лет назад, - повторил Нойс. - В Тиде, на Набу. Я видел, как Мэттью помешал паре головорезов ограбить женщину. Он их убил. А они встали... Никогда не думал, что можно испытывать подобное омерзение. Я вмешался, почти не раздумывая. Прикрыл его. С тех пор работаем в связке. Он находит шептунов. Выманивает на себя. Я стреляю.
Дачад посмотрел на Эдвина. На Хилла. Затем - на Дейва. После сел на ближайшее сиденье.
- Так... я немного пропустил последние восемнадцать лет... Но на Ботавуи мы встретили носителя Альянса. Киру. У неё браслет - Альянс. Она с Набу. Фамильная драгоценность... вы хотите сказать, что шептуны носятся по Набу и кидаются на каждую даму с браслетом? Или у них есть ещё какие-то критерии выбора? Как вы их находили?
- Каждый артефакт, со временем оставляет свой отпечаток, тем более четкий, чем дольше он в этом месте находится, - отозвался Мэтт. - Иногда, отпечаток может даже заглушить отсутствие самого артефакта. Собственно, по этому отпечатку они на нас и выходят. А мы на них - по специфическому ощущению омерзения.
- А браслетов на весь Индекс - два штука. - Начал размышлять вслух Дейв, который за все это время даже не присел, только опираясь на свое кресло. - Один из которых в обозримом прошлом мимо Набу даже не пролетал, а второй покинул планету за десять лет до того, как на его след напали Живущие в шепоте. При этом на Набу "Альянс" находился, со слов Киры, не меньше века, а то и нескольких. То есть агенты шептал активизировались относительно недавно. И нельзя сказать, что у них очень крутая система обнаружения, если она наводит их на следы десятилетней давности. Если действовать быстро - сможем опередить их в поиске прочих побрякушек. Кстати, кому что разлить? Чай, каф, соки, мед, медовуха.
- Это в случае, если агенты ищут только артефакты и не занимаются больше ничем иным, - ответил Хилл, закончивший рисовать на деке, и теперь перебирающий какие-то фотографии. - Опять же, это может быть первый случай известный мне. И... Самое главное. Есть ли досье на Киру и ее семью?
- Досье есть. - Отозвался Дейв. - Сент здесь восемнадцать лет не ногой на диване болтал.
Над рабочим столом после пары жестов рук начальника безопасности возникла голограмма его рабочего пространства. Действовал пилот чрезвычайно быстро и голограммы папок и файлов, деревьев каталогов сменяли друг друга едва проектор успевал их отрисовывать. Наконец, над столом повисла голограмма досье на Киру Алькор - голограмма самой девушки - от макушки до верха груди - полное имя и первые строчки типового досье.
- Покажи ее родных женского пола, - подсказал снайпер. - Всех, живых и умерших в последние десять лет.
- Их не особо много. - Ответил снайперу Дейв. - Ровно один человек, ее мать. Бабушка умерла задолго до наших событий, сестер и тётушек у Киры нет.
Досье Киры раскрылось полностью, выдавая длинную простыню текста и голограмму Гайки в полный рост. Рядом появилось еще одно досье, так же с голограммой, только портянкой чуть покороче - на проживающую на Набу миссис Вирджинию Алькор.
- Вкратце: обе - уроженки Набу, с южных болот. Когда Кире было восемь лет - бабушка умерла, они продали дом в деревне на болотах и перебрались в Тид втроем - мама, папа, дочь. "Альянс" Кира получила от покойной бабушки. В Тиде Кира получила среднее и среднее специальное образование, увлеклась автогонками, работала автослесарем, потом попала в Индекс. Мать и отец поныне живут в столице, лорд Ксар поддерживал с ними минимальный контакт после исчезновения группы на восемнадцать лет.
- Фото матери сделай чуть покрупнее, - попросил Алый и обернулся на напарника.
Небрежный жест рукой и всю область над столом заняла одна портретная голограмма Вирджинии. Еще пара - и привычный голубоватый цвет стандартной голограммы наполнился красками, а сама голограмма начала неторопливо вращаться, показывая ее со всех сторон. На удивление, мама, в отличие от дочки, была совершенно нормальной человеческой расцветки.
- Она, - сказал Нойс с уверенностью человека, способного десять лет спустя опознать однажды виденную цель.
Дачад не вставая с места слушал беседующих и разглядывал голограммы. Внешность матери Киры ему мало что говорила, кроме одной детали - цвет кожи. Существенная ли это деталь? Но другую деталь заметили Хилл и Нойс. Это именно та женщина, на которую напал шепчущий в поисках "Альянса". Магистр потёр подбородок...
- Что-ж, это важная информация. Но что она нам даёт? Кроме того, что все, кто какое-то время соприкасался близко с артефактами в опасности? Хм... если так, то почему до сих пор жив Лудо, который держит у себя множество артефактов?
- Во-первых: потому, что Лудо - это человек, который пережил очень большое количество людей, которые хотели его убить, наемник на пенсии. Во-вторых: нам не в полной мере известно, что бывает, если человек постоянно двигается и насколько это помогает от слежки. В-третьих: я испытываю некоторые сомнения, что Лудо держит артефакты в сундуке под кроватью. - Высказался начальник безопасности.
- А ещё он мог научиться их использовать... и его не заинтересовали карты... - пробормотал Дачад.
- На вас шептуны выходили? - спросил Эдвин. - Артефакты у вас есть, и на месте вы не сидите.
Дачад покачал головой.
- Мы не успели наследить. Артефакты у нас всего несколько недель.
- Несколько недель и восемнадцать лет, которые они пропустили, - хмыкнул Хилл. - Поэтому, на них и не вышли. Пока.
- Зато на тебя выходят - отстреливать не успеваю, - проворчал Нойс. - Хотя ты тоже тот еще непоседа... Значит, можно ожидать, что на вас откроют сезон охоты. Ладно, прикрою. В первый раз, что ли?
- Система безопасности и роевого сознания Мегеры-Яззмина такова, что здесь и гизка не проскочит. Но сидя на Мегере мы артефакты не соберём, а за ее пределами поддержки пчел-истребителей не будет. С моей стороны есть эскадрилья опытных пилотов-гуманоидов, не привязанных к Мегере, и отряд десантников. Чем сможем - прикроем.
- Согласен. Но Дейв прав - не здесь. Нам надо собирать остальные артефакты. Даже если шёпот делает айкю своих носителей отрицательным, они догадаются - где артефакты, там рано или поздно появимся и мы. Так же будучи носителями Артефактов, достаточно продолжительное время для оставления следа мы ни с кем не контактировали, чтобы подвергнуть кого-то опасности...
Дачад встал и подошёл к столу.
- А значит - нам нужны тренировки. И... что на счёт моего вопроса, Дейв?
В этот момент включилась общая связь. Голос Сента проинформировал подводный город о том, что через несколько минут начнётся сильный ионный шторм, и рекомендовал воздержаться от выхода на поверхность.
В это же время на тех мониторах наблюдения в кабинете Дейва, которые отслеживали обстановку в гостевом куполе, что-то сверкнуло. Дачаду показалось, что он уже видел нечто похожее. Сияющий сгусток, вокруг которого распускались лепестками цветка жгуты энергии... Он мелькнул и скрылся из виду, пронзив стену купола. Но откуда он появился, понять было невозможно.
- Дейв! - сердце магистра учащённо забилось, - записи камер за последние пятнадцать секунд в гостевом куполе! Состояние целостности стены купола!
А сам тем временем анализировал. Сияющий сгусток... жгуты энергии... Он недавно что-то видел подобное... ведь точно видел... Воззвал к Силе, считывая возможные возмущения. И... информационное поле Индекса. Вир как-то говорил, что ему удаётся взаимодействовать с темпоральными полями. Сит его знает, что он имел в виду. Но подросток упомянул, что помимо Силы нужно использовать более эффективный источник информации - Индекс. И Дачад потянул за нити - связь со своими артефактами. Представил в голове стройные ряды артефактов, как недавно показывала их Эра. Алмазную планету и остановленную звезду. И сформулировал один вопрос: что это?
Дейва не то, что второй раз просить было не нужно - излишней была и первая просьба. Начальник безопасности свою работу знал и так, заметив движение на экранах краем глаза.
- Окей, теле-гизок не учли. - Мрачно усмехнулся он, жестами выключая ненужную уже голограмму Вирджинии Алькор и переводя на центральный стол происходящее в куполе. Изображение замерло, отмоталось назад - на первый кадр возникновения вспышки и начало воспроизводиться в сильно замедленной скорости, показывая всем присутствующим все, что смогли зафиксировать камеры.
Первый момент появления объекта, зафиксированный камерами, пришелся на грунт. Свечение возникло откуда-то из-под земли рядом с гостевыми домиками. Всплывший над тем, что было раньше морским дном, светящийся объект был поначалу шарообразным, но когда поднялся чуть выше, из него начали вырастать длинные жгуты энергии, превращая его не то в шевелящийся цветок, не то в медузу из чистой энергии. Раскрывшись, объект ускорился, пролетел сквозь стену купола по наклонной вверх, и исчез в морской воде. Он был довольно крупным, примерно с человеческую голову. Но в куполе не осталось никаких повреждений при контакте с объектом.
Дальнейшие действия пилота и начальника безопасности были отработаны до автоматизма восемнадцатью годами тренировок и даже не требовали пафосных выкриков в рацию или громыхания ботинок с целью проверки позиций. Достаточно было запустить всего один протокол. Боевая тревога - первая реальная боевая тревога за все время существования подводного города. Пока непонятное явление или существо не будут изучены и определены как безопасные - он априори должен воспринимать его как потенциальную угрозу. А значит, город к ней должен быть подготовлен. Все боевые и аварийные системы и расчеты - в полную готовность по постам согласно расписанию. Подготовить гермодвери и шлюзы, запустить дополнительный мониторинг, запустить проверку связи с другими поселениями. Рой специально уведомлять было не нужно - Королева уже была в курсе потому, что был в курсе Дейв, поэтому за пчел и муравьев пилот не волновался. Люди воспринимали роевое сознание сложнее, поэтому специально для них писались уставы, расписания, проводились тренировки. Следом за отправкой проверочных сообщений - по аутпостам разлетелась голограмма "Гостя".
- Покажи еще раз, с максимальным увеличением, как он в эту медузу раскладывается, - попросил Хилл.
- Без проблем. - Отозвался начбез и голограмма размножилась. Одна, уменьшившаяся, продолжала циклически неторопливо воспроизводить все, что смогли выхватить камеры безопасности города. Вторая - застывшая голо - показывали "спрута" во всей красе в уже полностью разложенном состоянии. Третья - самая большая - стала исполнением просьбы Хилла - пилот дал максимальное приближение и запустил покадровое воспроизведение неопознанного объекта.
Индекс молчал, Сила утверждала, что Дачад видит нечто невообразимо сильное, древнее и вполне способное доставить массу проблем.
Покадровый прогон записи дал возможность разглядеть гостя во всей красе. Стало видно, как меняется его размер - сияющий шар "дышал", пульсировал, и с каждой пульсацией возникшие на его поверхности бугорки и завихрения увеличивались, вырастая сначала в подвижные петли, затем в извивающиеся жгуты. Они расправлялись, выстраиваясь в шевелящуюся корону, потом все сразу устремлялись вниз - и объект начинал ускорение, чтобы покинуть купол.
- Единственное, что я видел похожее, - начал Хилл, внимательно изучивший запись. - Примерно так выглядит атакующий симбионт.
- У меня две ассоциации, - отозвался Дачад, - плазмоид с Взууна и... симбионт Улло. Но! Индекс на эту штуку не отреагировал от слова никак, а значит это не шепчущие. А в Силе он чувствуется и она говорит, что оно сильное и древнее. И способно доставить нам кучу проблем. Дейв, вы не выяснили, кто стоит за созданием всей этой системы безопасности планеты?
- Ты не совсем прав, - отозвался Хилл. - Индекс на шептунов реагирует единственным способом - никак.
- И Сила тоже. Я в Силе вообще не видел того, с кем ты сражался. А это - почуял.
Прищурился.
- Дейв... Атмосферный поиск по всем нестандартным энергетическим сигнатурам... и... где ближайший шлюз?
- Все, что есть в системе Мегера способного к наблюдению и записи по всем спектрам и частотам уже оповещено и включается в работу. Шлюз там. - Пилот указал рукой на стену своего кабинета и дважды щелкнул пальцами, от чего фальшпанель сдвинулась в сторону, обнажая гермостворки. - И даже скоростной бонго на пятерых, но преследовать цель на невооруженной гражданской машине слишком рискованно.
Говорил пилот весьма разборчиво, но чрезвычайно быстро - на грани восприятия. Так же быстро защелкивались элементы доспехов. Дейв, человек практичный, при возможности жить недалеко от работы этой возможностью воспользовался, поэтому все, что было ему нужно, было здесь. В том числе доспехи и оружие. Облачался он на таком привычном и любимом ему Ускорении...
- Кроме того, "Гость-первый" направился к поверхности, а там с минуты на минуту бахнет ионный шторм. Не уверен, что он повредит твари. Возможно, если она живет по аналогии со светлячками, открывающими порталы, то для него шторм - это дождь из бургеров и пива и она просто мирно вышла откуда-то из коры полакомиться. Вопрос - почему ни разу не вышла за предыдущие восемнадцать лет.
- Симбионты в Силе видны, - поправил Дачада Хилл. - Единственная их силовая способность - закрываться от наблюдения. И вот тогда, нужен Одаренный экстра-класса, что бы его обнаружить.
- Тогда... - Дачад задумался. Тягуче медленно удары сердца отсчитывали мгновения размышлений. Анализа воспоминаний. Информации крайне мало, но... ещё раз... просмотреть подумать... принять решение... Время ухнуло, замедляясь и замирая. Веки замерли на полпути, даже выдыхаемый воздух практически остановился... В памяти проносились видения. Бой группы Айрен. Спасение Флай. Сражение Харсанга и Ла Руны... Анализ. Вывод... Симбионт. Виден. В Силе. Но мастерски скрывается. Бой Хилла. Шепчущий не виден, но симбионт в полной силе и единстве с носителем. Скрывается. Атакует. Силён. Уверен. Здесь - симбионт без носителя!
...Время продолжило свой ход. Веки опустились и поднялись. Вдох...
- ...он почуял нас. И мне кажется что он голоден и ему нужна энергия от вспышки.
Индекс... сит тебя раздери... Прямой запрос. Дачад представил себя выходящим наружу. В шторм. "Я выдержу его?" Показал образ симбионта, выскочившего из дна. "Здесь Враг!"
У Дачада возникло чувство уверенности, что шторм он переживет. Не без поддержки Индекса. Но вот на врага Индекс так и не отреагировал. Тем временем начали поступать данные со станций слежения за атмосферой. Шторм достиг планеты, буря была очень мощной, однако в одном месте ионизация оказалась чрезвычайно сильной даже для нее. В этой области было зафиксировано образование молнии до границ термосферы. Примерная длина канала разряда составляла около семисот километров. Других аномалий, способных перекрыть ионный шторм, не нашлось.
- Мне бонго не нужен, - Дачад положил одну руку на плечо Хилла, другую - на плечо Дейва, щедро делясь энергией Владыки, - держите со мной связь через Силу. Никому не выходить наружу.
От переизбытка энергии по одежде пробежало несколько бликов. Почти не касаясь пола он оказался у шлюза, открывая дверь.
Последним элементом доспехов стал шлем. Доспехи были старым-добрым комплектом разведчика, но не без модификаций. С учетом реалий подводного города - они были дополнены фильтрующей аква-системой для возможности дыхания под водой, дополнительной гидрозащитой и небольшими встроенными водометами. Свои места заняли четыре пистолета. Два классических бластера на тибанне на бедрах и два пулевых пистолета на спине.
- Дачад, когда мы штурмовали удирающую с Ботавуи "Спираль", ты потом жаловался, что полез в бой первым вместо того, что бы действовать в команде. Подумай еще раз. Эдвин, Мэтт, если кому-то что-то нужно - оперативный арсенал по коридору направо, у входа пчела-страж. Он вас пропустит.
- Дачад, я бы на твоем месте остановился и хорошо подумал, - Хилл был серьезен. - Первое. Я с симбионтами сталкивался. Они вполне материальны и без носителя не живут. То есть, он не смог бы появиться из под земли и проникнуть сквозь купол без дырок в местах появления и исчезновения. Второе. Они невелики. Тут же размер раз в двадцать больше чем у самого большого симбионта, что я видел. Третье. Обычная длина молний - километров десять. Из тропосферы вниз, до поверхности земли. Тут молния - на 700 километров. Логично предположить, что молния использовалась нашей "медузой" как разгонный тоннель, и сейчас она в космосе. Так зачем ты направился на поверхность?
- Да, вы правы, друзья... я снова погорячился... - магистр встряхнул головой, отгоняя наваждение и закрыл шлюз, вернувшись к остальным, - учитывая вышеперечисленные факторы, можно сделать вывод, что мы имеем дело не с симбионтом, а с плазмоидом. И ему нужна подзарядка...
- Плазмоид, которого видел я, не больше кулака, причём не Чарли, а Киры. Этот же размером с голову. Они такие бывают? - Уточнил у куда более опытного в этом плане Дейв. - Они могут летать сквозь стены и ощутил ли ты агрессию в Силе? Я почувствовал, что он древний и мощный. Но не разглядел желания убивать.
- Подводя итог нашим выкладкам, - плазмоиды, очень похожи на симбионтов, - суммировал Хилл. - И это наводит на несколько вопросов, главный из которых - как найти, поймать и разговорить нематериальный объект?
Дачад потёр подбородок.
- Ты прав, Дейв, агрессии нет... но вспомни даже того маленького. Какие у него возможности были? А этот поболее и посильнее будет...
Посмотрел на Хилла.
- Давайте подождём и понаблюдаем...
- Плазмоид, с которым я встречался, говорить не умел, но через Силу мы друг друга кое-как понимали. Меня больше интересует другое.
Дейв взял рукой голограмму с записью появления чужака, сжал ее в кулаке и бросил на бронированный наруч, запуская процедуру копирования. Таким же образом в интерфейс доспехов был подгружен интерфейс системы безопасности. Судя по загорающимся зеленым огонькам, расчеты начали занимать посты согласно боевому расписанию.
- Плазмоиды тесно связаны с порталами. Теми, которые были на Взууне и теми, что отнесли меня на него. Как минимум, они умеют эти порталы заряжать и запускать. А этот конкретный явно среагировал на появление Индекса, так как за прошлые почти двадцать лет наблюдений ничего даже близко похожего на этого гостя у нас не регистрировалось. Очередное подтверждение тому, что все это - детали одной мозаики или, хотя бы, пережитки одних времен... А еще под городом может быть похоронен портал. Впрочем, мало удивительного, учитывая местную планетарную систему защиты.
Sotnik
Кабинет Дейва - Спортплощадка


- Значит, или мы готовимся к бою, или нам сейчас прилетит мега-крутая плюшка. Или подмога.
Вздохнул.
- Эх... а мне таки интересно, какую скорость позволит развить мне Сияние... и смогу ли я выйти за пределы атмосферы...
- За пределами атмосферы прикрывать не смогу, - сокрушенно развел руками снайпер. - Так я не понял, приглашали вроде на медовуху...
- А пригласили на вечер альтернативной ксенодипломатии. - Из-под шлема голос, измененный вокодером, звучал глухо. - Но ничего, сейчас плазмо-собутыльника к столу пригласим и нальём всем.
- Тогда для переговоров придётся звать Арка... - пробормотал Дачад.
- Дейв, мне припоминаются слова Сента о том, что купол новый, - ни приготовления местного безопасника, ни воинственные фортеля Дачада, не пробили броню самоконтроля Хилла. - А за этим местом кто-то раньше следил?
- Транспортники курсируют мимо этого места к фермам, перед строительством купола произвели инженерную геологоразведку. Но большая часть массы куполов компенсируется выталкивающей силой воды, фундаменты заглубляются неглубоко. Никакой серьезной разведки здесь никто не проводил. - Ответил Дейв.
- То есть наблюдения нет, и никто не знает, не появлялась ли эта медуза ранее, - подвел итог Хилл. - Скорее всего, она просто не знала, что теперь здесь появляться небезопасно, и следующий свой вылет сделает с ненаблюдаемой точки пространства. А еще, скорее всего, вернется она тем же самым путем.
- Возможно. Но молний по семьсот километров мы тоже не фиксировали раньше, а их видно издалека. - Безопасник проверил голограмму своего интерфейса управления, убедился, что все на местах и готовы ко всему, к чему можно быть готовым, подтвердил факт тревоги и запросил внешние аутпосты и орбитальную группировку на предмет появления неизвестных летающих объектов с указанными в прикрепленном файле характеристиками.
- Впрочем, если "Гость-Первый" вернется тем же путем, то у нас есть шансы минимально пообщаться... Если кто-то будет просто караулить рядом с точкой входа в коцентрации на Силе и попробует поздороваться.
- Ты тоже постараешься как можно быстрее скрыться с линии обзора, заметь тебя кто-то со спущенными штанами, - филосовски заметил Хилл. - Записи той молнии есть?
У Дейва была пара теоретических выкладок на счет застукивания без штанов существ, которые в жизни своей не носили штаны, но он предпочел оставить их при себе, поняв иронию Хилла. Вместо этого он закинул на центральный стол запись семисоткилометровой молнии, которую сделала орбитальная станция слежения.
- Есть. Вывожу на голограмму. Первой в голову приходит, что это - след от прохождения плазмоида, или наоборот, дорога, которую он прокладывает перед собой. Но отследить его за пределами атмосферы невозможно. Ищем.
- Учитывая его скорость, и маршрут, искать его вы будете до возвращения, - ухмыльнулся Хилл. - А если на них можно экстраполировать обычную человеческую логику, то возвращаться он будет старым путем. Следовательно, его надо ждать вон там, за несколько минут до окончания шторма.
Алый ткнул пальцем в монитор, на котором впервые появился странный гость.
- Вот только как его разговорить, если он говорить не захочет?
- Учитывая полное отсутствие у меня идей по этому поводу - предлагаю решать проблемы по мере их поступления. - Не только честно, но даже искренне ответил Дейв.
- Что-ж, тогда предлагаю переместиться в купол и подождать нашего высокоэнергетического аборигена, - подытожил Дачад.
- Хоть с собой-то медовуху прихватите, а? - взгляд снайпера мог разжалобить пару десятков мишеней. - Ждать веселее будет. Опять же, предлог для разговора с этим... энергетическим.
- Арк оценит, но плазмоиду понадобится какая-то энергитическая медовуха... - магистр хмыкнул в ответ.
- Вот у нас на Набу такую рыбацкую байку рассказывали, - Нойс поднялся из-за стола. - Сидят рядом два гунгана, рыбачат. Один поймал малька. снял с крючка. налил ему в горло лума и обратно в озеро выкинул. Второй спрашивает: "Ты зачем лум переводишь?" А тот в ответ: "А погляди, что сейчас начнется..." И началось. Рыба в очередь выстроилась, на голый крючок бросается. наловили полный садок. И тут из садка одна крупная рыба другой: "Ах, малец-подлец, там наливают, там отпускают..."
- Классика. - Отозвался пилот, достал из стола и поставил на стол стеклянную бутылку медовухи и стаканчики для желающих. У него самого желание пригубить пропало начисто, но он был не один. А в компании еще трех человек и автоповара в стене.
- Дачад, мы с тобой имели дело с плазмоидами, думаю, и встречать нам. Можно пригласить Тэна. Остальные - по желанию. Идем?
- Захвати корзинку с продуктами, выпивку и пойдем встречать нашу медузу, - согласился Хилл. - Джедай, Алый, снайпер... И Дейв в броне. Идиллия же!
- Особенно с учетом того, что весь купол "Индекс" оповещен по громкой связи в стиле "объявлена боевая тревога, пожалуйста, не покидайте своих кают", то это действительно будет пикник в безлюдном месте.
Сборы много времени не заняли, и очень скоро начбез повел команду обратно. Из доспехов он решил пока не выбираться. Лет двадцать назад то, что ощущал Дейв, можно было назвать нервозностью и тревожным ожиданием, но сейчас эти чувства давно изменились, превратившись в глухую злую готовность поверх нежелания решать конфликт военным путем.
- У него тут медовуха, а он всех по номерам разогнал, - в дверях кабинета появился монах. - Дейв, ты чего такой жадный? Доставай припасы, одной бутылки на всех не хватит.
Дженаро шутил, но ярко-синие глаза оставались ледяными, а рукав куртки оттягивало что-то тяжелое.
- Что-то знакомое тут мелькает, дай, думаю, схожу, погляжу...
- Предлагаете встречать "Гость-Первого" вечеринкой с музлом, пойлом и стриптизом? Помнится мне, Кира хвалилась, что двенадцать лет на пилоне, вероятно, после пары рюмок ее будет несложно убедить станцевать? - Дейв улыбнулся губами, хотя внутренне сохранял все тоже "готовое напряжение". Шутки шутками, но городская безопасность была его вотчиной - и нести потери в гражданских из-за того, что "гостя" сходу записали в безобидные плазмоиды вместо опасных симбионтов он не собирался.
- Кстати, если симбионты и плазмоиды так похоже - может быть, что они - одно и тоже? Просто одни на Темной стороне, вторые нет?
- С плазмоидами дела не имел, но мысль интересная... Вместо того, чтобы убивать их, перевербовали, и дело в шляпе, - улыбка монаха была зеркальным отражением улыбки Дейва. Оберегать покой ему было не привыкать, хотя методы были, мягко говоря, спорными.
Под его шутки "корзинка" изрядно увеличилась, и компания отправилась накрывать поляну к тому месту, где возник объект.
Дачад, погружённый в раздумья, проделал этот путь молча - только лишь отправил сообщение Тэну. А на месте, прямо в точке выхода плазмоида, их встретила Эра.
- Какое странное ощущение... - наклонив голову, сказала девушка, увидев приближающуюся группу, - и точно в нашем куполе... странное совпадение, не находите?
- Ничего странного, учитывая, что купол создан для носителей Индекса, здесь есть артефакты и мы построили его недавно. - Ответил Дейв. Два щелчка по наручу брони - и небольшой проектор, вмонтированный в левое плечо доспехов, высветил голограмму "Гостя", показывая Эре то, что уже видели остальные.
- Какая быстрая... штуковина...
- Плазмоид, - сообщил Дачад, - мы предположили, что это - плазмоид. Вроде тех, что были на Перекрёстке Миров, или на Взууне. Сила гворит что он древний и сильный. Индекс молчит себе в тряпочку.
- Плазмоид, значит... хм... - Эра внимательно посмотрела на голограмму, затем подошла к месту вылета кракозябры. Села на корточки и опустила в песок руку. Песок не пошевелился. А девушка пыталась через Силу понять, как прошёл через песок этот объект.
- Следов нет, - буднично, и даже походя заметил Хилл. - Судя по всему, он нематерилен. Или - может становиться таковым.
Он сел на скамейку, вытащил бутылку с медовухой из запасов Дейва, соорудил себе бутерброд.
- Ничего мы сейчас не узнаем. Надо ждать.
Дейв приложиться к медовухе не торопился. Груз ответственности за жизни - не только свою, но и чужие - был весьма ощутимым все это время. Он строил это поселение своими собственными руками. Договаривался с Синга, смотрел, как растет Рыжая и из маленькой застенчивой пчелки превращается в Королеву улья. Видел, как растет и развивается сам улей. Продумывал логистику и производство вместе с Сентом, учился у многих Силе, подбирал собственную эскадрилью. Учил летать пчел (только вдумайтесь в эту фразу!). Гасил людей и алиенов из корабельных пушек и лично, из пистолетов. Сейчас от его решений зависели тысячи жизней - и это только гуманоидов, не считая пчел и синга - те за свою безопаность отвечали сами, хотя он им в этом плане помогал.
Поэтому насладиться медовухой своего собственного, собственноручного изготовления он не спешил. Медленно обошел место происшествия кругом, прислушиваясь к Силе и собственным ощущениям, пока Эра проводила свои эксперименты. Наконец, остановился рядом с ней, расслабился, закрывая глаза в доспехах, и привычным усилием воли погрузился в медитацию, накладывая картинку Силы поверх того материального мира, что был вокруг него. Накладывая и расширяя, заглядывая дальше, больше, выше и глубже. Сила не имела ни границ, ни пределов, соединяя в себе прошлое, будущее и настоящее, далекое и близкое. Именно она позволяла приоткрыть страницу прошлого и увидеть те следы, что оставил "Гость-Первый" если не на полу и стенах, то в Силе. Что он нес с собой? Голод, угрозу, агрессию - или спокойствие, любопытство и дружелюбие? Был ли напуган появлением Индекса и нового купола над своим обиталищем или даже не заметил всего этого и просто... Проснулся к очередной буре? Если для этого существа, конечно, эмоции вообще имели место быть...
Эмоции - или их подобие - слабыми отголосками витали здесь в изобилии. Большинство принадлежало гостям, поселившимся в куполе законным порядком. Но было что-то еще, ускользавшее, неясное и едва определимое, потому что не принадлежало ни людям, ни инсектоидам, ни прочим жителям Яззмин. По крайней мере, сложно было представить, чтобы кто-то из них испытывал настолько лютое желание восполнить потерю сил. Или совершенно не умещающуюся в рамки восприятия радость освобождения. Или...
Дейву показалось, или эта радость вознамерилась сделаться еще больше? Хотя куда уж больше...
С каждой секундой становилось все яснее, что эта конкретная эмоция растет. Чем дальше, тем быстрее. Сильнее. И... ближе?
Освобождение... Освобождение это плохо. Если кто-то долго был заточен - это не к добру. Ой не к добру... С другой стороны - радость - это хорошо.
- Он рядом, - вдруг заявила Эра, - кракозябра возвращается-один!
Видимо, она в своей фразе воспроизвела название какого-то низкобюджетного фильма, снятого на датапад. Но девушка не просто шутила - она отошла на несколько шагов назад и направила взор вверх. Дачад же, услышав её слова (и не только её), вышел из задумчивости и проследил за её взглядом.
- "Гость-Первый" возвращается, судя по ощущениям. - сказал Дейв. - Или ждем "Гость-Второго". Не разобрал пока.
Эдвин совершенно спокойно дегустировал обещанную и с боем добытую редкость. Ну когда еще подвернётся шанс попробовать напиток из меда, который - мед, не напиток, - так выворачивает извилины, что хуман начинает слышать рой? А рой начинает слышать его. А поскольку о том, что можно в большинстве случаев услышать в мыслях собратьев по виду, Нойс илюзий не питал, выходило, что выворачивались не только извилины. Когда понимаешь, что тебя видят - ну ладно, слышат, - как облупленного, начинаешь следить за тем, что ты там у себя в голове несешь. Ну вот как взять и спереть что-нибудь на глазах у целого миллиона пчел? Неловко выйдет.
Это что же получается, пчелы умудряются перевоспитывать людей?
Увлеченный своими мыслями, Нойс за действиями остальных не следил. Это для остальных было ЧП, для них же с Хиллом - рутина. Ну симбионт. Ну летает. Ну без носителя. Ладно, без носителя еще не попадались. Так это же хорошо, что без носителя! Не придётся десять раз убивать, одного хватит. Лишь бы ни в кого не заскочил, задолбаться же придется, одаренных валить... Тут с обычными хлопот не оберешься.
Однако новость о возвращении объекта снайпер не пропустил. И начал сноровисто раскладывать кофр, одновременно высматривая для себя позицию.
Дейв сконцентрировался на Силе еще больше, полностью собирая все свое внимание на этом втором, тонком мире. На калейдоскопе красок, звуков и эмоций, потоков и сил. На друге, проводнике и инструменте в одном лице, который изучался Дейвом уже почти двадцать лет и стал близким, надежным и проверенным союзником. Пора ждать и наблюдать прошла очень быстро, теперь была пора действовать.
В первую очередь пилот через Силу обратил свое внимание к тем, кто окружали его здесь и сейчас, дав им почувствовать его. То чувство локтя, что давал мед и давала Сила. Знание и понимание, что каждый здесь - не один. Дачад, старый друг, пусть они и не общались все время темпорального прыжка, но от этого он не перестал быть старым и надежным. Хилл. Алый, боец, член команды Индекса. Эдвин, снайпер и земляк. Эра - призрачная джедайка...
Следом пилот обратил свое внимание по направлению, с которого исходили чуждые эмоции - радость и счастье освобождения. Он рассматривал существо через Силу настолько, насколько это было возможно с такого расстояния, и направил ему в качестве приветствия свои собственные эмоции - те, что испытывал сам, честные и искренние.
Ответственность. Он отвечал за многих. Готовность. Он тоже мог доставить проблем. Дружелюбие - решать проблемы оружием пилот очень не любил. Любопытство - ему было интересно. Воспоминание...
Маленький плазмоид на ладони, который ценой всех своих сил открыл портал из пчелиного улья к основному на Взууне. Дав им возможность спастись и выбраться из этой ловушки. И был оставлен там, что бы зарядиться в ионном шторме.
Предупреждение о том, что этот "некто" возвращается, Хилл не проигнорировал, но вооружаться не стал, припоминая одну особенность этой медузы: сквозь почву и сквозь купол она прошла не оставив следов. А это значило, что все то вооружение, которое он мог выставить - тут банально не подошло бы. Оставалось уповать на другое оружие. Собственную смекалку и то ожерелье, что он носил не снимая, хотя и пользоваться им... Откровенно не хотелось.
Нойс недоуменно посмотрел на напарника. Что-то показалось ему странным, но времени оставалось в обрез. И снайпер исчез с глаз - прикрывать.
Тем временем Дейву пришло оповещение о новой крупной молнии, в том же секторе наблюдения. Спустя несколько секунд вспышка прорезала купол. И исчезла в грунте, не оставив следов.
Комлинк начбеза принял еще одно сообщение.
Шторм, который, судя по силе, должен был длиться минимум несколько часов, закончился, не пробушевав и получаса.
- Он нас игнорирует, - вздохнул Дачад, - к чему же тогда все те совпадения, о которых твердила Эра? Кстати, а где она?
А Эры действительно рядом не было. Она, дематериализовавшись и отрешившись от всего сущего, попыталась понять существо, которе жило на энергетическом уровне. Для которого скорость их речи, мышления и действий было сродни копошению улиток. И нырнула вслед за ним...
Возможно, оно что-то уловило. Возможно, нет. Но, описав небольшую дугу, Эра обнаружила себя в спальне Чарли.
- Мощная штука. - Прокомментировал пилот, совершенно четко связав появление "Гость-первого" с турбо-завершением шторма. - Пылесос энергетический... Шторм кончился, хотя должен был длиться не меньше трех или четырех часов. - Пояснил он свои слова для остальных. Похоже, "Гость" просто сожрал его. И пошел спать, не попрощавшись.
Пообщаться с энергетическим сгустком больше возможностей не было, но на общении возможности Силы не кончались. Стоя в том месте, куда провалилась вспышка-молния, пилот направил свой взгляд через Силу вниз, стараясь проследовать за энергетическим сгустком и найти то место, куда он ушел. Будь то полость в земле с порталом, расщелина... Да и мало ли что еще. Нужно было встать на след и понять, откуда он взялся...
"Гость-первый" - или "второй" - по дуге поднырнул под жилые помещения купола. Судя по тому, что знал Дейв о порядке заселения, его путь завершился в доме Чарли. Именно там объект снова показался на поверхности... и исчез.
Пилот проследил путь "Гостя" взглядом и медленно развернулся в сторону каюты Чарли, выходя из контакта с Силой. Какое-то время он просто стоял, собирая и анализируя информацию.
- Похоже, что не без носителя. - Наконец, сообщил он свои размышления окружающим и быстро набрал на наруче несколько команд. По комплексу разнесся мелодичный перезвон, а следом приятный женский голос сообщил, что боевой тревоге дан отбой, работники и служащие, ответственные за безопасность города, могут покинуть боевые посты и занять места согласно небоевому расписанию, а гражданские могут свободно перемещаться по городу.
- Эдвин, можешь зачехлять ружье, против "Гостя" оно все равно не поможет - раз, и не потребуется - два. Даже "пятидесятый" калибр.
С этими словами он сел рядом с Хиллом, снял с себя шлем, перевел связь на громкую и налил себе медовухи. "Боевая готовность" спала, оставляя после себя некоторое опустошение и легкую усталость - ничего удивительного, спал он довольно давненько последний раз.
- Путь "Гостя-Первого" после погружения в почву меняется и идет по дуге... Кончается он в каюте Чарли. Полагаю, когда спящая красавица проснется - нужно будет поговорить. Не исключаю, что Чарли узнает о себе что-то новое. Эра, кстати, там же, если кому-то нужна.
Нойс на распоряжение Дейва ничего не ответил. В обычной ситуации он подождал бы подтверждения от Хилла. Но ситуация обычной не была. Цель ушла, а начбез дал отбой тревоги. Опять же, Хилл не сдвинулся с места. И кое-чего не хватало...
- Меня не мутит, - буркнул снайпер, выбираясь из уютного куста. - Кто бы это ни был, он не шептун.
- Согласен, - добавил Хилл. - Он действительно - не шептун, хотя и несколько похож.
- За это и предлагаю тост. Что сегодня был еще один день без хорошей драки. - Ответил ему пилот. "Выключившись" из режима повышенной ответственности, он, даже уставший, изрядно повеселел и теперь относился ко всему намного проще.
Sotnik
Гость не нашелся, ни в каком из своих обличий. Зато Эра стала свидетельницей удивительного зрелища: крепко спящий Чарли зевнул, сел на кровати, и поднявшись - сомнамбулически пошел куда-то к основной компании. Впрочем, с каждым шагом, его походка становилась все прямее, и к месту "пикника" он вышел своим обычным шагом.
- Вот смотрю я на вас и не понимаю, - сказал он, душераздирающе зевая. - Чего устроили? Какой-то трезвон, какая-то тревога. Ну эка невидаль - плазмоид. Ну живет он здесь. Между прочим дольше, чем синга, рой и вы все вместе взятые.
После чего подхватил из корзины бутылку с медовухой, соорудил для чебя бутерброд из всего, что нашел в корзине, буквально в один глоток осушил бутылку и мерно задвигал челюстями, уютно устроившись на свободной скамейке.
Эра размеренным шагом вышла вслед за Чарли. Ничего не понимая. Пытаясь понять. Анализируя ощущения. Что именно изменило её путь? Ведь не просто так же она... плазмоид ушёл в Чарли? Прищурившись, она посмотрела на модификанта.
- Не переводи продукт, Чарли... Драгоценная медовуха... и пить тому кто не пьянеет?
Открывший глаза Чарли, огляделся вокруг и... Ничего не понял. Только то, что засыпал в кровати, а сейчас сидит на скамейке, с пустой бутылкой в руке, и половиной бутерброда в другой.
- Ну и чьи это шутки? - поинтересовался он у окружающих.
Пока Дачад, подражая Арку, чесал затылок, Эра сказала:
- У тебя, похоже, наметился очередной апгрейд. Энергетический плазмоид, поглотивший местный звёздный многочасовой ионный шторм за полчаса и поселившийся в тебе. Что он даёт? Алкоголь на тебя и так не действовал. Новые мелодии ты и без него учишь. Что теперь? Онлайн игры без подключения к голонету? Напрямую просмотр видео с голотуба? Или уже открыть свой канал и транслировать туда можно?
Она улыбнулась. Но несколько напряжённо...
- Придумали каких-то плазмоидов, - отозвался Чарли, снова душераздирающе зевнул и посмотрел на Эру. - Ты вообще о чем? Какие плазмоиды? Какие апгрейды? И не надорвались меня сюда тащить из домика?
- Дейв, миленький, камеры работают? Можешь проиграть Чарли последние пару минут? - хихикнула Эра, - Да и Силой тебя перенести - пара пустяков...
Чарли поднялся на несколько сантиметров, замер на пару секунд и опустился вниз.
Голограмма записи последних пары минут к моменту просьбы Эры уже начала воспроизводиться со звуком. Проектором, как и в прошлый раз, выступил доспех Дейва.
- У нас тут небольшое чэ-пэ случилось. - Пояснил он происходящие молнии на голограмме. - Пока ты спал, появился плазмоид, впылесосил в себя ионный шторм, после чего вернулся обратно. Мы с Эрой попытались понять, где кончился его маршрут после возвращения. И он кончился... В твоей каюте. А после этого произошло вот это.
Голограмма к этому моменту доиграла как раз до момента появления Чарли в центральном холле жилого купола команды "Индекс", показывая Чарли все от его выхода из своего обиталища и до момента, когда он... Проснулся.
Отреагировать на этот компромат модификант не успел. Служба слежения отметила третью мега-молнию в одном и том же месте, о чем и оповестила начбеза. По громкой связи.
- Только не говорите, что и это тоже, моих рук... ног... в общем - мое дело, - открестился от нового погодного эффекта Чарли, и взял из корзины новую бутылку. - Сижу, никого не трогаю, медовуху потребляю.
Эдвин рассудил, что такими темпами ему ничего не останется, особенно если конкуренты ускорятся, и прихватил ещё одну.
Но винтовку убирать не стал. На всякий случай.
Эра наклонила голову и посмотрела вверх. Дачад, попытавшийся было соорудить себе бутерброд, отложил это дело и тоже посмотрел вверх. Но - с закрытыми глазами, прислушиваясь к Силе. А на горизонте появился сонный Арк.
- Что за праздник и салют?
- У них тут, похоже, семейное лежбище. Я про плазмоидов. - Отозвался Дейв и пригубил полстаканчика медовухи. Напиток был очень крепким (конечно крепким, Дейв-то его под себя делал, а свалить с ног почти центнер Одаренного мяса какому-нибудь слабому элю явно не под силу). Впрочем, даже при таком раскладе начальник безопасности сохранял ясность ума и скорость реакции - даже его собственной настойки любому из присутствующих потребуется не один стакан, что бы заметно окосеть (а тому же Чарли вообще непонятно, сколько надо выпить, что бы закачаться). Удивительно, но сообщение о молнии не заставило его подпрыгнуть и нахлобучить шлем, восстанавливая боевую тревогу и гоняя людей туда-сюда по постам. То ли решил, что "помирать - так с музыкой!", то ли что сегодня вообще трупов не предвидится.
Только на Силе сконцентрировлался, задавая ей тот же вопрос и считывая те же ощущения, что и раньше - вылавливая и отфильтровывая из потока окружающих людей их эмоции, искал те, что принадлежат очередному плазмоиду - и заодно дежурно мониторил окружение на предмет приближения опасности или угрозы.
Через несколько секунд купол озарила новая вспышка. "Гость-второй" нырять под землю не стал. Он заметался по куполу, как мячик, влетевший с ускорением в пустую емкость, рикошетя от стенок, построек, земли, и находясь одновременно в нескольких местах - такое впечатление создавалось из-за его скорости. Обитателей купола, впрочем, эти прыжки не задевали.
Что их задевало, так это эмоции. От восторга сияющего сгустка плазмы воздух трещал и искрился, волосы вставали дыбом и скручивались в спиральки, а ноздри покалывало от озона.
Через пару секунд сумасшедшего мельтешения траектория свелась к треугольнику, вершинами которого служили Дачад, Дейв и Чарли. Если бы восторг можно было конвертировать в счастливых щенят, все трое сейчас были бы погребены под мохнатой влюбленной кучей с Облачный Город величиной. Как минимум.
- Детеныш что ли? - Поинтересовался пилот. Предлагать настойку энергетическому существу по причине неясности, является ли он совершеннолетним по законодательству плазмоидов, он не стал, и вместо этого только наблюдал, позволяя "куску энергии" мельтешить и радоваться, и только направляя ему свой собственный небольшой импульс любопытства. Глядишь, притормозит и разговорится?
- Детеныш значит? - проворчал Чарли. - Эй, Алый, вы в той лаборатории меня что, с плазмоидом скрещивали? А судя по интересу к Дейву и Дачаду, они свечку держали?
Снайпер чуть заметно поморщился. Грубость по отношению к напарнику неприятно царапнула. Мало ли что сам первые... много раз испытывал желание все-таки сделать дополнительный выстрел. Кстати, почему-то совсем не хотелось этого делать. Даже мысленно. Тихий гул на границе сознания умиротворял.
- Не хамил бы ты напарнику, - почти миролюбиво посоветовал Нойс. - Одно дело собираетесь делать, как-никак. Что в прошлом было, там пусть и останется.
- Извиняй соколиный глаз, - ухмыльнулся Чарли. - Уроков куртуазности, мне в лаборатории не преподавали. В лесу, кстати тоже. Вот как кому шею тихо свернуть - это было.
- А что ж ты до сих пор из этой лаборатории никак не выйдешь? - тихо спросил Эдвин. - Так и собираешься ее в себе всю жизнь носить?
- Один-ноль, - подвел итог внезапно задумавшийся модификант. - Споемся.
Последнее слово прозвучало почти угрожающе.
Дачад открыл глаза. Ощущения его не обманывали. Он улыбнулся, вытянул руку и сказал:
- Ну, здравствуй, старый знакомец... сколько лет, сколько зим... а ты подрос!
- Богатым будет. Не признал! - Тепло улыбнулся Дейв, догадавшись, про какого "знакомца" говорил Дачад. Причина, по которой "молодой" нарезал круги между ним, Дачадом и Чарли, ему показалась очевидной - он и Дачад были знакомы с плазмоидом по Взууну, а в Чарли, похоже, поселился "Гость-Первый".
- Чарли, а очень мне хочется пообщаться с тем, кто говорил про "подумаешь, плазмоид". Есть идеи, как это сделать?
- Я еще и говорил? - поинтересовался Чарли у Дейва. Несмотря на запись, он еще не до конца верил, что произошедшее - не розыгрыш. Единственное что убеждало - мелкий... Неизвестно кто, утопивший весь купол в потоках эмоций.
Сила лёгким потоком радости узнавания потянулась к плазмоиду. Дачад не знал, есть ли у них имена, да и общение в прошлый раз не особо получилось. Жестами только... при чём он их понимал. Но скорее всего не звуковые волны, а ментальные образы, которые формировались в момент разговора. Но и это - только догадки. Скорость мышления, образ мышления, способ восприятия мира, способы передачи информации - у них всё разное. Их объединяет только Сила. Это единственный канал связи... магистр постарался установить с ним мысленный контакт посредством Силы. Возможно, она сможет быть чем-то вроде преобразователя сигналов... из плазмоидного в человечий и обратно. Только вот что во что она будет преобразовывать?
"Я рад тебя видеть!" - эта мысль транслировалась Нароки и прямой мыслеречью, и ощущением, и образом - двух друзей, которые давно друг друга не видели... Может какой-то способ да сработает.
Какой бы ни сработал, но весь "Облачный Город щенят" устроил еще один забег по куполу, фонтанируя восторгом, и остановился над ладонью джедая.
Эмоции... реакция нравится-не нравится... да нет... пока, видимо, только такой способ доступен для их общения...
- Я тоже время даром не терял... - джедай улыбнулся, а ладонь покрыло сияние, а пара светлячков закружились вокруг плазмоида.
Эра, смотря на это действо, покачала головой и повернулась к Чарли.
- Говорил. И залпом выпил бутылку... Дейв, что тут у тебя?
Вздохнула.
- Клуб любителей выпить. Только шепчущих к выпивке приучить осталось...
- Может, они поэтому такие злые? - философски заметил Нойс. - Потому что у них выпить нечего? И нечем. А так глядишь, хлебнули бы медовухи...
Пока он философствовал, маленький плазмоид умыкнул у Дачада "светлячков" и увлеченно ими жонглировал.
Тем временем до группы добрался Арк, подозрительно косясь на жонглирующего светлячками плазмоида.
- Так... единственное, что я понимаю, у нас пикник. Какой-то странный, но пикник.
Он взял бутылку, стаканчик, налил себе, выпил и закусил Дачадовским бутербродом.
- Ух... хорошо... теперь кто-нибудь объяснит мне, что здесь происходит? Я Арк Диар, кстати...
И джедай протянул руку Нойсу.
- Эдвин Нойс, огневая поддержка, - снайпер ответил рукопожатием и принялся наконец убирать "поддержку" на место. - У нас тут небольшое нашествие не то симбионтов, не то плазмоидов, не то звёзды знают кого. Но пока никого не съели и даже выпивку не отжимают.
- Предпоследнее и последнее, весьма радует, - отозвался задумчивый Хилл, покосившись на Чарли. Пассаж того на счет "скрестили с плазмоидом", Алому не сильно понравился, зато удивила собственная реация.
О том, что выпивки у него еще вагон, Дейв при Чарли, способном выдуть в один глоток целую бутылку, тактически (но не тактично) умолчал.
- Судя по всему, это - тот самый плазмоид, который вытащил меня и компанию с Взууна. Который со своим семейством уже давненько здесь, на Мегере, проживает. И это семейство, очевидно, может общаться через Чарли, но увы, пока тот спит. Вколите ему ведро снотворного, может, еще что интересного расскажет, кроме того, что уже выдал? - Улыбнулся краешком губ пилот. Кстати, очередное косвенное подтверждение, что плазмоиды связаны с Индексом - раз выбрали для контакта именно Чарли, а не любого другого из купола.
- Сдаётся мне, что Чарли будет возражать, - хмыкнул Нойс. - Громко, долго и очень больно.
- Надо бы поискать совместимость типов снотворного с алкоголем... - Притворно-расстроенно буркнул пилот.
- Можешь не искать, - подал голос Хилл и отхлебнул "из ствола" бутылки. - Не действует на него снотворное.
- Зато драться могу не просыпаясь, - подтвердил слова Алого Чарли, дожевывая остатки бутерброда.
- Об этом в курсе. - Согласился Дейв, наблюдая, как плазмоид носится с огоньками от артефакта Дачада. - Осталось понять, зачем старший из этой парочки вселился в Чарли, если действительно вселился, а не улетел еще дальше и не был в нем изначально, а так же что нам это дает и как с ним общаться. Учитывая, что плазмоиды внешне несколько похожи на симбионтов, могу выдвинуть гипотезу, что Шепчущие - это темная версия плазмоидов. Но это так, в рамках теоретизирований за рюмочкой чая... Чарли, я скинул на твой терминал в каюте запись появления плазмоида и тебя самого до момента окончательного пробуждения. Глянь на досуге еще раз покадрово, может, сам что-то увидишь дополнительно.
Пилот весьма неторопливо налил себе полстанкачика медовухи, ножом размазал масло по хлебу, кинул несколько ломтиков овощей и придавил сверху сыром. выпил полглотка напитка, катая выпивку собственного производства на языке и наслаждаясь вкусом, после чего закончил обряд употребления и, насладившись послевкусием, закусил бутербродом.
- Дьяч, а ты можешь попробовать пообщаться с ним с помощью артефакта? Может, он сам умеет делать "огоньки" или может что-то рассказать об этой штуке?
- Он существо Силы, - ответил Дачад, наблюдая за фортелями плазмоида, - пока он отвечает эмоциями типа "да-нет". Образы или настрой мыслей он понимает, возможно - образы, которые формируются когда говоришь. Не думаю, что здесь помогут мёд и грибы... Я буду работать над этим.
Тем временем Эра встала и тоже подошла к плазмоиду, потянувшись к тому Силой и приветствуя его. А Дачад сформировал "вопрос" - кто был первый плазмоид и почему он направился к Чарли.
- Джедай, - ткнул в себя Арк пальцем, уминая следующий кусок бутерброда, - у нас тут вообще сборная солянка...
Маленький плазмоид на пару секунд прекратил игру и завис в воздухе. Стали видны вырастающие и снова исчезающие крохотные молнии на его поверхности.
"ДРЕВНИЙ".
Это слово отдалось в сознании.
- Возможно, я смогу помочь. - Прозвучал холодный, ровный и какой-то почти безжизненный голос откуда-то из-за спин присутствующих.
- Древний... - пробормотал вслух Дачад и посмотрел на подростка, - думаю, твоя помощь будет очень кстати, Вир. Это - плазмоид, который открыл портал на Взууне и помог нам оттуда выбраться. То есть мне, Дейву и Тэну. Он... молодой плазмоид. А тот, что у Чарли - старый... Древний. Для простоты предлагаю их пока так и называть...
Подросток молча кивнул и его ярко-янтарные глаза уставились сначала на Чарли, продирая его, словно ренген, а потом на висящий в воздухе сгусток.
Вир видел два связанных механизма, наложенных друг на друга. Один бездействовал, второй работал независимо от него. Но эта независимость была кажущейся. В определённый момент бездействующий мог повлиять на работу второго. Обратное влияние не представлялось возможным.
Плазмоид, вернувшийся к игре, выглядел более интересно. Его структура не принадлежала этому миру. Он был здесь чужаком.
- Древний? - Переспросил Дейв. - Насколько древний?
Плазмоид не ответил. Но похищенные у Дачада светлячки начали описывать лежачую восьмерку, догоняя друг друга.
- Хм... символ бесконечности, - покачал головой магистр, - ну ничего себе... На его фоне чувствуешь себя мотыльком у свечи.
- Лично я от Древнего ощутил радость освобождения, - дополнил картину Дейв.
- А что ты от него еще ощутил? - заинтересовался наблюдениями Хилл.
- Было желание восполнить потерю сил и радость освобождения. Как я понимаю, потеря сил восполнена за счёт шторма. - Ответил пилот. - Вир, что ты скажешь?
- И это он на радостях от освобождения от Чарли, усосал сначала шторм, а потом и бутылку медовухи, хотя может отделиться от него в любое время, - голос Хилла был полон скепсиса. - И сейчас, радость мы ощущаем только от мелкого.
- Они оба довольно странные. Первый состоит из двух частей, одна из которых явно исполнительная и она сейчас активна, а вторая - управляющая и в данный момент бездействует. - Поделился подросток своими наблюдениями. - Касательно "молодого" плазмоида - его структура не совпадает параметрами с Механизмом и не участвует в его работе. Он не из этого мира.
- Чем дальше, тем фантастичнее, - пробормотал Чарли и посмотрел на играющего со святляками плазмоида. - Никогда не думал, что "звезду на ладони" можно понимать настолько буквально.
Последние слова заставили его машинально взглянуть на правую ладонь и с трудом удержаться, от впечатывания ее в лоб. Вместо этого, он протянул правую руку к "молодому" ладонью вверх.
- Эй, мелкий, иди сюда, - позвал он.
"ДРЕВНИЙ СПИТ"
Но к ладони модификанта плазмоид подплыл, оставив Дачада самого разбираться с своевольными светлячками, которые полетели кто куда.
Sotnik
- Древний спит. И слава Силе. - Вопроизвел для остальных мыслеформу светляка Дейв. - Чарли, как теперь к тебе обращаться, "Ваше Светлейшество"?
Дачад же перехватил упарвление светлячками, расформировал их, забрал у Арка стакан, выпил его залпом и сел.
- Я буду думать... - было заметно, что его гложет какая-то мысль, идея или догадка. Но что - он пока понять не мог и сам.
- Ты будешь смеяться, но я понял каждое слово, - сообщил Чарли Дейву, и взглянул на "контактную площадку" на правой руке. - И да. Тебе куда засветить?
- Сначала целую бутылку выдул, теперь еще и засветить хочет. - Буркнул пилот, после чего обратился к первой фразе модификанта. - А про каждое слово - ты имеешь в виду, что ты понимаешь этого молодого? - Он кивнул в сторону светляка-плазмоида.
- Это не я хочу, а ты - предлагаешь, - оповестил начальника безопасности Чарли. - И да. Понимаю каждое слово. Но почему? Как то в этом завязана эта пластина на правой руке, - он показал всем давешнюю "звезду на ладошке", которую заимел на Ботавуи, и про которую все, включая его самого, благополучно забыли.
- Все завязано на Индекс. - Подытожил Дейв. - Интересно, получится у Молодого вызнать, какие вообще цели Древнего, что он знает про Индекс и откуда это все взялось?
- Задать правильный вопрос, можно зная как минимум половину ответа, - хмыкнул Хилл. - Я вот с "Бездной" дела имею двадцать лет, без малого, и до сих пор не уверен, правильно ли я ее понимаю и применяю. А ты хочешь попытаться объяснить концепцию Молодому, что бы он узнал что-то от Древнего... Эффекта сломаного комлинка не боишься?
- Боюсь. - Отозвался Дейв. - Но надеюсь, что молодой скажет еще хотя бы пару интересных фраз и комм окажется не испорченным. Или предлагаешь оставить его играться с огоньками и пусть кайфует?
- Спросить-то спроси, - Хилл наблюдал за эволюциями маленького плазмоида у руки Чарли. - Но и поиграть возможность дай. Сам то давно играл?
- Недавно. - В свою очередь ответил Дейв. В его работе без симуляций и игр было вообще непросто.
У Нойса медленно менялся взгляд. С расслабленно-любопытствующего на колючий взгляд снайпера.
- Ты кто такой? - тихо спросил он. - И куда дел Мэтта?
- Съел, - отозвался Хилл, положив ладонь на камень своего ожерелья, чуть прикрыв его, продолжая тем временем наблюдать за плазмоидом, что вился вокруг руки Чарли и "посадочной площадки" на ней. - Сдается мне, что это "жжжж" неспроста, и не все в мире вращается вокруг Индекса и артефактов.
- И это хорошо, иначе жить стало бы слишком скучно.
Условный сигнал Нойс увидел, но "позже поговорим" его не устраивало.
- Покажи мне, что ли, где можно старые кости кинуть, - с этими словами он поднялся, не забыв прихватить еще одну бутылку из пустеющей корзины, и поднял кофр. - За знакомство выпью, приняв горизонталь, не обессудьте. Утомился малость.
- Пошли, покажу, - поднялся со своего места и Хилл, прихватив еще бутылочку и для себя. На этом, их пикник и закончился.
Какое-то время Дейв еще сидел на скамье рядом с изрядно опустошенной корзинкой (гости уничтожили или растащищи большую часть рассчитанного на полдня содержимого за десять минут), оглядывая местность. Но, кажется, здесь и сейчас ему добавить было нечего. Не похоже было, что Чарли здесь и сейчас выплюнет Древнего и заставит его говорить, молодой был очень весел, рад и азартен, но малополезен. Джедаи обществу предпочли думы. В целом, дальнейшее нахождение пилота здесь не имело практического смысла - если только он не собирался встречать из кают каких-то гостей. Поэтому он направился к себе, прихватив с собой одну из початых бутылок, добивать остатки провианта и выпивки в кабинете. Его ждала масса отчетов, требовавших внимания...
- Дачад, Арк. Чарли. - Сказал он от дверей шлюза, ведшего в коридор. - Если потребуюсь - я у себя. Дьяч, Чарли, "Молодому" от меня еще раз приветствия передайте, как разговоритесь. Я... я очень рад был его видеть и благодарен за то, что он вытащил нас с Взууна. Если будут идеи, как сделать переводчик с его на бейсик или как скормить ему меда с грибами - я весь внимание.
На этом пилот, козырнув, удалился.
Дачад наконец поднялся, открыв глаза. Кажется, он даже не заметил отсутствия остальных. Арк увлечённо лакомился бутерами и попивал медовуху, Эра играла с Молодым, Чарли сидел, Вир молчал...
- Иномиряне, - заговорил магистр, - плазмоиды - гости иного мира. Очень похожи на шепчущих-симбионтов. Думаю, они их антиподы. Противоположности. Как Сила и АнтиСила. Но... структуры... что видел Вир. Они связаны с Индексом. Молодой открыл портал. Выбросил четверых. Но меня и Тэна в самое нужное место, время и пространство для очищения Артефактов. Плазмоиды управляются Индексом? Нет... они - личности. Индекс - машина. Мощная, но машина. Они... они управляют Индексом?
Посмотрел на Молодого плазмоида, передавая ему образ воспоминаний алмазной планеты.
- Вы же связаны с Индексом, так?
Плазмоид отвлекся от игры и подпрыгнул в воздухе. Ему было любопытно, и он казался удивленным.
- Он не знает ни этой решетчатой планеты, ни Индекса, - теперь удивленным, а точнее изумленным казался Чарли. - Спрашивает, где это место и с чем там можно поиграть.
Арк оторвался от бутербродов и удивлённо смотрел на Дачада.
- Ага, значит ты его понимаешь, а я его только чувствую, - взор Дачада теперь обратился к Чарли, - как?
- Медовухи хлебнул, - предположил Дженаро, который все это время молча наблюдал за происходящим.
- Меня модифицировали под нужды Индекса, - начал перечисление Чарли. - Потом встроили в ладонь вот эту контактную площадку, потом оказалось, что во мне еще и живет плазмоид-старший, а ты спрашиваешь - как я его понимаю?! Спроси чего попроще!
- Самоиндукционное взаимодействие параллельных информационных потоков. - Не открывая глаз, безразлично прокоментировал Вир.
- Я вот тоже выпил медовухи, но ничего не понимаю! - расстроенно заявил Арк, - чем больше пью - тем меньше понимаю... вот почему так?
- Вир, ты попроще не можешь? - поинтересовался Чарли. - На бейсике например?
В ответ тот слегка склонил голову и перепроверил только что сказанную фразу.
- Я говорил на бейсике. - Холодом в его голосе можно было заморозить океан Камино.
- Хм... - Дачад улыбнулся уголками губ и прикрыл глаза. В памяти всплыл образ висящих карт Индекса. "Индекс"... И потянулся к нему мысленной просьбой. "Вы связаны. Как мне мужно понимать плазмоидов?"
Эра подошли к Виру.
- Чарли имел в виду... Вир... миленький... а ты мог бы нам объяснить понятнее? Как... для малограмотных?
Вир поморщился, приоткрыл один глаз и глянул на Эру. Потом нехотя кивнул.
- Информационный поток плазмоида не взаимодействует с потоками нашего пространства. Он словно течет параллельно им. Но в случае Чарли они вызывают определенные взаимные отклики, которые Чарли и воспринимает как ответы. Надеюсь теперь понятно? - Уточнил подросток.
Эра захлопала в ладоши.
- Какой же ты умничка!
- Ага... получается, он думает в параллельном пространстве? Он это... как-бы... существует и здесь и там, а думает только там? - почесал затылок Арк, - или существует здесь а думает там?
- Это сложно описать словами. - Ответил Вир. - Он действительно не пренадлежит нашему миру. Целиком и полностью. Но каким-то, пока не понятным мне способом, косвенно взаимодействует с ним. Более точно я не могу ответить. Пока.
- У нас есть еще двое не принадлежащих к нашему миру, - заметил монах. - И вполне успешно взаимодействующих. Что же касаемо понимания... Чарли - Хранитель Индекса и носитель плазмоида. Возможно, это действительно дает ему понимание всех, кто так или иначе задействован в миссии. Только чем за это пришлось заплатить? Моя жертва куда меньше.
- Не стоит принимать фазовое рассеивание темпоральных линий за "не принадлежность" нашему миру. И Дейв и Дачад вполне ему принадлежат. В отличии от него. - Даже с закрытыми глазами, палец подростка указал точно на плазмоида.
- Отсюда делаем вывод, - Дачад, не дождавшись ответа от Индекса, открыл глаза, - что он, скорее всего, находится на Перекрёстке Миров. Благодаря этому он независим от нашего мира, но может перемещаться из мира в мир. Думаю, что Врата нужны материальным существам. Кстати... нас кажется таки трое...
Вздохнул и направил сильный положительный импульс Молодому.
- А так же, видимо, способен перемещаться во времени... но это очень энергозатратно, я думаю.
Его бровь дёрнулась. Магистр посмотрел на плазмоида. Когда Молодой открыл им Врата, он потратил много энергии и... заряжался от вспышки...
- На что потратил всю энергию Древний, да так, что ему пришлось заряжаться от местного шторма?
- Так уж вышло, что у меня максимально полное досье на ваши приключения, - негромко отозвался Дженаро. - Я всё-таки руководил отделом безопасности... Привычка. И я навскидку могу назвать несколько моментов, которые наверняка потребовали массу энергии.
Сжатый кулак, и по одному выпрямляемые пальцы:
- Путешествие Дейва на Взуун. Ваш перенос сюда, Дачад. Прибытие Тэна Рао на планету вне плоскости галактики... Кстати, а Взуун не так же расположен был?.. Переход Тэна на Взуун. Ваш переход на Ботавуи. Очистка артефактов. Темпоральный сдвиг на восемнадцать лет. И телепортация леди Айрен. Даже если предположить, что только часть из перечисленного проделана Древним, шторма может оказаться на один зуб... И сейчас он, возможно, не спит, а находится в режиме жесткой экономии энергии.
Дачад склонил голову - почти как Эра. Эра же широко раскрывшимися глазами посмотрела на Дженаро.
- А почему вы считаете, что именно Древний мог... проделывать это?
Дачад хмыкнул и благодарно кивнул Дженаро.
- Древний. Спящая структура. И - действующая, исполнительная. Спящая управляет неспящей, но не наоборот. Древний спит, Индекс пашет. Мозаика складывается, хотя, как по мне, не хватает каких-то элементов паззла для однозначности. Но, мне кажется, что я начинаю видеть и понимать эту прекрасную структуру...
Он покачал головой.
- Непонятно только, почему он не воспользовался энергией Индекса?
Джедай поднял руку - и энергия Владыки тоненьким ручейком потекла в сторону Чарли, предназначаясь спящей структуре. Это был по сути тест... если тот в эконом режиме, то примет энергию. Если он просто отдыхает - проигнорирует...
Тест провалился. Поток энергии наткнулся на непроницаемый щит.
- Или он всё таки наелся штормом, или моё меню ему чем-то не подошло... - сказал Дачад, опуская руку...
Так и не открывший глаз Вир, молча покачал головой.
- Если предположить, что у Индекса и Древнего один источник энергии, и он не берет у Индекса, потому что это лишние телодвижения, все равно непонятно, почему не берет, когда дают, - хмыкнул Дженаро, наблюдающий за опытами на модификанте и его плазмоиде.
- Согласен, - вздохнул Дачад, бросив взгляд в сторону Вира.
- А если покричать в звезду в ладони Чарли? Может он услышит и проснётся? И объяснит, что всё таки происходит? - спросил Арк.
Эра прыснула.
- Да что вы все к Чарли прицепились? Наше знание об Индексе, нашей миссии и так далее возрастает постепенно, последовательно и постоянно. Наберитесь терпения. Чарли... а ты можешь Молодому рассказать про Индекс, про нас? А то его вопрос так и остался без ответа...
Дачад же подошёл к Дженаро, протянув тому руку для приветствия.
- У вас было очень много времени для анализа... будет возможность поделиться выводами, к которым у вас получилось прийти?
Когда руки соприкоснулись для пожатия, джедай ощутил на краткую долю мгновения, что скользит куда-то вниз и словно видит собственное отражение... но это ощущение тут же прошло, почти не оставив следов.
- Что ж, буду рад оказаться полезным.
Sotnik
Номер Нойса.

- Что тут с тобой сделали? - спросил Эдвин, как только они с Хиллом остались наедине. - Мы не виделись меньше суток. И за это время ты стал сам на себя не похож.
- В "светляка" начали переделывать, - мрачно ответил Алый, оседлав стул и выставив свой трофей на стол. - Так заметно?
- В кого?! - ошарашенно переспросил Эдвин. После короткой паузы он аккуратно отложил кофр в сторону, чтобы не мешал. И растерянно повторил вопрос:
- Что они с тобой сделали? В смысле, как они тебя... заставили? Убедили?
- Нет, я понимаю, что зрелище непривычное, пожалуй и я самого себя не узнаю, - отозвался Хилл. - Но... Тебе так не нравится результат?
Нойс вздохнул.
- Этого я не сказал. Хатт, это надо запить... Мы с тобой восемь лет в связке. Друг друга знаем как облупленных. Насколько это возможно. Не скажу, что знаю всю подноготную. Не скажу, что ты всю мою знаешь. Но когда по обе стороны от мушки вместе работаешь, многое начинаешь понимать... Я тебя сколько пытался убедить, что прежней дорогой идти не дело? Все восемь лет. С нулевым результатом. А эти справились за считанные часы... Не припомню, чувствовал ли я себя раньше настолько... Не в своей тарелке.
Снайпер перешел от слов к делу - отпил из бутылки. Крепкий напиток был коварен, он связывал ноги, оставляя голову ясной.
- С одной стороны, это хорошо. С другой... Знаешь, зачем "Эскадрон Смерти" понадобился... "светлякам"? Хотя... Ты-то наверняка знаешь.
- Можешь считать, что это была последняя соломинка, - Хилл свернул пробку у своей бутылки, со звоном коснулся бутылкой, бутылки напарника и продекламировал. - Ну, за успех нашего безнадежного дела.
Отпив чуть-чуть он вернул сосуд на стол и посмотрел на собеседника.
- Светляк-светляку рознь. Есть те, у кого главной остается "форма ноль", а есть те, с которыми я бы поостерегся встречаться не только в темном, но и в хорошо освещенном переулке. Ну да дело не в этом. Первое: "как". Болезненно, через воспоминания и ломание себя об колено. Поспособствовали Кира, Фрилл и пчела. Не было бы кого то из тройки... Сегодняшних посиделок бы не было. Кира позволила показать проблему, и за это я ее чуть не убил. Пчела позволила проблему осознать и показать пути к ее решению. А Фрилл показал способ решения проблемы. И кстати. Учти. Я твой сегодняшний взгляд в прицел, ощутил на себе. Буквально.
Эдвин отсалютовал бутылкой, принимая тост и присоединяясь к нему. Но не стал перебивать.
- Я подумал уже, что ты таки подцепил симбионта, - признался он, когда напарник замолчал. - Ощутил, значит... А эта рыжая сказала, что ты всегда будешь теперь знать, в кого именно я целюсь. Выходит, и без винтовки работает... Хатт. Как просто жилось... Нашли, выманили, загасили. А тут Индекс, пчелы, перекройка...
Когда снайпер поднял взгляд на Алого, в его глазах уже не было холодной, неумолимой сосредоточенности на цели.
- Сильно паршиво было? - с неловким сочувствием спросил он.
- Это несколько не то слово, - отозвался Хилл, вспоминая весь вечерний эпизод, самым светлым моментом которого, была молчаливая поддержка Роя.
Эту поддержку чувствовал и Нойс. Когда продирался сквозь нахлынувшие на него образы и эмоции. Напарник был Темным. Со всеми вытекающими. Как правило - вытекающими вместе с чьей-то жизнью. Эта девчонка, чью мать они прикрыли, из охотника и цели превратившись в напарников, понятия не имела, как она рисковала, приставая со своими...
- Как ты вообще сдержался? - тихо выдохнул Эдвин, когда в умиротворяющем беззвучном гудении утонул последний всплеск Тьмы. Прошедшей так близко... Так смертельно близко.
- Был бы один, не сдержался бы, - так же тихо отозвался Хилл. - К счастью, я уже отведал грибочков с медом.
Нойс тяжело поднялся - медовуха давала себя знать. Но к стулу, на котором сидел Алый, подошел уверенно. Молча сжал плечо ладонью.
"Прорвемся, напарник".



Дачад

После общения магистр таки вернулся к Дейву уже знакомым путём.
- Дейв, дружище... - начал сходу он, зайдя в кабинет начбеза, - мне бы таки место для тренировок. Побольше и чтобы я никого не угробил случайно.
Дейв к этому моменту уже вернулся из боевой формы в повседневную и встречал Дачада в своем кабинете, сидя в кресле в кителе и мотая перед собой массу отчетов на голостоле в компании бутербродов и полстакана выпивки.
- Никого не угробил случайно - подразумевается возможность случайного коврового бомбометания по площадям? - Уточнил начбез, оторвавшись от отчета.
- Коврового термоядерного бомбометания скорее, - поправил его Дачад, - Дейв... у меня в руках белая сборка. Но даже половина сборки дают мощь уничтожить флот или снести планету с орбиты. А я не умею ей пользоваться. По факту - только спецэффекты, как в фантастических голофильмах в виде крылышек и стрельбы с рук. А нужно реальное использование...
Дейв внимательно выслушал Дачада, чуть наклонившись к нему, после чего расслабился в кресле, откинувшись на его спинку и внимательно глядя на джедая. Наконец, выдержав паузу, он ответил.
- Исключено.
Отчеты на голостоле сменились голограммой планеты, на которую разными цветами были наложены зоны влияния муравьев, пчел и прочих разумных.
- Мы не одни на планете. Первыми из всех нас были Синга - муравьи, хотя и они не местные. Когда вскрылась оборонительная сеть Мегеры и мы начали серьезно закрепляться на планете, между всеми видами была достигнута договоренность. Мы максимально сохраняем экологию планеты и ни в коем случае не занимаемся истреблением флоры и фауны сверх минимально необходимого для нашего выживания. То, что можно устроить с помощью твоих артефактов на планете явно выходит за рамки этих договоренностей. Поэтому на Мегере - однозначно нет. За ее пределами... Истребитель, пригодный для управления человеком выделить могу. Тренироваться на астероидах никто не запрещает. На других планетах тоже.
- Хорошо, я не против. Истребитель только не подойдёт, лучше какой-то челнок... он будет базой. И кого-то наблюдателем. Что именно порекомендуешь? Если астероид - то достаточно массивный...
- У нас есть несколько челноков для десанта, они шустрые и отлично подойдут. Порекомендую...
Голограмма планеты уменьшилась и превратилась в голограмму системы - центральное светило, планеты, их луны, кометные облака и астероидные пояса, орбиты всех основных небесных тел...
- Да в общем-то, на твой вкус. Хочешь погорячее - ближе к звезде, хочешь похолоднее - дальше от звезды. Челнок экранирован и сможет пережить бурю если ты попадешь в ионный шторм.
- Лучше подальше, чтобы никого не подвергать риску.
Голограмма звездной системы снова приблизилась, но теперь не к Мегере, а к другой планете, через одну.
- Вот неплохой полигон. Сейчас есть возможность прямых микропрыжков к ней, большая часть массо-габаритных характеристик на уровне обитаемых планет, даже атмосфера есть, только температура днем выше минус ста с хвостиком не поднимается. Можешь хоть всю планету развалить, только что бы осколками Мегеру не накрыло.
- Хорошо. Спасибо, Дейв. Собраться мне... полчаса. как быстро получится организовать транспорт?
- Как соберешься - транспорт будет. У нас... Силы быстрого реагирования.


Хилл

Всю следующую неделю, Хилл начинал на тренировочной площадке, потом следовал в мастерскую, где уже перепортил массу пластика, моделируя габариты и форму будущих ножей. Далее шел обед, очередная тренировка, где Алый опробовал свои модели на схватках с Фриллом и все завершалось вечерней медитацией и путешествием до кровати,
На пятый день форма ножей приняла уже законченные очертания: широкое лезвие с односторонней заточкой и формой "двойной клин", массивная замкнутая гарда, с развитым и чуть отогнутым вверх лепестком.
Новая форма хотя и требовала несколько специфичных движений, с короткими и хлесткими кистевыми ударами, но заодно и позволяла легко перевести клинки на обратный хват, и пользоваться лезвием уже как импровизированным наручем, заслоняясь и отводя болты и пули, а заодно - менять дистанцию боя. Осталось только подобрать длину клинка и точку баланса, на чем проектирование можно было бы считать законченным.
Но вечернее распоряжение Фрилла не дало свершиться этому событию: на утро за Алым прибыла бронированная пчела-охранник и отвезла в предгорья, к новому Рою.
Бронированный спутник вывел спидер с явно перестроенным под инсектов управлением прямо к водопаду - видимо такие инструкции ему дал Фрилл. После чего сказав что дело стража - сохранять, а не лишать жизни, высадил Алого на берегу и - исчез. Вместе со спидером. Оставив Хилла на берегу, рядом с водопадом.
Осмотревшись, и прикинув высоту падения воды, Хилл присвистнув выдал любимое "не хило", и стал раздеваться. Мочить одежду категорически не хотелось, а что может сотворить с ней поток падающей воды - не хотелось и думать: вода падала не менее тридцати метров, прежде чем упать на выдолбленное ложе. Аккуратно сложив одежду и придавив ее сапогами - что бы не унесло ветром, Алый аккуратно ступая по мокрым камням, вошел под струи падающей воды, тут же поняв, что она может сотворить и с ним...
Не рискнув принять позу мабу - как недостаточно устойчивую, он сел и сосредоточился на тяжести потока, припоминая наставления Фрилла.
https://sun9-33.userapi.com/c858336/v858336...1sYoE2qZ78w.jpg
До сих пор ему не приходилось медитировать, испытывая такое противодействие.
Мало-помалу, Хилл прочувствовал и неоднородность потока и влился в него нерушимой скалой, чувствуя и как поток смывает со скалы все лишнее, все наносное, и... понимая разницу между способами медитации у разных сект Одаренных. Именно матукаям и требовалась эта трехступенчатая градация, что бы выдержать финальное испытание.
Одновременно, возросшая сфера восприятия засекла вокруг несколько жиых объектов, которые... Интересовались им самим, как роскошным обедом.
"Так вот, что имели в виду Фрилл и Страж", - пронеслась непрошенная мысль... И была смыта потоком куда-то прочь.
Когда через неделю к водопаду прибыл спидер с пчелой-Стражем и Нойсом, их взглядам предстало удивительное зрелище: под водопадом сидел погруженный в медитацию Хилл, а на нем болтались длинные чешуйчатые тела хищников, решивших, что судьба подарила им лёгкую добычу. "Стальная Рубашка" не позволяла прокусить кожу, а недосомкнувшиеся челюсти не могли разжаться.
Снайпер не сразу понял, что происходит. Но после короткого объяснения от Стража не смог сдержать смех.
- Чем ржать, помог бы стряхнуть этих... Чешуйчатых, - прокомментировал Хилл, не открывая глаза. - Я уже часов двенадцать над этой проблемой думаю.
- И до сих пор не убил ни одного?! - поразился снайпер. - Могу их перебить за тебя, но это, наверное, не то...
Вздохнув, Эдвин снял почти всю одежду, взял нож и полез в водопад - разжимать челюсти погибающим от голода животным.
Через полчаса, все было кончено: Эдвин высвободил Хилла, Страж бросил что-то в воду, после чего всех реплитий, как будто вымело из озера невидимым веником. Напарники оделись и спидер направился обратно, в город.
- И что это было? - поинтересовался Алый, когда водопад уже скрылся за горизонтом.
- Отпугивает рептилий, - лаконично ответил бронированный собеседник. - Все рабочие имеют небольшой запас.
Sotnik
Дачад

Спустя несколько часов челнок был на высокой орбите Мегеры-6 (шестой планеты системы). Дачад попросил облететь её несколько раз, чтобы получить точную картографию планеты. Та не была гостеприимной для живых существ, но вполне подходиля для его целей. Поэтому, через пару часов он, облачившись в скаутский скафандр, как в ядре, зашёл в шлюз.
- "Гнездо", я "птенец". Выхожу в открытый космос.
- "Птенец", я - "гнездо", принято, - ответил пилот челнока. Доктор, которого Дачад попросил присутствовать на челноке на всякий случай, внимательно проверил, что сигналы со всех датчиков, встроенных в костм, поступают исправно.
- "Птенец", телеметрия в норме. При малейших изменениях самочувствия немедленно информируйте.
- Принято, - магистр нашал кнопку внешней гемродвери. Остатки воздуха лёгким облачком улетучились в вакууме, придав ему лёгкий импульс. Дачад добавил руками и отправился в полёт... вращения не было, так что он просто летел в пространстве... На несколько секунд закружилась голова. Ни верха, ни низа... вестибулярному аппарату приходилось нелегко. Теперь он понимал, для чего до эры введения антигравитации были такие жёсткие тренировки. Усилием воли он сфокусировался на планете, отметив для себя, что низ - это там. Пора.
"Сияние"... огненные крылья развернулись за его спиной. Ранее он летал только в атмосфере, но здесь... безвоздушное пространство... высота пятьсот километров... скорость челнока пятьдесят километров в час, но относительная - едва метр в секунду. Он просто летит за ним...
- "Птенец"... Да ты прям орёл... - прокомментировал пилот увиденное с кормовых камер, - красиво. Камеры работают штатно, связь и телеметрия в порядке. Приступай к первой фазе эксперимента.
- "Гнездо", принято. Начинаю первую фазу.
Совсем немного нужно ускорения, чтобы изменить относительную челнока скорость. Но в невесомости сложнее это контролировать, поэтому импульс пошёл в сторону - и Дачад пошёл вверх. Корректировка была слишком сильной - и он завалился вниз...
- Нетрезвый орёл, - хохотнул пилот.
- Орлята учатся летать, - отозвался Дачад, - оценив юмор.
- В условиях отсутствия атмосферного сопротивления и нормальной гравитации это вполне естественно, - вставил свой комментарий док, - продолжайте, Дачад.
И Нароки продолжил. Около десяти минут он крутился в пределах нескольких сотен метров от челнока, постигая законы космических безкорабельных полётов на собственной тяге. А ведь клоны или мандалорцы этим когда-то занимались - пришло ему в голову... их тренировки помогли бы... Но учился он достаточно быстро, помогали опыт и Сила. Поэтому спустя время он уже уверенно держал скорость, регулировал ускорение, крен, тангаж.. и прочие непонятные термины. Он понял, что ощущение пространства и направления здесь ценнее своего собственного зрения. Ему нужно видеть себя как-бы со стороны, вкупе со всеми окружающими его объектами, чтобы лучше управляться с огненными крыльями Сияния.
- Первая фаза пройдена, - заключил, наконец, магистр.
- Неплохо, - донеслось с челнока, - не желаете устроить перерыв? Душ, чай, каф, чебурек?
- Чтобы меня стошнило на второй фазе? Здесь нет системы удаления таких отходов... Ну уж нет, благодарю покорно. Док, что с показателями?
- В пределах нормы. Ваш организм хорошо справляется с нестандартной обстановкой. Я даю добро на вторую фазу.
- Принято. "Гнездо", перехожу ко второй фазе. Ускорение.
- Хорошо, "Птенец", смотрите не влепитесь в атмосферу, а то станете наподобие своих крыльев...
- До неё далеко, но спасибо. Итак, отслеживайте маяк.
- Да мы в курсе. Начинай уже...
Дачад начал.
Вообще, в космосе всё относительно. Вот, возьмём скорость. Скорость относительно чего? Всегда важна точка отсчёта. На планете мы всегда измеряем её относительно планеты - ибо для нас она неподвижна, хотя может и нестись со скоростью около тридцати километров в секунду (ну, это зависит от планеты и орбиты... но, в среднем...) вокруг своей звезды. А звезда... та вообще несётся с сит его знает какой скоростью, вращаясь вокруг центра Галактики... а Галактика? С какой скоростю перемещается она? И - относительно чего? Метагалактики? А дальше? Вуаль? Наша цивилизация так молода, что мы не вышли за пределы свой Галактики...
Об этом думал Дачад, начиная вторую фазу испытаний. Испытаний себя - и Индекса. Точнее - способностей, дарованнных Индексом. А раз скорость относительна, значит для него важно ускорение. И - он втопил. Сконцентрировавшись, постарался выжать максимум из того, на что был способен. Или - как ему казалось, на что он был способен...
"Втопить" не получилось. Судя по ощущениям - перегрузка плавно поднялась где-то до тройной, и на этом возрастать перестала.
- Магистр, ваше ускорение возросло до трёх же и остановилось на этом пределе, - послушалось в нашуниках.
Нароки, по правде говоря, ожидал красную пелену у глаз, заложенные уши или потерю сознания, но... было тяжело, но до такого не дошло.
- Ттройная ссила ттяжести... ппринято... - он убрал ускорение и теперь двигался по инерции.
- Вы отошли от нас довольно далеко. Возвращаетесь?
- Пожалуй. Итак, максимальное ускорение от крыльев - тройное... ладно. Возвращаюсь на борт. Отдых, анализ и продолжим...
После часового отдыха и заправки кислородом, Дачад приступил к третьей фазе. Для этого они подошли ближе к планете и опустились на высоту в двадцать километров. Нароки, проверив снаряжение вернулся в шлюз и по команде пилота вышел наружу. На этот раз ощущения другие... нет чувства дезориентации, как в космосе. Он сразу "активировал" Чувство окружения, ибо люди всё же не птицы... у тех глаза совсем по другому устроены. Охватывают очень большой угол и хорошо контролируют обстановку... а люди смотрят прямо.
Уже в атмосфере джедай быстро набрал скорость и догнал челнок, идя за ним ведомым - сзади слева.
- Я готов. Начинаем.
- Принято, - отозвался пилот.
Челнок начал маневрировать. Поначалу просто повороты, смена высоты, скорости, а потом перешёл и на более сложные манёвры. Таким образом они выяснили, что максимально летающий джедай на своей тяге сможет разогнаться примерно до трёхсот километров в час... правда, несколько раз удалось сделать быстрые рывки, превысив эту скорость. Но это были именно рывки, типа недолгого спринта...
- Пригодится, чтобы выйти из зоны обстрела или оторваться от кого-то. Но... у истребителей всё равно скорость выше... даже атмосферная, - прокомментировал их эксперименты пилот.
- Понятно, - пробормотал Дачад, - значит, носиться по Галактике как в фантастических фильмах не получится...
- Ну, как я понял, Индекс всё же оружие, - вздохнул пилот.
- И то верно. Что-ж, опускаемся ниже и используем его по прямому назначению.
- Вы не устали, магистр? И воздуха у вас ещё на час всего лишь.
- Я в порядке. Преходим к следующей фазе.

Они опустились ещё ниже - до тысячи метров. Что-ж... пришло время пострелять. Нароки опустился чуть ниже челнока и, снизив скорость, взглядом выделил какой-то холм. Вытянув в его сторону руку, подумал - кхм... Войско... огонь!" и представил, как... по правде говоря, он так и не понял до конца, что произошло тогда во время симуляции. И надеялся понять это сейчас...
Войско огонь открыло. Тем, что оказалось в распоряжении. Вокруг джедая на мгновение расцвел огненный ореол Сияния. А потом холм исчез в ослепительной вспышке. Там, где он только что был, вспухало кипящее облако из огня и пыли, вверх вырастала грибовидная палящая туча, почва содрогнулась, а потом ударная волна смела прочь все, что не было намертво закреплено в почве. Включая челнок и Дачада.
...и тут же все вернулось на свои места. Холм стоял где был, ни зловещего гриба, ни обжигающего воздуха, бьющего в грудь...
"Выполнять?"
"Отмена!" - подумал похолодевший внутри магистр. Карманное ядерное оружие, блин... ну и... наконец-то Индекс заговорил! Уф...
"В каких пределах я могу варьировать мощность атаки?"
"Минимальное воздействие: отстрелить комару пищалку. Максимальное воздействие на текущий момент: газо-пылевое облако мешает любоваться соседней галактикой".
У ответа были странные интонации. Если приходящие в голову мысли вообще могут иметь интонации.
В этой отчетливо ощущалось некоторое ехидство.
Дачад удовлетворённо улыбнулся. Таки да. ИИ Индекса у них чему то научился. Уж если Заря ехидничает...
"Принято. Одиночная неподвижная цель на холме. Среднестатистический разумный организм."
Он сфокусировал взгляд на точке на склоне холма.
Интересно... ИИ сам может расчитать мощность в зависимости от цели. Поёжился от мысли при максимальном воздействии. Но видимо и он сам может научиться регулировать мощность удара. Нужны тренировки...
"Огонь".
В сознании стремительно сменялась череда возможных одиночных целей: от того самого комара с пищалкой до корабля, через животных, разумных, укрепления, деревья, взрывные устройства, транспорт, постройки, движущиеся объекты... Каждый образ сопровождался ощущением необходимого воздействия - только запоминай.
Дачад погрузился в Силу, связывая информацию со своей памятью, вызывая устойчивые ассоциации. Выбрав существо размером со взрослого человека, сопоставил с необходимым воздействием... "Огонь на поражение!"
На этот раз все было реальным. Сияние вокруг и вспышка на склоне холма. Там никого не было, но незримый собеседник услужливо дорисовал в сознании образ: охваченное огнем тело, которое корчится и рассыпается прахом.
"А зачем отдавать приказы самому себе?"
"- Логично," - ответил виртуальному собеседнику Дачад. Затем представил себе АТ-ST. Вытянул в его сторону руку - и представил как снова энергия смертельного выстрела несётся к условному противнику. Но на этот раз он постарался заметить - нужно ли вообще вытягивать руку...
Когда с руки сорвался поток энергии, испепеливший воображаемое "ничего" ещё в одной точке холма, он где-то внутри понял - нет необходимости махать руками. Это эффектно, это привычно - но не необходимо. Что-ж... попробуем ковровые бомбандировки...
Холм наполнила армия "врагов". Но - к ним близко "свои". Первый вариант, с тотальным уничтожением холма и - окружающего пространства не подходит. Холм нужно покрыть серией атакующих ударов, но так, чтобы волна не снесла "своих". И... как только Нароки отдал мысленную команду "огонь" (так ему всё же было проще - чтобы мысль сразу не воплощалась в действие) - сотни "выстрелов" ринулись к холму, покрывая его огненным ковром...
И тут же превратились в очередной показ вариантов. Дачад не задал четкую дистанцию до "своих", и теперь ему демонстрировали, как должны идти и ложиться залпы в зависимости от расстояния, которое может накрыть бомбардировка без угрозы для союзников.
Угол падения, направление, мощность - все имело значение. В каком-то из вариантов всего несколько мощных всплесков энергии накрывали всю группировкк противника. В другом - бесчисленное множество куда более слабых заливали пламенем весь периметр, схлопываясь внутрь и почти идеально ровной линией отрезая своих от чужих. В следующем никаких выстрелов вообще не понадобилось - взмах огненного крыла вымел с холма всех, кто оказался не по ту сторону фронта. Затем - огненный смерч, стягивающий в свое жерло всех и вся, но не выходящий за пределы холма. Наконец, слабая россыпь мерцающих искр, перебегающих по чужим, и легкая взвесь атомарной пыли, исчезающей на ветру... Напоследок Индекс выдал магистру его собственное изобретение: рой "светлячков", безошибочно находящих жертву и оставляющих только тела, насквозь прошитые живым огнем.
И каждый способ - с чувством необходимого воздействия, обретающим объем.
Холодно рассмотрев варианты, Дачад очертил границы воздействия и выбрал способ. Бесчисленное множество малых ударов... А когда улеглась пыль - взмах крыла...
- Ух ты... ну ничего себе! - услышал он в наушниках, - да вы так и Звезду Смерти можете испепелить?
- Намного больше, - отозвался Дачад, - подними челнок выше. Чтобы его не зацепило.
- Никак нет! - на этот раз возмутился док, - я требую, чтобы вы вернулись для отдыха и заправки воздухом!
- Ладно, - со вздохом отозвался магистр, - ещё пять минут. Запас у меня есть...
Испробовав остальные, указанные Индексом способы атаки, он вернулся на челнок, с отстранённым лицом выслушав охания пилота, воочию наблюдавшим его действия. Даже посмотрел записи камер. Впечатлительно... И... потянулись дни тренировок. Прерываемых на еду, душ, сон и дозаправку воздухом. Он пробовал разные способы, разные мощности, количества ударов - ради того чтобы отточить ощущения атаки, и не долбануть "бомбой" там, где нужна "пуля", или наоборот...
Так что, когда они улетали, на планете остался участок в несколько сот тысяч квадратных километров испепелённой равнины. Да. Решение отправить его на другую планету было крайне разумным. И благодаря этому он возвращался с бесценным опытом... И ощущением, что теперь ему нужно быть осторожным, как никогда. Чтобы ненароком никого не зашибить. Или не сбить какой-нибудь крейсер... или планету. Ах, да. И - у него прибавилось седины.
Sotnik
Посадочная платформа

------->

Наконец-то. До долгожданной встречи с командой оставалось всего ничего. И само собой, хотелось посмотреть на систему, о которой Айрен только слышала, но своими глазами не видела. Этот момент был окрашен радостным, но спокойным предвкушением. Удивительно, но тревоги о будущей встрече с «Бездной» и ее носителем не было.
Резня на Умбаре действительно что-то изменила.
Но об этом Леди практически не думала. Она любовалась системой. Ксар передал айди яхты местным - так что проблем с доступом не было никаких.
А ведь там были и те, кого она хотела увидеть. Дженаро. Лахтан. Дейв. Мысль о них отдавалась странной горечью. Столько лет...
Исчезнет ли когда-нибудь эта горечь? Скорее всего. Но – не скоро.
А ведь знала их Айрен всего ничего – пару дней. Но – они были важны.
Не стоило все-таки слишком много об этом думать. Лучше сосредоточиться на посадке яхты на платформе. И на встрече с теми, кто ее ждал.
Группа встречающих на этот раз была больше - за счет ранее прибывших. Не хватало только Сента, оставшегося на Умбаре.
Айрен замерла на мгновение, вглядываясь в лица. Постаревшие, изменившиеся. Но – все равно те же. И все та же горечь. Смутное сожаление о жизни, которая прошла мимо тебя. Странное, сложно объяснимое чувство.
Повисшая в это мгновение тяжелая пауза разбилась звонким и веселым тяфком. Рей в отличие от хозяйки точно знал, что делать, когда видишь старых друзей – радоваться!
И – вслед за ним улыбнулась и фалиенка:
- Как же я рада вас всех видеть!
Дейв свою радость выражал относительно сдержанно - искренней улыбкой, стоя в группе "комитета по встрече" и не торопясь заговорить первым. Любой мог ощутить его хорошее настроение - Рой в этом помогал. Да и Айрен с помощью Силы легко могла это учуять. А вот что бы учуять радость Киры - сила нужна была скорее физическая. Белобрысая мелочь, не долго думая, с визгом повисла на Леди, не отставая в проявлении радости от гуртаника.
- Миледи! Ты нас так напугала своим исчезновением!
Тиша тоже не заставила себя ждать и побежала к учителю, подруге и вообще одному из любимых присутствующих здесь существ. Девушка подбежала к Айрен, немного помедлив, обняла.
«Я так рада тебе», - крепкое объятье, говорящее больше, чем она могла выразить мысленно или вслух. Она была счастлива увидеть её, ощутить знакомый запах и наконец-то немного расслабиться.
- И я по вам скучала, мои хорошие, - Айрен тепло улыбнулась, по-обнимавшись с обеими и даже умудрившись снять с себя плотно повисшую на шее Киру. Последнее, правда, тянуло на небольшое чудо. И дело тут явно не обошлось без запретных Темных техник.
- Пойдемте уже, устроимся где-нибудь. Новости, господа, новости о вашей жизни тут без меня! И немножко кафа – вот что нужно усталым странникам.
Эра лёгким движением коснулась плеча миледи.
- С возвращением. Я рада вас видеть.
Арк не долго думая проcто протянул руку.
- С возвращением.
Дачад приветствовал возвращение Айрен молча - лишь глубокий рей выразил его почтение.
Из-за плеча Леди выдвинулся невысокий силуэт. Подросток обвёл всех спокойным и каким-то пронзительно-холодным взглядом, после чего спокойно прикрыл глаза. Вот только чувство недоброго наблюдения у присутствующих, совершенно не пропало.
Айрен оглянулась на Вира и улыбнулась с какой-то просто материнской нежностью. Для них обоих перелет с Умбары до Мегеры прошел с пользой – у Айрен наконец-то нашлось время для обучения молодого Темного. И эти часы были действительно плодотворными.
Момент встречи был действительно теплым. И лишь однажды во взгляде Леди промелькнуло что-то колючее – когда она не увидела среди собравшихся Алого. Но – это проявление ее настороженности длилось всего несколько секунд.
- Ах да, кажется мне еще положена порция меда и грибов, - у нее было время, что бы узнать кое-какие детали местного быта - и от Сента и от Ксара.
Рыжая Королева вежливо протянула ей контейнер. Использовать вокодер для пояснений она не стала: было очевидно, что в них нет необходимости.
Айрен взяла контейнер без малейших колебаний и сомнений, и сразу же взялась за его содержимое.
- А между прочим – даже вкусно. Ух!
К ощущению качнувшегося пола она готова не была.
- Надо будет потом посмотреть состав…
- Особые ферменты, - пояснила Королева. - И селекция. Это была интересная работа.
Едва уловимый гул почти не отвлекал.
- Не сомневаюсь, - фалиенка покачала головой из стороны в сторону, прислушиваясь к звукам и ощущениям.
- Жаль, не довелось поучаствовать в ней. Но, не сомневаюсь, что впереди еще будут интересные задачи.
Ощущения были непривычными. Окружающие ощущались гораздо отчетливее, а ведь она почти не касалась Силы. И, пожалуй, это было куда более неожиданным, чем говорящие пчелы. Леди еще не во всем разобралась, но изменения ей интуитивно нравились. Словно начинало пропадать что-то что ей мешало. И мешало так давно, что уже стало привычным.
- Как интересно…, - задумчиво протянула она. А потом встряхнулась и предложила таки посмотреть подводный город. И встретиться, наконец, с теми, кто не пришел сюда.


"Лужайка" в гостевом куполе

Этим утром Хилл и Нойс отошли от привычной уже рутины: накануне добыв разрешение, они с напарником отправились на охоту и сейчас, уже вернулись с нее добыв искомое. Откуда у Алого нашлись навыки потрошения и свежевания животных - Эдвин предпочел не спрашивать, у него были несколько другие навыки: готовки.
И теперь, напарники разделили свои усилия: Хилл подвесив тушу на крюк, орудовал своими новыми тесаками разделывая мясо под шашлык, а Нойс пережигал дрова в угли и мариновал мясо.
Когда Айрен со свитой прибыли в купол, их встретили дразнящие запахи. Пока еще горьковатого дыма, специй и маринада, но в них уже вплеталось некое обещание...
То, что донеслось до носа фалиенки тут же заставило ее забыть даже о минимальных подозрениях в адрес Алого и его компаньона. Люди, способные сотворить такое чудо – были прекрасны и уважаемы. По крайней мере – до тех пор, пока сами не испортят это впечатление. Любила она мужчин, умеющих хорошо готовить.
А уж правильные шашлыки.. да из дикого мяса…
- Вах! – одним словом обозначила Айрен свое отношение ко всему происходящему.
- Вах будет чуть позже, - проворчал Нойс, проверяя готовность первой партии. - Полагаю, леди Айрен? С прибытием. Я Эдвин Нойс, а это Мэттью Хилл, мой напарник.
- С прибытием, - приветствовал фаллиенку Хилл, в несколько быстрых движений лишил вторую тушу окороков, парой взмахов отсек ребра и теперь делил спинную часть на шашлыки. Все действо производилось новоразработанными тесаками, к которым следовало привыкнуть. А как еще привыкнуть к оружию, как не на такой импровизированной площадке?
- О, позже будет «вах-вах-вах!». Приятно познакомиться, - Айрен дружелюбно улыбнулась, наблюдая за обоими мужчинами, хоть и явно уделяя больше внимания Хиллу. А ведь даже такая вещь, как разделка туши могла сказать о нем очень много. И все это было важно – особенно когда между ними еще не существовало связи единой команды.
- И кто первый будет рассказывать новости? – спросила она у всех собравшихся.
А рядом с Хиллом тотчас материализовался гуртан. С самыми большими, честными и голодными глазами, что только мог изобразить. И требованием «Дай!» настолько явно написанном на морде, что казалось что пара букв даже выходит за ее пределы.
Праздничный стол был силен не только свежепожаренными шашлыками, добыча которых в необычных внутренне-политических условиях Мегеры - Яззмин сама по себе стоила отдельной истории. Дорогих гостей и уже привыкнувших к городу членов команды "Индекс" встречали салаты, гарниры, нарезки, напитки всех мастей и фирменная медовуха от Дейва для желающих.
- Новостей немало. - Согласился Дейв, отодвигая стулья для дам. Для разнообразия - руками. - В основном, по учебно-тренировочной части. Еще за это время разобрали пиратский фрегат и пополнили население города на двенадцать человек, пока Хилл отмокал в водопаде.
- По "пассажиру", у меня новостей совсем нет, - продолжил выкладки Дейва модификант. - Да и сдается мне, что вы с ним познакомитесь быстрее, чем я. Ну, хоть понимание появилось, откуда возникают так называемые "ответы Индекса", и свои-чужие воспоминания.
Хилл в свою очередь ухмыльнулся припомнив происшествие в водопаде, и показал волчонку на остатки первого кабана. Мяса и костей там оставалось немало.
- У меня же появилось предположение что браслетом в полной мере может управлять только серый по мировоззрению, чем я сейчас усиленно и занимаюсь, - продолжил он. - Ну и заодно - начал проектировать для себя оружие... Было бы такое у меня раньше, тот кролик-переросток меня бы так сильно не подрал.
- И пришлось бы мне последнюю пулю тратить не на него, - вполголоса обронил снайпер, нанизывая на импровизированные шампуры очередную партию будущего шашлыка. - Что ни делается, все к лучшему...
- Интерресссно…
Айрен уже устроилась за столом и наложила лапу на рюмочку медовухи. Но, пока не пила, принюхиваясь и рассматривая напиток. Голос ее звучал задумчиво и гораздо более шипяще, чем обычно.
- Серый значит.. Возможно. В этом есть смысл. А что касается оружия – я бы на него посмотрела. И, думаю, смогла бы сделать лучше.
Рей же дважды просить себя не заставил тут же вцепившись в остатки туши – еще и постарался оттащить ее в сторону – подальше от возможных конкурентов.
Покушаться на добычу гуртаника никто не стал, и можно было не сомневаться, что к концу пиршества волчьи лапки перестанут доставать до земли.
Дженаро взял на себя обязанности доставки основного блюда от мангала до стола, не торопясь завязывать разговор. Звейсс облюбовала место, где до нее не добирался дым, и молча слушала свой многовидовой рой.
- Когда-бы я успел нормальные ножи сделать? - возразил Алый, вытер лезвие одного клинка, и одним слитным движением крутанув его вокруг верхнего лепестка гарды, протянул его Леди. - Тут еще желательно расчитать точку баланса и длину клинка. Чем я собственно и занимаюсь, совмещая приятное с полезным.
- Тогда лучше дождаться окончания работы, - фалиенка провела пальцем по ножу, прикрыв глаза, словно оценивая его не визуально, а на ощупь. И – Сила шевельнулась вокруг нее.
- Пожалуй…. Способность отражать световой меч.. и… неспособность проводить электрические разряды… Но с последним надо потренироваться. Но, если получится – будет хорошим улучшением модели. Пропитать клинок ядом не предлагаю, дабы не сужать функциональность.
Она вернула нож владельцу. И укоризненно посмотрела на волчонка.
«Лопнешь». «Не лопну. Мало. Еще. Мое!»
- Точно лопнет, - проворчала она вслух, но мешать не стала - пусть ест. Просто потом пропустит кормежку.
- Верно, атаки симбионтов чем-то сродни электрическим, - Хилл посмотрел на фаллиенку, потом, спрятал оба клинка в ножны. - Но у меня есть одно предложение из неприличных. Как на счет - поменяться нашей занимательной бижутерией?
- Как на счет - через пару часиков и на берегу? Как раз начнет темнеть, и неприличными делами будет заниматься сподручнее, – в свою очередь предложила Айрен.
- Главное, что бы было принципиальное согласие, а все остальное - дело десятое, - заявил Алый и посмотрел на напарника. Похоже, что тот заканчивал священнодействия с мясом.
Последние куски покидали маринад, состав которого Нойс держал в жутком секрете.
- Как раз будет готово, когда первый заход кончится, - подтвердил снайпер. - Ну, приятного всем аппетита. Зверю готовое не давать. Животом заскорбеть может.
Фалиенка чуть склонила голову на бок, с интересом рассматривая этого человека, коротко кивнула собственным мыслям.
- Согласие – стопроцентное. Но, во-первых – хочется насладиться приготовленным, во вторых – существует вопрос безопасности и поэтому лучше сменить место, так на всякий случай, а в третьих – у меня есть одно небольшое дело, - ее взгляд остановился на Дженаро.
Монах ответил вопросительной мимикой: брови приподнялись. Но взгляд был совершенно спокоен.
- Чаю бы выпить хорошего, - ответила Леди на вопросительный взгляд Дженаро, - где-нибудь в спокойном месте.
- Это всегда пожалуйста, - улыбнулся монах. - Я тут за восемнадцать лет много интересного насобирал, с помощью звейсс и синга.
- Друг мой, мне просто необходимо ознакомиться с твоей коллекцией, - с чувством заявила Айрен, - к тому же чай после шашлыка делает мир воистину прекрасным.
- В любое время, - и Дженаро широким жестом пригласил всех к столу.
- Хм... А ведь я не пробовала совмещать чай и медовуху. Пьянеть от чая - мечта миллиардов офисных сотрудников! - Хихикнула откуда-то из-под мышки Айрен Кира, все это время державшаяся к ней существенно ближе вежливой дистанции и явно ничуть не смущаясь по этому поводу. Сидевший напротив Дейв наклонил и покачал головой, уперевшись лбом в ладонь.
- А то доделала и сдала в производство моего "Василиска" и жду, когда соберут, а с тех пор практикуюсь с "Молнией, "Альянсом" и, в основном, металлами... Ну и Силой, конечно же!
Sotnik
Домик Дженаро


Когда с обедом было покончено, Леди подошла к монаху, предложив ему показать часть коллекции. И хорошо бы - прямо сейчас.
- В таком случае - прошу составить мне компанию, - Дженаро улыбнулся. Взгляд остался прежним: спокойно-безмятежным.
Свой дом он обустроил так, что изнутри лишь Сила могла рассказать о толще воды над куполом. Все прочее говорило о каменной надёжности. Даже стол на кухне был сделан из большого спила мореного дерева. Монах поставил чайник, открыл шкафчик, забитый герметично упакованными чайными сборами. Несмотря на надежность крышек, на фалиенку едва ощутимо пахнуло незнакомыми ароматами трав и цветов. Дженаро не терял времени...
- Пожалуй, вот эти два, - пара упаковок перекочевала на стол. - Один быстро раскрывается, второму нужно больше времени, но у него глубже вкус.
Ящерица принюхивалась, устроившись за столом. И чуть ли не мурчала - теплая, спокойная и довольная. Тревога и одиночество что чувствовались в ней в момент их первой встречи исчезли. Да и можно ли быть одиноким, когда ты становишься частью роя?
- Хорошее место, - она улыбнулась, имея ввиду не только дом, но и всю планету в целом. Ей и правда здесь нравилось. Словно домой вернулась.
- Тебе здесь нравится?
- Это хорошее ме каксто, - кивнул Дженаро, отмеряя чай по двум подогретым заварочникам. - Здесь многие нашли себя.
- И это тоже хорошо, - Айрен кивнула, потянув носом воздух - ароматы трав и листьев.
- Я рада что все оказалось именно так. Хоть мне и жаль, что я не смогла в этом во всем поучавствовать...
Она вздохнула и настроение ее чуть поменялось - словно облака появились на ясном небе.
- Дженаро, скажи, здесь много людей?
- Несколько тысяч на текущий момент. Или тебе точную цифру?
Вода собиралась закипать. Монах убрал упаковки, заварил чай и снова наполнил чайник - для следующих сборов.
- Не знаю, - честно отозвалась фалиенка, - у нас есть проблема и я думаю, могу ли я решить ее здесь и сейчас или нет.
- Рассказывай, - предложил Дженаро, завершая подготовку к чайной церемонии парой старинных пиал. Он не часто доставал их. В последний раз они были на столе, когда один чисс-Инквизитор спрашивал его о нетленности.
- Эра. И Арк, - прямо обозначила проблему Айрен. Пиалы она оценила. На ее взгляд – это как раз и был идеальный сосуд для чая, но сама она слишком редко себя так баловала. Хотя, в последнее время в ее жизни было очень много чая. И совсем мало кафа. И почти пропало белое вино. Но – ей нравилось. Пиалу она держала за донышко, удивительно изящно сложив пальцы. Прикрыв глаза, вдохнула ароматный пар и лишь потом - попробовала.
- Восхитительно.
- Тебе нужно разделить их.
Дженаро произнес эти слова так обыденно, будто говорил о расфасовке
- Да. То, что они в одном теле – уже порождает проблемы. И скоро они станут серьезнее. И к тому же - Арк просил Индекс увеличить его силу. Сам можешь представить себе последствия.
Айрен сделала еще глоток и продолжила говорить, смотря на узоры на глазури пиалы.
- Человек. Женщина. Одаренная. Это то, что мне нужно. Для того, что бы разделить их – нужно тело. Что бы его создать – нужно хоть что то. А со смерти Эры прошло слишком много лет. Вряд ли что-то осталось, что можно использовать…
Леди подняла взгляд, теперь смотря в глаза монаха.
- Ты должен знать, есть ли здесь кто-то подходящий.
Дженаро смотрел все так же безмятежно. Только качнул головой отрицательно.
- Здесь ты таких не найдёшь. И даже если появится, я не дам согласия на убийство личности. То, что тебе нужно, ты легко найдёшь в другом месте, Айрен...
Сначала Айрен смотрела на него удивленно, а потом – рассмеялась.
- Ашшш, Дженаро! Ну что ты!
Она качнула головой, поставила пиалу на стол, чтобы не пролить чай. И, наконец, отсмеялась.
- Ох уж эта наша темная и мрачная репутация… Но, честно скажу – от тебя – не ожидала. Хотя… понять могу. Репутация все таки – еще та. А истину знают единицы и редко ее рассказывают непосвященным. Да, мне нужна девушка. Но лишь как донор. Иметь дело с клоном будет гораздо проще. И в том числе и потому, что у него нет полностью сформировавшейся личности. И – создавая этого клона с нуля можно изменить его внешность так, что бы он соответствовал самой Эре. Это все не так сложно. Можно было бы даже с полом поиграть, но если есть возможность – задачу лучше не усложнять. Так что необходимых условий всего три. Раса, пол и одаренность. Я, конечно, слышала, что можно сделать Неодаренного Одаренным.. Да и видела… Но мне сейчас это тоже представляется лишним усложнением задачи. Так что - точно никого нет? Девочке даже больно не будет.
- Если бы ваша, - улыбка тронула только губы. Но пояснять свои слова Дженаро не стал. - Найди Лудо. Он занимался коллекционированием не только артефактов. Насколько я помню, ему поставили не одну молоденькую рабыню с особым составом крови. Сейчас этим девушкам уже под сорок, наверное. Но для твоих целей они подойдут. Если не хочешь ждать... Можно обратиться к работорговцам. Ты получишь своего донора. А мы с Дейвом - поставщиков.
- Как-нибудь расскажешь, мне интересно, - фалиенка вновь взялась за чай, искренне наслаждаясь вкусом и ароматом.
- А что касается поиска.. Я думаю, что можно совместить. Не знаю, сколько времени уйдет на поиск Лудо.. Я сама его найти не могу. Но, надеюсь, что у Хилла выйдет лучше. А обычным агентам в любом случае будет нужно время.
Она задумчиво погладила пальцами теплый керамический бок своей пиалы.
- Странно… Я не знаю, стала бы я сама идти на убийство личности в этом случае. Для себя – да. Но вот так как у нас… Нет. Точно бы не стала.
- И кто из нас после этого Тёмный? - легкая усмешка появилась и пропала. - Как-нибудь расскажу. Может быть. Что касается Лудо...
Монах взглядом указал на ее браслет.
- Думаю, тот, кому он предназначен, справится.
- Тьма – это не только о желании убивать, - Леди усмехнулась, - все сложнее, уравновешеннее и логичнее, чем в пропагандистских брошюрах Джедаев. И к тому же – зачем приносить жертву, которая в любом случае не будет принята?
Она тоже посмотрела на свою руку
- И я надеюсь, что он справится. И, надеюсь, что я смогу снять этот браслет, что бы передать его тому, кому он предназначен. Кстати, это тоже забавно – эта вещь сосредоточие колоссальной силы. С ее помощью можно использовать любой артефакт Индекса. Это просто невероятно много силы. Но, я совсем не хочу оставить его себе. Не мое. Серею что ли?
Последний вопрос она постаралась произнести веселым тоном.
- Они все - не ваши. Это вы - их. И это, я бы сказал, весьма существенная разница...
Второй сбор заварился, и монах наполнил опустевшие пиалы.
- Ты прав, но… я пока этого не чувствую. Не сошлись еще все кусочки этой мозаики - для меня самой – узор не складывается… Думать можно что угодно, но сердца у этих мыслей все еще нет. Но, надеюсь, что скоро все это изменится.
Сомнения свои и некоторую неуверенность она спрятала за древней керамикой и облачком пара.
- Изменится, - эхом-обещанием отозвался монах.
С момента их встречи взгляд Дженаро ни разу не изменился, сохраняя все то же безмятежное выражение. Та же безмятежность отдавалась и в Силе. Он не был враждебен или закрыт, не испытывал недоверия... Он словно был не здесь. Заваривал чай, говорил, улыбался - но при этом жизни в нем было не больше, чем в голограмме.
На мгновение Айрен встревожилась, вглядываясь в монаха. Но потом – тоже расслабилась, чувствуя, что столкнулась с тем, на что сейчас не может повлиять. Да и не должна, скорее всего.
Она расслабилась вновь, продолжая пить чай – теперь уже в спокойном молчании. А чуть позже, когда пиала опустела – отвлеклась на то, что бы написать одно сообщение - это было предложение Хиллу встретиться через пару часов на берегу океана.
- Клоны одарённых сходят с ума, - негромко сказал Дженаро. - Медицинский факт. Так что для начала определись, хочешь ли ты дать ей временное тело, или постоянное. Если второе - ищи одаренную, в которой личность погибла сама по себе.
Айрен молчала некоторое время, обдумывая услышанное.
- Я помню узоры изменений, что могли бы дать обойти эту проблему. То, что планируется – сложнее, чем просто клонирование. Но, я могу ошибаться. Хотя бы потому, что мог ошибаться тот, кто меня учил. Ты прав. Я не буду рисковать так сейчас. Но – это сделает поиск настолько сложным, что нам поможет лишь чудо. Хотя, чудес у нас сейчас более чем достаточно…
- Мы можем только предполагать, сколько таких проблем решилось еще до их возникновения.
Впервые с момента встречи во взгляде Дженаро мелькнул проблеск какого-то чувства.
- Полагаю, выход найдётся. Хотя может оказаться совсем не таким, как нам представлялось.
- Боюсь начать к этому привыкать, – ящерица усмехнулась, - А еще… я хочу сказать тебе спасибо. За это все.
- Это не только моя заслуга, - Дженаро уклонился от благодарности. - Все работали как могли. До упора. Не все смогли увидеть результаты.
- Восемнадцать лет, - она понимающе кивнула, - это почти целая жизнь. Мне жаль, что я не смогу увидеть всех, кого знала. Но, мне хочется верить, что их жизнь здесь им нравилась.
- Джос скучал, - тихо сказал монах. - Когда Ильдико не стало, он тоже ушел. Не выдержал разлуки с последним человеком, который был ему дорог.
В Силе повеяло горечью - словно отраженной в зеркале. Пониманием. И ощущением, что в ее жизни тоже будут такие моменты - когда твои друзья и близкие уходят, а ты остаешься.
- К этому нельзя привыкнуть, да? – также тихо спросила Айрен после долгой паузы.
Дженаро едва заметно качнул головой.
- Нельзя. Можно научиться отпускать. Но привыкнуть... Нет.
- Давно это случилось?
- Десять лет назад.
Монах поднялся, чтобы залить новый чай, из тех, что на каждый день.
- Яри прожил еще полгода и угас. Но эти восемь лет они были счастливы.
«А ведь, чем дольше живешь, тем меньше значат годы» думалось в этот момент Айрен. И ей было страшно представить сколько раз в жизни этого человека были такие моменты. И, несмотря на все это – он еще подпускал кого-то близко…
- Хорошо, - вслух сказала она, - думаю.. еще чашку.. и я пойду, готовиться к обмену.
- Обычно я пью такой, - этот напиток был легким, с ароматом каких-то цветов и легкой горчинкой. - Ильдико его составила, из самых обычных трав, которые росли у нашей временной базы. Королева специально оставила для них большую поляну.
Айрен задумчиво смотрела в чашку.
- Мне кажется… что это – самая важная вещь, что я услышала за очень долгое время. Я пока не совсем понимаю, как выразить это ощущение словами… Но.. теперь я, кажется, понимаю, что ты имел ввиду, говоря «отпускать».


Оставшись в одиночестве, Дженаро некоторое время сидел в тишине, закрыв глаза. В комнате витал запах горьковатых трав, и под него так легко было оживить в памяти черный год, когда появились первые могилы людей на Мегере...
Почему-то резче всего отпечатались в памяти не глубокий покой на лице Ильдико, не земля, в которую упали семена цветов скорби, не надрывный вой зеленого волка, а бесконечные мгновения тишины. Несмолкающий гул на краю сознания стих. Рой провожал старую женщину по обычаю людей - молчанием...
И только долг, которым жил Дженаро, не дал ему тогда сорваться. Долг - и понимание, что бунт будет бесполезен. Индекс не позволит ему уничтожить то, что выстраивал такую бездну времени.
Индекс...
Единственное, что он ненавидел. Люто, смертно - и бессильно. Единственное, чему он теперь служил - так же люто. Фалиенка называла себя Тёмной - но чего стоила ее тьма в сравнении с тем, что стыло за ледяной синевой безмятежного, отстраненного взгляда?
Он не мог позволить проявиться этой ненависти. И перестать ненавидеть - тоже не мог.
У него наконец появился дом - настоящий, живой и теплый. Дом, где его любили и ждали. Спустя две тысячи лет глухого одиночества у него появилась семья... Девочка, так похожая на сестру. Ученица, так не похожая ни на кого из учеников. Его обеты не позволяли ему иметь детей. Но дочь Маарека он бы с радостью назвал своей дочерью.
Индекс отнял у него всё. Потому что Дженаро ему понадобился, и был включен в сферу влияния. И всё, к чему он был привязан, должно было быть устранено. Флай покинула его. Остальных он покинул сам, защищая тем единственным способом, который у него остался.
Долг и ненависть.
Этого хватит, чтобы справиться.
Но не простить...
Sotnik
Пляж


Встречу с Хиллом Айрен назначила на берегу океана - после заката. Но сама прибыла туда гораздо раньше – когда солнце только начало опускаться за край горизонта. Может быть ей хотелось подумать, настроиться на будущую встречу – но сидя там, на песке и смотря на солнце, волны и сгущающиеся сумерки Леди не думала ни о чем. Не было здесь места размышлениям, постройке каких то стратегий. Только – ровному и размеренному дыханию и – настроению.
Светлая печаль. И – никакого одиночества. Странно. Но хорошо.
И иногда – лай носящегося по пляжу гуртана, гоняющегося за птицами.
Хилл обнаружился на месте: судя по всему "отмокание в водопаде" сильно повлияло на него в психологическом плане, и теперь он словно бы танцевал странный медленный танец вооруженный двумя ножами, которые, как рыбки, то выплескивали из воды, что бы нанести порез невидимому противнику, то складывались вдоль предплечий, для удара назад, или для отвода незримого удара.
И только на второй, а то и на третий взгляд можно было понять что все эти странные движения "танца", были сильно видоизмененным стилем эчани, переложенными на возможности другого оружия.
Зрелище было красиво. Айрен пришла чуть раньше назначенного времени. Гуртан был с ней, но молчал – челюсти его были заняты пойманной белой птицей.
Красиво. Опасно. Леди остановилась на некотором расстоянии, наблюдая. Впрочем, увиденное никак не влияло на ее очень спокойное и созерцательное настроение. Чаепитие у Дженаро не прошло даром. И хорошо, что не было необходимости прерывать танец, сообщая о своем появлении – Хилл и так уже знал, что она здесь.
Выпад. Отвод. Короткие хлесткие кистевые удары. И несколько шагов назад на исходную позицию, сопровождаемые блоками. Короткий поклон неведомому сопернику. Ножи, сложенные парой, и так же парой удерживаемые на локтевом сгибе правой руки.
Хилл повернулся к подходящей фаллиенке и коротко поклонился и ей, после чего вернул ножи в ножны.
Только теперь она смогла увидеть главное: его глаза были закрыты.
Айрен ответила зеркальным поклоном. И закрытые глаза Алого ее не удивили. Она и сама почти всегда тренировалась именно так.
- Впечатляет, - прокомментировала она. Само собой за движениями Хилла она видела куда больше, чем он показал.
- Четырнадцать лет прошло, а до сих пор не привыкну, - невпопад отозвался Алый, и сел на песок. - Неужели и правда - можно тренироваться не издеваясь над собой и братьями так, как мы на Йинчорре?
Он посмотрел на фаллиенку, но ответа от нее и не ожидал, вместо того сняв с себя ожерелье.
- А ведь на Гли-Ансельме, продумал хитрую комбинацию... Осталось только понять - зачем были все эти сложности?
Сразу Айрен ожерелье не взяла, вместо этого махнула рукой – садись мол. Не все тут так просто. Села и сама, краем глаза следя за гуртаником, тоже улегшимся на песок и теперь терзавшим свою добычу.
- Ты изменился, - прямо сказала она, чуть склонив голову на бок и рассматривая этого человека.
- И – совсем недавно. На совещании ты ощущался иначе.
- Изменился. Сам себя не узнаю. И за это надо благодарить Киру, Рой и Фрилла, - усмехнулся Хилл. - И именно в этом порядке. Причем Рой и Фрилла - за то что не убил Киру.
- Даже не берусь представить, что там было, - фалиенка усмехнулась, - но, почему-то совершенно не удивлена. Хорошо, что ты ее не убил.
Она задумчиво гладила пальцами браслет на руке.
- До этого я не могла его снять…
А сейчас Айрен попробовала снова. Но, не с мыслью, что эти камни сидят на руке как наручник, от которого остро хочется избавиться, нот. Теперь она думала о том, что эта вещь должна быть не у нее. И ее нужно отдать тому, кто больше ей подходит.
- Рой помог мне сделать несколько важных выводов, а Фрилл загнал в позу мабу, - усмехнулся Хилл и мягко отвел руку поглаживающую браслет. - Не так. В позе мабу, особенно непривычному человеку, думается совсем не о том, что бы кого-то убивать. А просьба коснуться Силы, воспринимается как тонкое издевательство.
Он коснулся своей левой рукой браслета и тут же отвел руку. "Украшение" исчезло с руки фаллиенки, переместившись на руку Алого.
- Примерно то же было и в тот момент, когда ты обзавелась этим украшением?
- Да, примерно, - Фалиенка медленно выдохнула, чувствуя облегчение. Ощущения без браслета были странными. Привыкла она к его весу. А сейчас он исчез.
- И он тогда сказал одну вещь. И я ее повторю. Теперь – это твоя ноша.
- Это не ноша. Это - ответственность, - Хилл выдохнул и почему-то покрутил головой, то ли к чему-то прислушиваясь, то ли у него просто затекла шея. - Вот ведь... А я то выманивал команду Индекса на себя, заодно защищая артефакты от агента. А все оказалось так... Просто.
- Ответственность, - согласилась с ним Айрен.
- Хотя, мне казалось, что ее слишком много. Может быть тебе будет проще?
Она протянула руку и сняла с его колена ожерелье с черным камнем. Рассматривала его, держа на весу и прислушиваясь к своим же ощущениям.
- И да, все всегда было бы так просто. Индекс.. Он меняет все. И нас в том числе.
Ожерелье в ее руках распалось, превратившись в восьмерку отдельных артефактов. Еще мгновение - и Айрен обнаружила, что ее руку украшает ювелирной работы броня наруча. Гибкого, плотно прилегающего к чешуе, прекрасного и жуткого одновременно. От кончиков пальцев до плеча, с черным камнем в центре ладони...
- Внезапно, - пробормотал Хилл, наблюдая за трансформацией восьмерки. - У меня она была ожерельем, именно потому, что надо было скрывать истинную природу артефактов. А тут - целая латная рука. И только камень остался неизменным.
- Ух ты! – только и смогла выдать Леди, с интересом рассматривая свою руку. Вот в чем в чем – а в эстетическом вкусе создателям Индекса не откажешь. Или – она сама тоже влияла на облик артефактов.
- И тут – «звезда на ладошке», - задумчиво заметила она спустя некоторое время, вспоминая руку Чарли.
- Дашь какой-нибудь совет как с этим управляться? – Леди наконец посмотрела на Хилла.
- Я, при знакомстве с этой восьмеркой, задал простой вопрос, звучавший именно так, - ухмыльнулся Алый. - Следующую неделю, меня усиленно обучали различным приемам работы с каждым артефактом в отдельности и сборкой в комплекте.
- Тогда у меня будет к тебе большая просьба, - Айрен смотрела на собеседника очень серьезно.
- Если я тут серьезно зависну – присмотри вон за тем зеленым чудовищем. Ну, или хотя бы доведи его до Младших. Они с ним хорошо управляются.
- Обучение происходит ментально, и незаметно для остальных, - дополнил свои слова Алый. - А вот тренировки... Их лучше начинать посоветовавшись с Дейвом, Дженаро или Королевой. Дачада они отправили на соседнюю планету для тренировок. И скажу... Что возможности у сборки... Страшноватые. Но нацеленные скорее на людей и общества.
- Расскажи, что знаешь, - попросила Леди.
- Что знаю... Немало я знаю, но учитывай, что сборка у меня в полную силу сработала ровно раз. На Гли-Ансельме. И того агента, мне впоследствии стало даже жалко. - Хилл откровенно прислушивался к новым ощущениям от браслета. - Итак, по артефактам. Бездна - главный артефакт сборки, по которому она и называется. Черный камень. Открывает портал которым опасно пользоваться. Сама понимаешь, я им не пользовался, по объяснимым причинам. Можно туда же запихать противника и с концами. Он или не выйдет без повреждений или вообще не выйдет. Впрочем, если использовать артефект "Раздор"... Но о нем позже. Артефакт под названием "Палач". Название говорящее, применение соответствует. Невыносимая боль преобразуется в Силу для использующего. Раздор... Разрушает отношения, социумы, коллективное сознание. Может использоваться и против одиночных агентов и против армий, с одинаковым эффектом. Голод. Преобразует живой объект в жизненную силу. Собственно так и сдерживал агентов. Торжество Тьмы. Поглощает любое количество энергии, которую можно направить на подпитку себя. Полезная вещь. Грани. Приковывает внимание, поглощает сознание... Страшная вещь, в чем убедился на Гли-Ансельме. Крик Безмолвия. Поглощает звуки, и опять таки причиняет страдания цели. Тоже страшная штука. И ошейник "Живая смерть". Подчиняет существо, до тех пор пока не будет исчерпана его жизненная энергия. Лично не пользовался. И по групповым взаимодействиям. Как сама видишь - большая часть группы нацелена на усиление владельца. Можно в одиночку разгромить небольшую армию. Дополнительная энергия хороша для артефактора. По желанию владельца, артефакты могут сработать цепочкой, как это было на Гли-Ансельме, или комбинацией. Результат... Ну того агента просто распылило. Обычно я всеми артефактами не пользовался - просто удерживал агента на себе, давая Эдвину произвести точный выстрел.
- Серьезная вещь, - Леди задумчиво рассматривала наруч. К названиям артефактов, известных из списка добавлялись их способности. И способности жуткие. И в то же время – все это было правильным, понятным и пригодным к использованию. «Бездна» не вызывала отторжения.
- Хочется познакомиться поближе.
- А я себя впервые почувствовал пауком, - пробормотал Хилл. - Причем не в банке, а в центре паутины. И каждый артефакт на своей волне в своем месте.
- А, да, есть такое. Браслет как паутина – все связывает. Но мне не все было понятно. А скажи, ты чувствуешь артефакты, которые у Лудо? И можешь ли определить где они?
- Браслет, как центр паутины, - поправил фаллиенку Хилл. - Каждый артефакт на своей волне и своей струне. И я пожалуй...
Он покрутил головой, потом на его лице отразилось недоумение.
- Одна большая группа артефактов вне времени. Я могу отследить направление на них и примерное расстояние, но не знаю никого, кто владеет навигацией на таком уровне.
В темном небе появилась движущаяся точка. Она росла, светясь все ярче, пока не разделилась на несколько огоньков - три мелких и один крупнее. Кто-то заходил на посадку к платформе на берегу. Кто-то кому выделили сопровождение и дали допуск на планету.
- Навигацией? Вне времени? Мне кажется, что я знаю, о чем речь. И знаю того, кто может нам помочь…
Айрен повертела головой, прислушиваясь к Силе.
- Нам нужно вернуться в город.
- Надо, значит надо, - Алый легко поднялся на ноги, потом подал руку фаллиенке. - Эй, зеленое чудовище, и тебе подъем. Неужели днем не наелся?
Айрен поднялась, опираясь на предложенную руку – но чуть неловко – не рискнула она почему-то касаться человека камнем Бездны. Чудовище же отозвался выразительным ворчанием, в котором так и читалось, что он бы еще такого кабана съел. Или двух. Айрен на это лишь покачала головой, заявила, что тот точно лопнет, и чтобы птицу оставили тут. Да точно тут. Да сейчас. Да потом другую поймаем. И нет – ничего не знаю, встал и пошел, нас ждут. После такого Рею оставалось лишь подчиниться.
Вскоре на берегу не осталось никого. Лишь белые перья, разбросанные ветром.
Sotnik
Система Дины

Оставшись в одиночестве на борту своего курьера, который временно пришлось сменить на яхту фалиенки. Кайлас первым делом совершил серию разнонаправленных прыжков по случайным координатам. Каждый прыжок был испытанием воли. Он боялся и хотел снова услышать зов глубины. Боялся - потому что понимал, насколько для него было опасно соприкасаться с этим неведомым прежде миром. Хотел - потому что глубина была непреодолимо притягательна...
Очередным пунктом назначения стал Дантуин. Точнее, одна из двух его лун. То, что он спрятал там, должно было храниться близко к дому, но не на самой планете. И там, где никто не станет искать, не зная точно, что ищет.
Из шлюза Кайлас вышел, окруженный воздушным пузырем. Переодеваться для выхода не было ни времени, ни желания. Благо всех дел - дойти до уступа, взять ничем не примечательный камень и занести на борт. Что он и проделал, не задержавшись ни на секунду. Как только груз оказался на борту, а пилот - в кокпите, курьер стартовал с луны. В сторону внешних границ системы.
Кайласу отчаянно хотелось взять совсем другой курс. Загнать курьер в потайной ангар, вернуться домой. Но его домом отныне была вся галактика. И вернуться в маленький дом на Дантуине он сможет не раньше, чем всему этому большому дому перестанет грозить какая-то нежданная беда.

Система Мегеры

Предоставленные Айрен коды доступа позволили небольшому курьеру беспрепятственно пройти первый уровень обороны. Осознав, с чем столкнулся, Кайлас помрачнел. Планетарное поле защиты требовало неимоверных трат энергии. А тут не планета, тут целая система укрыта куполом. С возможностью открытия проходов в ограниченном участке поля. Только-только пройти одному кораблю. Любой, кто попытается прорваться следом, влетит в восстановленный щит. Причем мгновенно восстановленный...
Когда оказалось, что таких щитов два, и между ними находится минимум одна боевая станция, Кайлас сделался мрачнее тучи. Траты энергии следовало удвоить. Это могло значить только одно. Или два. Либо источником питания для полей служит звезда, либо здесь используются какие-то несусветные технологии. На ум сразу приходил Зал с его чудесами за пределами воображения.
Кто-то скомандовал дать ему конвой. Кайлас проверять на прочность нервы пилотов истребителей не стал, послушно полетел, куда повели. Увиденное по пути... Уже не потрясало. Только добавляло мрачности тучам. Система внутри напоминала муравейник. Активные разработки, переработка на месте добычи, караваны транспортников, орбитальные предприятия... Кто-то разбудил еще одну колонию Шару?
На платформе его встречал только один человек. Совсем не изменившийся внешне. Несмотря на гражданский вид, рука сама потянулась отсалютовать. Как офицер офицеру...
- Доброй ночи, полковник.
- Просто Дженаро. С прибытием, Кайлас. Или как тебя теперь зовут?
- Именно так, - ровно ответил Инквизитор. - Меня зовут Кайлас Вару.
Sotnik
Домик Дженаро

Удивительно как быстро можно привыкнуть к чему угодно. Например – к латной артефактной перчатке. Особенно, когда она совершенно не мешает двигаться. И радует взгляд своей темной эстетикой.
Когда то, уже страшно давно, Айрен думала, что имеет дело с артефактами первых ситхов. И сейчас она вспоминала об этом. Ведь «Бездна» по своим свойствам прекрасно вписывалась в представления Темных о том, что бы такого интересного сделать. На все сто.
В этом было что-то забавное.
Занятно было думать, что за последнюю тысячу лет не родился никто, способный взять эти артефакты в свои руки. Даже хотелось расспросить Хилла о том, как за это время изменились тренировки Темных, что так меняли их разум, что Индексу пришлось проворачивать весь этот трюк с ее прыжком во времени. Но – это явно можно было сделать позже. Им нужно было привыкнуть и принять друг друга. А на это нужно время. И желание.
Все эти мысли не мешали, впрочем, фалиенке гнать транспорт к подводному городу. Она чуяла – Ник здесь. И сейчас спешила его встретить.
Уже на подступах к городу Айрен вновь прислушалась к Силе, улыбнулась и скорректировала курс. Она знала, где был Ник. И, это знание явно сулило ей еще одну чашку чая.
И может быть даже ответ на вопрос – что же было с Дженаро. Впрочем, это, кажется, была не та вещь, которую она хотела бы знать…
Сила коснулась обоих мужчин, сообщая о прибытии к дому монаха этой беспокойной фалиенки, с которой было связано столько проблем и которую совершенно не получалось игнорировать.
Дженаро встретил их на пороге, гостеприимно открывая дверь. Появление Айрен и Хилла его совершенно не удивило. Только при виде окованной "Бездной" руки он на мгновение приподнял брови - и тут же отступил, пропуская гостей в дом.
Кайлас сидел за столом, но поднялся, когда фалиенка вошла в комнату. Безотчетное действие - в присутствии правителя сидят только с его позволения.
- Кажется, я только что сформулировал новый закон , - прошел внутрь и Хилл. - Вселенная имеет форму чемодана.
- Давно не виделись, - Кайлас чуть исподлобья смотрел на Алого. Айрен добралась до него, значит. И договориться они сумели... Решение, плохая это новость, или очень плохая, Инквизитор отложил на потом. А пока шагнул навстречу, после едва заметной заминки протягивая руку для пожатия
- Давненько, - отозвался Хилл, и пожал протянутую руку. - Лет 15 прошло, кажется?
Действительно, с тех пор как Император распустил свой Секретный Орден, прошло именно столько времени
- Сказала бы я, форму чего имеет Вселенная, но не буду – в свою очередь хмыкнула Айрен. На самом деле думала она о вселенной не так плохо – просто – все она попали в сферу влияния Индекса. Чему же было тут удивляться? Но она даже не думала эту мысль слишком громко.
- Рада, что ты добрался сюда, Ник.
И за этой фразой тоже было больше, чем просто радость от встречи. И в этом больше вновь чувствовалось горечь.
Дженаро, не вмешиваясь в разговор, отошел к чайнику. Вода могла перекипеть и испортить вкус напитка.
- Около того, - кивнул Кайлас. И перевёл взгляд на Айрен.
- Я же обещал.
- Я просто рада, - мягко отозвалась фалиенка. А потом кивнула на свою руку. И на Хилла.
- События развиваются.
- Вижу, - кивнул Инквизитор. - Лишний повод поторопиться. У вас все в порядке?
- В целом да. В деталях – творится странное. Впрочем – что мы стоим? – она устроилась за столом первой, а Рей улегся к ее ног. И - коротко пересказала историю Чарли и плазмоида. А после – задумчиво окинула взглядом собравшихся мужчин. И решила, что этой компании вполне достаточно для предварительного совещания. Некоторые вещи проще было обсудить без джедаев.
- Плюс – у меня есть интересная свадебная история.
Рассказ о Синтии тоже вышел коротким и емким
- Все торопитесь, - вздохнул Хилл. Свидетелем истории с плазмоидом он был. Про Синтию был не в курсе, и не думал что ему стоит с ней встречаться - учитывая, в чьей команде она была во время оно. - Куда торопитесь? Хороший чай не любит спешки.
- Ой не любит... - отозвался Дженаро, доставая чашки. На этот раз - дорогие, но обычные, каждодневные. Старинных пиал было всего две.
- Офицер из свиты Холта, - припомнил Кайлас. - Ходили слухи, что она самый опасный из его подручных. И теперь вышла на вас? Ну, можно и встретиться. И поговорить. Только не здесь. Увидит ваши чудеса - с живых не слезет.
- С мертвых тоже, - согласился Алый.
- Если судить по личным ощущениям – безопаснее поселиться в логове ядовитых змей, чем злить эту милую женщину, - Леди качнула головой. Ее все-таки тянуло пошутить, что шило в заднице и есть ее внутренний стержень, но – она воздержалась.
- В пользу того, что бы иметь с ней дело говорит один простой факт – она на нас вышла. И очень быстро. Вы же понимаете, что это значит?
Намек на то, что Индекс замешен и здесь повис в воздухе.
- И – если то, что она говорит – правда – ее группа будет нам полезна. А о том, что ее сюда приглашать нельзя – и говорить не надо. Но - пару человек я на встречу с ней позвать хочу.
- Кого именно? - уточнил Дженаро. Чашки успели согреться, и теперь по ним разливали чай.
- Не меня, - отозвался Хилл. - Мы с Холтом... Несколько не в ладах.
- Если бы только с ним, - хмыкнул Кайлас. - Из всей Инквизиториус только у меня, пожалуй, на тебя зуба нет. Всех остальных ты умудрился против себя настроить.
- Джедаи. Арк. Дачад. И – Чарли. Вас – точно нет, - Айрен обвела взглядом всех собравшихся.
- Именно потому, что можете быть «не в ладах» или ваше появление рядом со мной вызовет слишком много вопросов. А привлечение моей же «свиты» - разумный и очевидный для стороннего наблюдателя шаг.
- Не возражаю, - Дженаро принес чашки на стол, и наконец сел сам. - Нам с Кайласом найдётся о чем поговорить.
- А мне найдется чем заняться, - эхом откликнулся Алый.
- О, вам точно найдется, чем заняться, - зловеще отозвалась Леди.
- Нам нужно найти артефакты. И, Мэтью, ты говорил о навигации.. так вот – я хочу познакомить тебя с лучшим навигатором Галактики, - она кивнула на Ника.
- К тому же – была еще одна странная вещь, о которой я не говорила. Когда мы путешествовали вместе – нам удалось совершить прыжок на невероятную глубину. Даже не на изнанку нашего пространства, а на изнанку изнанки. Индекс это позволил. Усиливая Одаренного рядом. И это в моих руках. А что вы сможете сделать сейчас – я даже не берусь предположить…
- Вселенная еще теснее, чем я думал ранее, - отозвался Хилл. - Значит лучший навигатор галактики. Это хорошо, а то работа предстоит... Нестандартная. Я даже не знаю, как к ней подступиться.
- Дело не во Вселенной, - философски прокомментировала фалиенка, обнимаясь с чашкой горячего чая.
- Бывают просто сны, - отозвался фразой из известного анекдота Алый.
- Как бы мне хотелось, что бы ты был прав, - Айрен пробовала чай, полуприкрыв глаза.
- Впрочем, я все равно буду считать, что решаю, что и как делать я сама, а не какие то древние артефакты.
Дверь в жилище старого друга и коллеги Дейва открылась почти бесшумно. Уловить звук шагов мягкими ботинками по упругому полу и вовсе смог бы только очень одаренный человек - и речь тут отнюдь не о Силе.
- Древние артефакты не могут диктовать нам готовых решений, иначе мы были бы не нужны. Ведь диктовать можно кому угодно, кто готов писать под диктовку. - Голос начальника безопасности города, по совместительству комэска первой ударной эскадрильи, был на удивление мягок, спокоен и вкрадчив. По крайней мере, если сравнивать его с голосом того человека, который был готов изрешетить "Гостя-Первого" из двух видов огнестрельного оружия и еще двух - холодного.
- А таковых - трое на десяток, только свистни. - Пилот присел рядом с остальными. Удивительная на внешнего наблюдателя, но совершенно обычная для Роя вещь - чашка с чаем для него была готова до того, как он вошел. Без стука - он был не нужен.
- Но "белый забрак" не может ступать иначе, как по белым клеткам и двигаться иначе, чем по диагонали. Он может лишь выбрать направление и расстояние своего удара - в рамках правил, на которые не в силах повлиять... Но может использовать. Стоит ли задумываться о том, кто кем повелевает и сколько свободы оставил нам Индекс, если именно нам он доверил решать, кому и на сколько клеток стоит сходить, пусть даже и в его правилах?
- Мне об этом задумываться вообще нельзя, Айрен усмехалась, кивнув вошедшему. Удивительно, но она знала, что он придет. И не с помощью Силы. Все дело в меде и грибах Роя? К этому еще надо привыкнуть..
- Если считать, Что индекс просчитывает и влияет на все – то можно сделать две ошибки. Обе фатальные. Первая – сложить на пузе лапки и думать, что все случится само собой без усилий. Второе – сорваться от ощущения клетки вокруг. Свобода воли – крайне важна.
Она едва заметно вздрогнула и решительно мотнула головой.
- Нет никаких клеток. Нет правил. Есть лишь наши решения.
- И прыжки в пространстве и времени, осуществляемые в соответствии с нашими решениями, хоть и без нашей воли. - Добавил пилот, пробуя чай. Хозяин жилища не переставал удивлять своими сборами и вкусами, давая ему новые нотки и оттенки каждый визит. - Иногда стоит сделать шаг назад признать себя "наймитом", что бы сделать пять шагов вперед и выбиться в "хатты", чем всю жизнь прозябать в "белых забраках".
Айрен чуть склонила голову на бок:
- Что-то я не пойму, что именно ты предлагаешь.
- Ничего невозможного, сложного или даже необычного. Всего лишь поверить... - Ответил пилот. - Ему. - Кивок в сторону ее руки, облаченной в перчатку. - И себе.
Длинные когти задумчиво заскребли по поверхности стола, впрочем довольно аккуратно, не оставляя на мореном дереве царапин. Блики света пробегали по металлу перчатки.
Айрен думала. И наконец, заговорила.
- Мне кажется, что нужно кое-что прояснить.
Но, чувствовалось, что говорить она не хочет. И вообще эта беседа ее тяготит и тревожит. Но, вариант «ой, все» тут тоже не подходил.
- Дейв, ты не носитель. Да, ты тоже связан с Индексом, но не настолько плотно. И – есть вещи, которые ты не видишь. Это нормально, ты общался с нами всего несколько дней. И – ты не Темный. Тебя не учили так же как меня. Даже Хилла не учили так же, поэтому – тут я буду говорить только о себе и своих ощущениях.
На слушающих ее Леди не смотрела. Только на собственные руки – на одной – черный металл Бездны. На другой - браслет рода Сават.
- Ты говоришь о доверии. Так, будто его не достаточно. И ты не прав. Доверие – абсолютно. И позже я объясню почему. Но главное в том – что я не сомневаюсь. Ни в целях Индекса. Ни в методах, которыми он действует. Даже эти прыжки во времени – я точно знаю, что они были лучшим выходом. Да, первый из них полностью изменил мою жизнь, а второй едва не порушил ее снова. Но – они – лучший выход. Для достижения цели. Ради которой можно.. да и скорее всего придется сделать все возможное. И немного сверху. И именно поэтому – я говорю, что не позволю себе думать, что все происходящее – лишь результат действий каких-то древних артефактов. Потому, что иначе – я не смогу действовать с полной отдачей, максимально безупречно. Ведь – зачем? Индекс все решит.
Когти на руке напряглись, надавливая кончиками на столешницу. А в голосе Айрен зазвучала злость.
- Я решаю что делать. Я. И я решаю почему. Все происходящее – мой выбор. Моя честь. Моя ответственность. Все так потому что – Я. Так. Хочу!
Пальцы ее сжались в кулак, а потом – расслабились. Изменился и ее голос – ярость ушла из него, сменяясь какой-то дикой тоской и усталостью.
- И в то же время – это все – ложь. Щиты, шоры. Способ не сорваться. Почему? Все просто. Я – Темная. Да, я могу сколько угодно казаться спокойной, адекватной и так далее – но это не имеет никакого значения. И.. на том Пути по которому я иду свобода воли – крайне важна. Важно понимать, что ты делаешь, почему и какие будут последствия. Да, начало Пути крайне жестоко и завязано на полном подчинении чужой воле. Но – это лишь стимул бороться, для того что бы получить свою свободу. Это важно. Это очень важно. Знать, что именно ты отвечаешь за свою жизнь. И любое противодействие этому вызывает лишь желание вновь сражаться. Пойманный Темный сделает все, что бы вырваться. Да, мы тоже можем подчиняться и служить кому-то. Но это должен быть наш выбор. Без этого – либо борьба за свободу. Либо смерть в этой борьбе. Все.
Она так и не подняла взгляд, не смотрела на всех остальных. Монах. Алый. Инквизитор. Что думали обо всем этом они?
- А Индекс… Если отбросить эту ложь.. Он держит нас крепче любых оков. Все мы лишены самого главного – права решать хотим мы играть в эту игру или нет. Мы здесь – фигуры на доске, а не игроки. Игроки могут уйти в любой момент, а фигуры связаны правилами. Даже если они их не понимают. Мы не можем уйти и заняться чем то другим. Я не могу вернуться домой и жить там так, словно ничего не было. Мне просто не дадут. Индекс достаточно силен для того, что бы заставить меня вернуться и играть свою роль. Я даже лишена права на последний выбор – пока я нужна здесь – я даже убить себя не смогу. И никто из связанных не сможет. Все, кто связан с Индексом – влип. И носители артефактов влипли круче всех. Можно думать все что угодно. Ненавидеть его. Считать эти артефакты веселыми игрушками. Не важно. Важно, что выбор тут всего один – делать то, что ему нужно. И делать это максимально безупречно. Все. И я лишь пытаюсь помочь себе, говоря что это все – мой выбор и мои желания. Что это все ради спасения того, что мне дорого. Потому что без этого – у меня нет ничего, кроме ощущения клетки - из которой мне не хватит сил вырваться и в которой мне не хватит сил жить. Так что.. Пожалуйста.. не говори мне о вере. Я и так делаю все что могу.
Монах подошел беззвучно, положил ладонь на плечо, свободное от оков "Бездны".
- Тогда нас таких двое, - тихо сказал Кайлас.
- Трое, - поправил его Дженаро.
- Пятеро, - послышался от входа голос Чарли. - Только вы что же, думаете что без Индекса ни один чих во вселенной не происходит?
- Нет, конечно, - бледно улыбнулась Айрен, - даже близко нет. Привет, Чарли. Вот Рей птицу поймал – это ерунда и мелочи. А когда бывшему верховному инквизитору становится интересно на ком там женится какой-то лорд на какой то захолустной планете – и он отправляет туда своего агента – при том, что Одаренных ему ловить уже не надо и вообще за 18 лет можно найти себе занятие поинтереснее, чем следить за Ксаром… то это вот вполне может быть оно. Событие, к которому стоит присмотреться и решать, что с ним делать. Потому, что слишком все стройно для того, что бы все было случайностью.
- Птички, Холт, - чуть улыбнулся Чарли. - Дейв. Ты пришел сюда из другого времени. Мало того. Ты пришел и из другой версии нашей галактики. Различия минимальные, но они есть. К примеру - тот каменный диск - в нашей галактике разрушен. Дачад и Тэн тоже из другой версии. У них различия больше: погибшая "великая троица", захват Империей завоеваний Альянса и последующий мир между ситами и джедаями.
- А Альянс победил во всех версиях одним и тем же способом? - Хилл первым догадался о причинах такого исторического экскурса.
- Верно, - Чарли так и стоял у входа, прилипнув спиной к дверному косяку. - И это совсем не проделки Индекса с целью заманить Мэтта сюда.
Стоя за спиной Айрен, Дженаро слушал их разговор и молчал. Они могли ошибаться. А если не ошибались... Что ж. Это все равно его решение. Он не связан Индексом, его можно заменить. Когда он считал, что столкнулся с неизбежностью, то принимал решение, руководствуясь долгом. Но сейчас, прямо сейчас он мог спросить Кайласа, где Пола. Вопрос, вертевшийся на языке с момента сигнала о прибытии курьера. Мог получить ответ. Выйти за дверь. И никогда не возвращаться. Найти Полу. Найти Флай. Вернуться домой...
И понимал - не спросит. Не выйдет. Потому что тогда кто-то другой займёт его место. Потеряет всё. И, возможно, не справится с этим. Потому что не будет иметь такого списка потерь.
Пусть уходят. Пусть живут и будут счастливы. Растят детей и внуков. Занимаются любимым делом, каким бы оно ни было.
Он справится. Хотя бы потому, что никто другой не окажется перед таким выбором. На одного счастливого в своем неведении человека больше - достаточная награда.
- Кажется, насухую это не пережевать, - сказал он наконец. И пошел доставать бережно хранимое сокровище.
- Кел тут наладился гнать самогон, - на столе образовалась пыльная бутылка и несколько рюмок. - Ильдико узнала, отходила полотенцем. Самогон отобрала. Что она с ним сделала, до сих пор не знаю, рецепт повторить не смог. Но с хорошим коньяком поспорит.
- О, светоч разума и знаток человеческих душ, - искренне восхитилась вовремя принятым решением Леди, - наливай.
Первый глоток она сделала быстро, просто чтобы переключиться. А потом уже взялась рассматривать напиток.
- Повторить, говоришь, не смог?
В ее голосе послышалось что то почти азартное.
Sotnik
Домик Дженаро


Дженаро виновато развел руками.
Самогон не имел ничего общего с общепринятым напитком домашнего производства. Кроме, пожалуй, крепости. Глубокий темный цвет, никакой мути, терпкий привкус, отдающий не то травами, не то каким-то деревом, и запах, от которого сами собой раздувались ноздри, заставляя делать вдох за вдохом.
- Ведьма она была, натуральная. Волшебница, - похоже Леди была очень рада переключиться на любую другую тему, кроме Индекса.
- И чую, тут сейчас будет Арк, - она усмехнулась, - сдублировать напиток могу. А вот рецепт... тут боюсь придется по лесам-горам погулять и поэксперементировать. Я могу определить что тут намешано... но растений таких не знаю.
- Одно из растений - полынь, - подал голос Хилл, но пить не стал. Про Индекс и его "влияние на все и вся" рассуждать тоже не стал, по всей видимости почувствовав настрой собеседников. А Чарли... Чарли просто тихо вышел из домика.
Почти сразу после того, как ушёл Чарли, в проёме двери с вежливым стуком появился Арк.
- Прошу прощения за вторжение... я не помешаю? - шумно вдохнул носом воздух, - ну вот... такое пьют... и меня не позвали!
- Ты включен в роевое сознание, как и все мы. - Ответил ему Дейв. - И, очевидно, именно оно направило тебя сюда под видом интуиции. Так что... Мы тебя позвали! - Рассмеялся начальник безопасности, давая слово остальным.
- Ты вовремя, - Дженаро налил ему рюмку, подвинул ее к свободному стулу. Уход Чарли он заметил, но останавливать не стал. Было у него подозрение, что через пару минут модификант не вспомнит об этом разговоре. Как в тот раз...
Кайлас кольнул взглядом вошедшего, вспомнил лицо, которое видел в последний раз, когда передавал подарок от Дженаро. Арк. Джедай.
- Более чем... А у меня как раз дело...
Арка дважды приглашать нужды не было. Он тут же уселся, взял рюмку, понюхал, вдохнул и вылил её в рот. Зажмурившись, несколько секунд подержал во рту, проглотил, медленно выдохнул и сказал:
- Потрясающе. Ничего вкуснее я ещё не пил.
Теперь он обратил внимание на окружение. Он знал всех. И новое лицо - тоже. Тем более, что видел он это лицо совсем недавно. По его летоисчислению.
- Сэр Кайлас, - он кивнул тому головой, - добро пожаловать на Яззмин.
Посмотрел на Дженаро.
- Интересно, что чувствует рой, когда мы пьём?
Осмотрелся.
- Хм... я бы на месте Эры неожиданно тут появился, отвесил бы мне подзатыльник и сказал бы, что надо меньше пить. И не задавать глупых вопросов... и она теперь будет меня подкалывать на счёт "роевой-системы-поиска-тех-кто-выпивает".
Но Эры не было. Были Айрен, Дженаро, Дейв, Кайлас и Хилл. Посмотрел на предпоследнего.
- А что за дело то?
- Видишь ли, мне нужно навестить Орден Джедаев, - пояснил Кайлас. - Дело у меня к ним. Подумал - может, ты посоветуешь, к кому там обратиться. Ты по крайней мере местный, из этой реальности.
Арк, услышав просьбу Кайласа, чуть не поперхнулся.
- Кхе-Кхм... мда...
Покачал головой.
- Навестить то можно... но лично из них я никого не знаю. Знавал Йоду и Оби-Вана Кеноби, а Скайуокер их ученик. Да и если говорить на чистоту... какой из меня сейчас джедай... Если я заявлюсь к ним и буду кого-то рекомендовать или что-то просить, первое, что они спросят - а где ты столько времени был? И почему восстанию не помогал? Думаю, что Дачад лучше подойдёт. Он хоть и из другой реальности, но весь такой задумчивый, важный... да и представляется целым гроссмейстером. Натуральный джедай. Или его ученик - мастер Рао. Думаю, местные джедаи от них впечатлятся. На мой взгляд.
- На комплимент не напрашивайся, - негромко посоветовал Кайлас. - Я их только жене делаю. А ты, стало быть, восстанию не помогал... И джедай ненатуральный...
Арк откуда-то знал, что его сейчас откровенно провоцируют. Нащупывают уязвимое место, чтобы ударить - и заставить раскрыться. Чтобы показал... Что-то. Что очень нужно увидеть.
Перед ним сидел Инквизитор.
Диар хмыкнул.
- Комплименты мне есть кому давать, - пожал плечами, - а ненатуральный сок на Корусканте.
На языке вертелась колкость про Императора, но благоразумия ему пока хватило удержать её при себе.
- Нет... не помогал. По крайней мере, напрямую...
- Так...
Дженаро говорил негромко. Но властности в его голосе хватило бы на парочку Лордов.
- Все разборки - за дверью. Пришел по делу - говори по делу. Ты спрашивал, Арк, как рой воспринимает нас, когда мы выпиваем? Спокойно, когда это дружеские посиделки. Нам хорошо - рою хорошо. И с состраданием, когда выпивка становится зависимостью или причиной ссоры. Тогда мы для них больны, и они не могут помочь. Тогда плохо всему рою. А теперь - что тебе нужно от джедаев, Кайлас Вару?
Усилием воли Кайлас загнал подальше свои замашки. Но не отказался от них - только отложил.
- Я разговаривал с моим наставником. О том, что происходит. О том, что мне с этим делать. У вас нет вооруженных сил, хотя я охотно допускаю, что они вам не настолько критично нужны. Насмотрелся, пока к планете летел. Но даже ваши артефакты не могут дать вам возможность быть одновременно в сотне мест. И самое главное - у вас нет информации. Вы до сих пор не знаете ничего о противнике. О сути конфликта. О том, что на самом деле из себя представляет Индекс. Я тоже не знаю, если что. Наставник предложил обратиться к джедаям за помощью. Сказал, им можно доверять. Что это их работа - спасать мир. Так что... Я по сути парламентер с предложением сотрудничества. Но я еще и Инквизитор. Мне нужен кто-то, кого не убьют вместе со мной, как только увидят и опознают. Кто-то, к кому они прислушаются. На достаточное время, чтобы я успел сказать все необходимое.
Арк неожиданно покраснел. Отставил рюмку и склонил голову перед Дженаро.
- Я прошу прощения, мастер Дженаро. И благодарю за прямой ответ.
А когда заговорил Кайлас - поначалу напрягся. Сжал кулаки. Но... потом расслабился. Его чувства тоже были загнаны вглубь. Инквизитор... инквизиториум. Фанатичные палачи. Но Кайлас вроде не такой... самое главное, что ему доверяет Айрен... Если так - ну, как нибудь они найдут общий язык.
- В твоих словах есть резон. Я размышлял о чём-то подобном, а Дачад, кажется, даже прямо это предлагал... но мы решили это отложить. Думаю, я смогу стать тем, кто тебе... - он на секунду задумался, - нет... кто нам нужен для этой миссии.
- Десяток джедаев погоды не сделает, - задумчиво сказал Хилл. Настойка по прежнему стояла перед ним, но... Он так не выпил ни капли. - Нынешние джедаи не так сильно связаны с правительством, как прежде. Но армия и разведка нужны, тут ты прав.
Монах принес небольшой проектор, поставил на середине стола и включил.
- Выжимка из тренировок гроссмейстера Дачада, - пояснил он. - Если судить по этой записи, десяток джедаев не то что погоды не сделает... Их смахнут и не заметят. Но вот в качестве разведки, пожалуй, могут быть полезны.
На голограмме потоки огня выравнивали поверхность планеты.
- А ведь работает в основном... - Хилл взглянул на браслет, к чему-то прислушался и наконец озвучил вывод. - Работает в основном Сияние, но в каком-то странном режиме.
Он снова посмотрел на браслет, пробежал по нему пальцами и наконец понял.
- Ну так вот, о чем это я? За прошедшие годы, мне встречались только агенты шептунов... Ни одного не удалось отловить и допросить. О чем это может сказать?
- Ох... Ничего себе! - удивлённо присвистнул Арк, - Он, вернувшись с тренировки сказал, что она прошла успешно и с тех пор так и медитирует у себя в доме... Только Айрен встретил и вернулся обратно.
- Ну, ловить их - то еще развлечение, - отозвался Дженаро. - Улло едва взяли, и даже мертвым он умудрился уйти из саркофага. Живого не допросишь - шепот не даст. Мертвые неразговорчивы. При этом они достаточно хорошо маскируются, выдают себя только рядом с артефактами или с намеченной целью. Классическая разведка.
- А армия вторжения где-то ждет, - дополнил Кайлас. - Улло сказал - их много, и они придут.
- Если их армия будет состоять из таких как Улло... или даже из таких, как те эчани в пещере... что смогут наши люди, сколько бы их не было? - спросил Арк, - их только так можно победить...
И он кивнул головой на голограмму.
- Ковровыми или орбитальными бомбандировками.
- А мы не знаем, из кого состоит их армия, - парировал Кайлас. - Но что бы я сделал на месте их генерала, зная, что у Индекса такие возможности, а носителей жалкий десяток? Я бы вас похоронил там, где вы окопались. Согнав все, что смог бы собрать. Благо раздрай, Осколки, бюрократия в Республике - раздолье. Внедрить агентов на ключевые посты, отдать приказы, и в час Х на ваши головы обрушится все, что осталось от флотов Империи и нынешней Республики. И что тогда вам делать, господа джедаи? Жечь тех, кто вас атакует, понятия не имея, что делает? Тех, кого вы по идее должны защищать? Отвлекаться от основной угрозы, чтобы как-то выйти из-под удара, и проиграть в итоге? Вот для этого армия и нужна. Чтобы она не оказалась в других руках. И чтобы остановила тех, кто в этих самых руках все-таки окажется. Нашим, обычным оружием.
- Я о том и говорю, - отозвался Хилл. - Нужна армия. Нужен флот. Способные принять сражение, пока мы им шепталку отрываем. Но ты не прав в одном. Они себя все-таки выдают. Специфическим ощущением омерзения. Такие случаи нечасты, но примерно один человек на двадцать, рядом с шептуном отреагирует именно таким образом.
- Значит, нам нужно обучить разведчиков выявлять их. Или назначить в разведчиков тех, которых рядом с шепчущими тошнит... - сделал вывод Арк, - В Республике нам с этим помогут джедаи. Но, господа, нам придётся делиться информацией. Возрастает риск утечки...
- Нам нужен живой шепчущий, - Дженаро что-то обдумывал. - В качестве тестера. Вот только что с шепотом делать?
- Напоить, - негромко буркнул Арк, - хм... но у нас есть Постоянство. Может, оно поможет? В пещере вроде помогло, но началось что-то другое...
Дейв большую часть собрания слушал молча. Лишь коснулся Леди в Силе, поддерживая ее и показывая, что он ее понял. Он не был всепроламывающим АТ-АТ, которому бесполезно что-то объяснять и который просто прет напролом. И сейчас Леди помогла ему чуть-чуть измениться, за что он был благодарен. Дженаро, Арк и Хилл и без него неплохо справлялись с тем, что бы совершать военный совет. Поэтому - просто сидел рядом, отслеживая происходящее и находясь здесь как один из основных носителей роевого сознания - помимо Дженаро. И Арк, и Мэтт, и, тем более Леди в нем были куда менее опытны. И только игрался с полной рюмкой, вращая ее вокруг пальца - без Силы, просто как жонглер крутит тарелку на палке, а игрок в гравибол - мяч на пальце, не давая им упасть.
- Брать агента живьем очень опасно, а содержать его в неволе - еще опаснее... По целому ряду причин. Даже если и захватить - то содержать где-то за пределами колонии и возможностей роевого сознания. - Отвечающий за безопасность колонии Дейв явно не собирался увидеть в ее пределах кого-то, кто мог воздействовать на сознание. - Но меня очень сильно интересует другой вопрос... Откуда они берутся? Кто-то же... Заключает с ними что-то вроде сделки?
Айрен допила свою рюмку и сидела молча. На появление Арка она отреагировала коротким кивком, на попытки Кайласа куснуть его – не отреагировала вообще. Она была занята. Приводя в порядок собственное моральное состояние, заставляя себя успокоиться. Методики были, завязанные на дыхании, жестах, Силе. Она умела успокаиваться очень быстро. Особенно когда будет надо. Но, не была уверена, что эта беседа потом не окажет влияние. В самый не нужный момент.
- Шепот – больше не проблема, - неожиданно подала она голос.
- Работорговцы не проблема, против них четыре бластера есть. А шепот... Хм? - Поинтересовался начавший о чем-то догадываться Дейв. Рюмку на пальце он крутить перестал и выпил половинку, смакуя содержимое неспешно и спокойно.
Дженаро вопросительно смотрел на фалиенку. Впрочем, не только он.
- Индекс дает просто огромную силу, - удивительно ровным голосом начала рассказывать Леди. Как будто ее срыва и вовсе не было.
- Я эскперементировала с Алхимией. Броня способная выдерживать атаки энергетических жгутов шепчущих - удалась. И тогда же - у меня почти случайно удалось создать артефакт. Чашу, испив из которой перестаешь слышать Шепот. Она у меня с собой. Правда, я расчитывала показать ее позже и всем сразу.
Арк, тоже вопросительно смотревший на Айрен, кивнул головой. И спросил:
- Эффект постоянный или временный?
- Не знаю, -- честно отозвалась Айрен, - такой результат вышел случайно. И мне даже не удалось проверить как именно все работает. Но - думаю что временный. Иначе какой нибудь из артефактов Индекса обладал таким действием. Или даже они все. Вполне ожидаемая защита от такого противника. Что, кстати, наталкивает меня на мысль, что вы, господа, не совсем правы.
- Поясни, - предложил Кайлас.
- Судя по вот этому, - она кивнула на голограмму с записью тренировки Дачада, -вы думаете о нашем враге как об армии. И вот это как раз таки и не правильно. Вернее - не совсем правильно. Разгромить армию мало для победы.
Айрен встала со своего места и начала ходить из стороны в сторону, подкрепляя свои слова жестами. И похоже, она уже привыкла к "Бездне" на руке и та ей не мешала.
- смотрите, что у нас есть. Враг, который нападал множество раз и о котором мы прежде ничего не знали. Использующий агентов. Способный внушить кому угодно что угодно. Дейв прав - мы должны выяснить откуда он. И есть еще один момент, который как раз и влияет на всю картину. То о чем нам настойчиво напоминают. В чем разница между ними и нами. Совесть. Мораль. И разве это не аморально уничтожить целую разумную расу? А ведь нам надо прекратить войну раз и навсегда. То есть - уничтожить всех. Либо...
Она остановилась и посмотрела на всех собравшихся.
- Либо понять откуда они берутся и уничтожить проход. Если там какая то система врат между измерениями - надо уничтожить врата.
- Либо мы даже близко не пришли к пониманию того, чем являются Шепчущие и создатели Индекса и толчом воду в ступе. - Выразил свои сомнения пилот Дейв. - В любом случае, я категорически против того, что бы хотя бы один агент шепчущих оказался хотя бы на тех колониях, с которых идут поставки на Мегеру, я уже молчу про саму Мегеру. Нам не известны технологии, которыми они общаются и вербуются, и притащив хотя бы одного из них на наш дом мы создадим угрозу для всех.
Sotnik
Домик Дженаро


Арк внимательно слушал всех. И думал: "Сит тебя побери, Дачад, где ты шляешься, когда такие важные моменты обсуждаются?" Возможно, его настрой мог передаваться окружающим через общее сознание роя. А вслух он сказал:
- Хм... народ... мы тут такие вселенско-важные вопросы обсуждаем... может, остальных позвать? Или собраться отдельно? Но всем вместе...
Айрен только махнула рукой:
- Да какие важные.. Это просто трёп на кухне. Мы же не решаем ничего конкретного, просто пытаемся разобраться в том, что знаем и кто что по этому поводу думает. Но, в целом, Арк, ты прав.
Она заложила руки за голову, разминая гребень на шее.
- Мне нужно пообщаться с «Бездной», а Кайласу – с Хиллом. И – надо хотя бы просто подумать, как стоить отношения с Орденом джедаев. А результатами этого всего можно поделиться утром. Что думаете?
- Я за любой кипеш, кроме голодовки, - Кайлас поднялся, глянул на Хилла. - Пойдём, обсудим?
Недопробованный на зуб джедай мог подождать.
- Пошли, - встал со своего места Хилл. - Хотя секретов тут нет.
- Да не в секретах дело, - отмахнулся Кайлас. - Мало ли кому о чём еще поговорить надо. Будем мешать друг другу, да и время уже... Позднее. Утром договорим в общем кругу.
- Не в секретах дело, - повторил Алый и внезапно осекся. - Дело не в секретах. Сит! Ты прав.
По всей видимости, Хилл имел в виду что-то иное.
Арк посмотрел на собирающихся тёмных. Точнее... полутёмных. Или... да Индекс уже знает какого они цвета или оттенка. Да и он сам... Джедай лишь бросил многозначительный взгляд в сторону Дженаро. Как бы спрашивая разрешения остаться. Видимо, у него был к нему разговор...
Айрен тоже откланялась, прихватила с собой волчонка и отправилась на свое свидание с «Бездной». Но, если будет что-то интересное, просила держать ее в курсе.
Проводив расходящихся гостей, монах вернулся к столу, где его ждал Арк. Сел в свое кресло, налил остывшего чая. Секунда, и над чашкой поднялась струйка пара.
- Чаю?
- Спасибо! Буду очень признателен...
Арк сидел. Он понимал, что этот разговор нужен. И ему казалось, что именно сейчас самый подходящий момент. Вот только бы собраться с мыслями. Сформулировать. И... осмелиться это сказать...
Дженаро подогрел и ему чашку, отставил в сторону бутылку с недопитой настойкой, и отпил глоток чая. Он не торопил джедая, давая тому собраться с мыслями.
- В общем... - Арк тоже сделал глоток. Чай был очень вкусный, но эта мысль промелькнула на заднем фоне, - тут такое дело.
Он несколько секунд задумчиво рассматривал чашку.
- На меня нежданно негаданно свалилась феерически большая ответственность. Не, я понимаю, бывший джедай-генерал должен гуртана съесть на этом вопросе... ответственность, самоотверженность, долг и прочие умные слова. Я сам могу лекцию прочитать на эту тему. И даже не одну.
Вздохнул.
- Я как табуретка с треснувшими ножками, Дженаро. Я всё понимаю. Но... у меня почему-то опускаются руки. И я... уф...
Он потёр лоб ладонью и сделал ещё один глоток.
Монах ничего не ответил. Но в сознании Арка вдруг вспыхнул и погас отголосок воспоминания. Через мгновение - еще один. И еще... Он словно смотрел в зеркало, сидя в комнате, где мигает свет. И при каждой новой вспышке видел себя. В прошлом. В те мгновения, когда ничего не мог сделать, чтобы изменить случившееся.
Смерть Эры. Падение Республики. Крушение Ордена. Образы, образы, образы... Выбивающие почву из-под ног, погружающие в отчаяние, бессилие, неверие в себя, отравляющие изнутри медленным ядом. Соратники по новой миссии - знающие, что делать, решающие проблемы - и он, не смеющий сделать хоть что-то, чтобы снова все не рухнуло. Тлеющие угли безнадежности, которые он тщетно пытался залить алкоголем...
- Есть у спиртных напитков одна особенность, - негромко сказал Дженаро. - Они усиливают наши чувства. Радость и веселье становятся больше, узы дружбы и братства скрепляются. Это наш личный сорт роевого меда. Но они же превращают боль потери в невыносимое страдание, огорчение от неудачи - в бездну отчаяния. Это наш личный палач, не знающий сострадания.
Арк был потрясён. До глубины души...
- Но... но как?! - да... он пришёл по адресу. Сила ли его привела, Индекс ли, или просто интуиция - сит его знает... Дженаро показал ему то, что он и так знал. Но боялся об этом даже думать. Закопал в глубинах памяти так глубоко, как только мог. Чтобы не было больно... Но эта память, эти мысли были как радиоактивные отходы. Сначала закопаешь... а потом... они будут медленно и незаметно отравлять и разрушать всю личность.
Он выпрямился, сидя на стуле, но при этом он как-бы взирал на себя со стороны. Не на тело... а на личность. На жизнь. На победы. И на череду поражений, заложником которых он стал. Настолько сильно, что стал игнорировать те достижения, которые были несмотря на прошлое. Хотя другие ему об этом говорили... та же самая Эра... но не могли достучаться. не могли вскрыть могильник памяти. Дженаро - смог. Почему? Почему ему так легко это удалось? В сердце Диара забрезжила смутная догадка. Дело не в особых умениях, которыми монах, несомненно, обладал. А... он пережил это сам...
- Две тысячи лет, - тихо подтвердил Дженаро. - Я был таким же. Поэтому знаю, что искать... Индекс дал тебе "Единство". Как ты думаешь, почему?
- Две тысячи лет... - эхом отозвался Арк, - две тысячи...
Тяжело даже представить через что прошёл этот монах. Человек - социальное существо. Он не может без связей, без привязанностей. Они делают его сильнее и они же могут приносить боль... боль от потерь. Сколько и скольких он потерял? Джедай покачал головой. Да уж... если всё это алкоголем заливать - то за две тысячи лет... будешь пить чистый спирт вместо чая. Он прав. Алкоголь только всё портит. Замедляет прогресс. Или вообще... устраивает регресс...
- Почему Единство... вот честно - я пытался об этом думать. Но... - постучал себя пальцем по лбу, - начинаю в этот момент чувствовать себя тупым, как пробка...
- Вы все - разные, - все так же тихо произнес Дженаро. - Светлые, Темные, серо-буро-малиновые в клеточку. Жизнерадостные, молчаливые, опытные, наивные. Мужчины и женщины. И почти дети. Люди и алиены... Кто может их всех объединить, Арк, если не тот, кто достаточно насмотрелся на собственную неприглядную изнанку, и потому сможет и понять, и принять со всеми достоинствами, недостатками и различиями? Как принимает себя.
Джедай хлопнул себя по лбу.
- Ой! - немного перестарался... - как же я раньше то не догадался...
Он улыбнулся, потирая лоб.
- А я наоборот, сторонился всех... когда вы объясняете, всё становится таким простым и понятным... спасибо! Я... я снова почувствовал себя учеником рядом со своим мастером.
Монах улыбнулся. Неожиданно теплая улыбка для такого отстраненного взгляда... И вполголоса напел:
- Даже книги все на всей земле прочтите –
Всё равно вы в жизни ученик, а не учитель,
Всё равно для этой жизни все мы – детки,
Всё равно расставит жизнь свои отметки.
- Браво, - Арк зааплодировал и отпил ещё чая, зажмурившись от ощущения теплоты. Как пригревшийся котёнок, свернувшийся калачиком у тёплой батареи...
- Да, мы все всегда будем учиться... но ощущение новизны от учения зачастую теряется... а сейчас я его ощутил вновь.
Он тоже улыбнулся. Широко и тепло.
- Воспоминания могут быть и добрыми.
- Должны быть добрыми, - мягко поправил его монах. - Джедаи далеко ушли от нас, но с Даи Бенду начиналось познание Силы. Запомни, может быть, старая мудрость еще послужит новому времени.
И он негромко продекламировал заповеди своего Ордена.
Арк внимательно слушал.
- Послужит, - кивнул головой, - восьмая как раз про меня.
Улыбнулся.
- Переписать бы их...
Дженаро подтолкнул к нему инфочип.
- Здесь всё. Чип запаролен. Пароль - имя твоего страха.
- Хм... интересно, - Арк взял чип, вставил его в датапад. В ответ на предложение ввода пароля набрал "Бессилие". И... чип открылся. Джедай хмыкнул, - А когда вы успели запаролить его этим словом?
Задав вопрос, он просматривал содержимое папок, где находились учения, наставления и описания незнакомых ему техник.
- Я этого и не делал, - улыбнулся монах. - Только сам человек знает свой главный страх по имени. А чип примет любой пароль из списка, если найдётся совпадение.
- Гениально! Никогда бы не догадался... - Арк радовался, как ребёнок, - не, ну может когда-нибудь и догадался бы... но всё равно. Спасибо!
Он встал и поклонился Дженаро.
Встал и Дженаро. Подошел, положил ладонь на плечо, как недавно делал это, стоя за спиной Айрен. Арк ощутил незыблемое спокойствие горной вершины.
- Всегда поднимайся.
- Есть всегда подниматься, - голос Арка изменился. Осанка. Взгляд. Изменишься тут... когда рядом такие люди. Которые так воодушевляют на изменения... и когда такой фундамент... и крепко стоишь.
Sotnik
Дом Дачада

Последние несколько дней Дачад действительно только и делал, что медитировал. Видения и результаты тренировок на Мегере-6 на него произвели неизгладимые впечатления. И ему нужно было поразмышлять над этим. Поэтому он за это время вышел только два-три раза. Перекусить и встретить Айрен. Краем уха он узнал, что на Яззмин прибыл ещё кто-то. Но того гостя встретил Дженаро, так что магистр это событие просто проигнорировал...
От медитации Дачада все-таки отвлекли. Чье-то темное присутствие в Силе. Касание разума – вопрос можно ли нарушить его покой.
Дверь жилища открылась. И гость мог видеть левитирующего посреди комнаты магистра, а вокруг него медленно перемещалось множество "светлячков"...
- Привет, Дачад, - поздоровалась Айрен. Вроде бы все в ней было так же, но Тьма ее в Силе казалась гуще. И странный темный металл сковывал правую руку от плеча до кончиков пальцев.
- Не отвлекаю?
Она с интересом смотрела на медитацию светлого, сама спокойно заняв место в одном из кресел. Зеленый волчонок устроился рядом с ней, неуверенно тяфкнув.
Движение светлячков прекратилось и они растворились в воздухе. Ноги Дачада мягко коснулись пола и он через несколько секунд выпрямился. Ещё несколько секунд постоял, затем повернулся в сторону гостьи. Лёгкий рей.
- С возвращением, Айрен.
Сел в другое кресло. Расслабился.
- Нет. Всё в порядке. Как Ксар?
Волчонок еще некоторое время недоверчиво косился на джедая, но потом расслабился и лег.
- Нормально, - Леди усмехнулась, - даже свадьба прошла не так жутко как тебе представлялось. Было даже весело.
Она замолкла на мгновение, всматриваясь в лицо магистра.
- Мне отчего-то показалось, что ты бы хотел со мной поговорить. Предполагаю, что это все мед и грибы.
- Думаю да, - стакан воды подплыл к нему и магистр сделал глоток, - связь роя даёт интересные эффекты.
Он поставил стакан.
- Прямой вопрос. Когда вы прилетели... я испытал странное ощущение. У вас всё в порядке?
Айрен прикрыла глаза. Желтые глаза настоящего ситха, пусть и ушедшего со временем в другие области познания Темной стороны.
- Да. Все именно так, как и должно быть.
И открыла их вновь, внимательно смотря в глаза джедаю.
- Тебе не стоит переживать по этому поводу.
Магистр медленно кивнул головой.
- Мои поздравления. Ты обрела "Бездну".
- Пока еще нет, - кивок Леди был отрицательным, - мне еще нужно договориться с ней.
- Это вопрос времени и техники, - он улыбнулся уголками губ, - Индекс подарил тебе браслет. А затем - "Бездну". В полном комплекте. Мне было бы интересно посмотреть на неё в действии...
Склонил голову на бок.
- Ты видела записи?
- Ох, Сссветлый, поверь мне, ты бы предпочел никогда не видеть ее в действии, - Леди лишь покачала головой.
- А записи видела. Впечатляет. Так и тянет спросить – было ли тебе весело? Разрушать все?
В ее голосе зазвучали странные нотки. Шипение и что-то ехидное, почти издевательское. Похоже, магистра слегка пробовали когтями, проверяя все так же ли он тверд в своих светлых убеждениях.
Нароки пожал плечами.
- Это не было... весело. Или скучно. Это было... необходимо. Почти полный перебор. Тип цели. Количество. Вид атаки. Сила атаки. Это... учения. Искусство войны. Множество вариантов. И... да. Мы могли испепелить ту эскадру. Хорошо, что был найден иной выход.
Посмотрел на собеседницу.
- На самом деле эта мощь - запредельна. И теперь я понял... Индекс очень строго подошёл к выбору носителей. Совместимости с их сборками. Вряд-ли кто-то иной мог бы быть... подходящим.
-Ты не хуже меня знаешь, что мы не могли уничтожить ту эскадру, - голос Айрен звучал очень серьезно, - и дело вовсе не в том насколько мы сильны или слабы или понимаем, как обращаться с нашими артефактами. Мы бы просто не смогли это сделать.
- Что же касается выбора – тут ты прав. Все мы подходим идеально.
Она шевельнула рукой, окованной «Бездной».
- Кстати, тебе не кажется это забавным? То, что против Шепчущих – которые могут убивать кого и как захотят, и для кого не существует правил в этой игре, в индексе есть и эта сборка. Темная, очень темная. Ни один светлый с ней не справится. Даже серый. Просто не смогут понять – каково это – смотреть в Бездну… И не слушать при этом Шепот…
- Кстати, у меня есть новости, - смена темы произошла быстро и даже неожиданно, - Ты помнишь Синтию?
Нароки никак не прокомментировал мысли про Бездну. Принял как данность.
- Синтия? Кажется, это журналистка с Ботавуи?
- Все ку-у-да смешнее, - и Айрен начала рассказывать события на своей свадьбе и последующий разговор с агентом бывшего Верховного инквизитора.
- Считаю, что они будут нам полезны. Но, переговоры вести одна не хочу. Хочу позвать тебя, Арка и Чарли.
- У меня было предчувствие, что там случится что-то необычное, - ответил ей Дачад.
Закрыл на несколько секунд глаза.
- Ещё пара вопросов. К нам кто-то прилетел. Я так понял - твой знакомый. Кто это? И - если уж тёмные нам будут полезны, то я не вижу причин не просить о помощи светлых... что по джедаям?
- Кайлас Вару. Мой старый друг. Он был на том корабле, что подобрал меня после моего прыжка на тысячу лет вперед. И если бы не он – я бы тут точно не сидела.
Фалиенка улыбнулась, по-настоящему тепло.
- Он – инквизитор, пилот и навигатор. Знаком с Дженаро, Харсангом и Ла Руной. Крайне надежный человек. А что касается джедаев…
Айрен задумчиво потерла подбородок.
- Он хочет отправиться к ним на переговоры.
- Кайлас Вару... инквизитор... - джедай потёр подбородок, - охотник за джедаями. У него не будет проблем с Арком?
- Скорее у Арка будут с ним проблемы, - Леди его заметно усмехнулась, - но.. это то испытание, которое нужно пройти. К тому же – я рассчитываю, что эти двое смогут договориться. Но, вернемся к джедаям. Как думаешь, что они будут делать, если к ним придет сдаваться бывший инквизитор? Сам. Открыто. И при полном параде?
Вот тут магистр показал признак удивления. Правая бровь вздёрнулась вверх.
- Сдаваться? Но вроде речь шла о переговорах?
- Джедаи. Инквизитор. Переговоры. Ты сам в это веришь?
Дачад укоризненно посмотрел на Айрен.
- Я лично участвовал в переговорах с гранд-моффом Империи, лордом Куэллером. В моей реальности. Так что да, я в это верю, поскольку видел своими глазами и видел результат. Разорвать круг мести и ненависти - это логично и рационально. Особенно в наших условиях.
- А я точно так же могу представить, что если бы я, в свое время, появилась на Корусканте не скрываясь, меня бы там пол Ордена встречали. И точно не с хлебом-солью и фанфарами. Но – в одном ты прав - мы должны хотя бы попытаться заставить нас послушать. И Инквизитор идущий на переговоры – это очень серьезный шаг. Главное… чтобы в этом был хоть какой-то смысл.
Она вздохнула, и в Силе чувствовалась ее тревога за друга. И некоторое даже бессилие. Она не могла повлиять на его выбор. И не могла сделать встречу безопаснее.
- Этим переговорам предшествовала долгая работа. И череда случайностей, которая позволила им состояться. Но это - возможно.
Дачад положил ладони на ручки кресла.
- Одно мне непонятно. Зачем на переговоры с джедаями посылать Инквизитора? У нас есть четверо джедаев. И двое из них - из этого мира и старого Ордена.
- Угадай с одного раза, - ящерица чуть склонила голову на бок.
- Я чувствую, как ты за него переживаешь. И - даже не буду пытаться угадывать. Просто скажи... хм... он не носитель?
- Не носитель. А вот все наши четыре джедая – как раз они.
- Да. Но это не решает нашу проблему. Риск для Кайласа. Или - для них. У нас есть голонет, Сила в конце концов. Любым переговорам предшествует работа. Они не бывают с бухты-барахты, если мы не хотим перейти в агрессивную фазу. Нужно заранее определить условия, место встречи, кто будет присутствовать, тема и задачи переговоров. У твоего супруга, у Ньютона есть агенты - они могли бы послать весточку, быть связными, чтобы не рисковать носителями.
Магистр нахмурился.
- Я за переговоры. Я согласен с тем, что носителей посылать рискованно. Но я не понимаю, зачем на переговорах гениальный-пилот-инквизитор. Ты сказала, что он сам этого хочет?
- Во-первых – он сам этого хочет. Во-вторых - он способен придать настоящий вес своему сообщению. И главное – к нему возникнет меньше вопросов из серии «откуда вы это все узнали». Ты же понимаешь – об Индексе не должны знать.
Нароки снова взялся за подбородок.
- Прости, Айрен, но, скажу честно - причины шаткие. Переговоры ведут с определённой целью. Цель наших переговоров - договориться о помощи. Ты сказала - он идёт сдаваться. Как это связано? Зачем сдаваться? Это раз. Два - ты говоришь, об Индексе джедаи не должны знать. Но о нём уже знает инквизитор Кайлас Вару, о нём знает инквизитор Синтия Клови и её начальник, Холт. Ты сказала, что поделилась с ними этими сведениями, поскольку они могут быть полезны. И - я согласен с этим. Но почему мы не можем поделиться этими сведениями с джедаями? Заметь - не со всеми. Но с теми, кто принимает решения.
Вздохнул. Посмотрел в глаза собеседнице.
- Извини, что я задаю столько вопросов... Но я считаю их важными.
- Давай посмотрим на ситуацию под чуть иным углом, - совершенно спокойно предложила Айрен. На самом деле сомневающийся и задающий вопросы Светлый был очень полезен. Можно было обкатать идею со всех сторон.
- Для начала – зачем нам вообще нужны джедаи? С одной стороны – что бы они знали о проблеме. И – не мешали нам. С другой – что бы оказали помощь, если понадобится. Плюс – неплохо бы использовать их разведку и влияние в правительстве. Отдельный плюс – именно в том, что они – джедаи. Их работа спасать мир. И Они умеют хранить секреты. Идем дальше. Почему мы не можем прийти к ним всей толпой и сказать «здрааасте»? Первая причина очевидна, хоть и неприятна. Мы – опасны. Мы – крайне опасны. Настолько, что нас скорее разумно пытаться закопать под каким-нибудь розовым кустом, а не вести переговоры. А второе – ты помнишь, что говорили Хилл и Нойс? О нападении на мать Киры. И если агенты могут почувствовать след артефакта с которым нет взаимодействий уже много лет.. И артефакта спящего.. То как они отреагируют на активированного «Творца». Или «Бездну». Если нас засечет хоть один агент – на нас кинется целая свора. Примерные последствия опять-таки можешь сам прикинуть. Идем дальше. Выходить на связь заранее – рискованно. Мы не знаем, не перехватят ли агенты Шепчущих наши переговоры. Не уверена, что они могут быть среди самих джедаев, но среди тех, кто работает с ними – вполне. Если бы я нас искала – агента около джедаев я бы держала обязательно. Они – очевидный контакт для нас. Значит – надо идти лично. И идти должен человек доверенный и желающий этого сам. Вопрос кто? Носители отметаются сразу. Дженаро? Нет, он был слишком близок к Императору. Дейв – тоже нет. Ксар, Ньютон и их агенты – тоже нет. Агенты не надежны. Эти же двое – не одаренные. Им могут не поверить. И, будем откровенны – потеря любого из них будет для нас фатальна. В чем плюсы Кайласа. Первое – он не привлечет внимание агентов. Второе – он считает, что эта идея правильная и готов рискнуть. В третьих – само его появление придает вес всему, что он скажет. Потому как – он бывший инквизитор, но готов рискнуть всем, что бы услышали слова тех, от имени кого он говорит. Это очень серьезный шаг, его не проигнорируют.
И ко всему прочему – он достаточно силен и осторожен, чтобы не выдать больше чем нужно. У нас сейчас просто нет никого лучше, чем он. И это не смотря на то, что все крайне рискованно. И в случае чего мы не сможем его вытащить. И он, кстати, это прекрасно понимает.
Дачад очень внимательно слушал тёмную. Анализировал каждую мысль. Взвешивал причины и следствия. Как она закончила - молчал ещё с минуту.
- Хорошо. Теперь я вижу логику. Но сразу два вопроса. Как бы ни был убедителен Кайлас, ему понадобятся доказательства. Раз. Два - нет ли агентов среди Холта и компании? Ведь они тоже очевидные союзники для нас, а шепчущие искать и прятаться умеют.
- Доказательства я предлагаю думать коллективно. Но, Кайлас был свидетелем операции с Улло. Уже одного этого не мало. Да и… если договориться удастся – всегда можно пригласить туда Арка и Эру. Они очень впечатляющая пара. И к тому же – из Ордена. Второе – Холт не очевидный союзник. Во-первых он скрывается сам, в отличие от официально существующего Ордена. Во-вторых – мы еще ни о чем не договорились. В-третьих – встретимся с ней и посмотрим сами. Кстати, если так думать – союзниками для нас может быть кто угодно, а на это никаких агентов не хватит. Было бы время, я бы еще постаралась наложить руки на наследие Ксизора.. Но, вряд ли уже получится.
Айрен как-то невесело усмехнулась.
- На нас все равно выйдут. Даже по простой цепочке – Мать Киры - сама Кира – ее встреча с Чарли после которой она пропала – гонка в которой он участвовал – факт что он мой телохранитель – свежие новости о фалиенской свадьбе. Все, уже можно идти и хотя бы посмотреть на меня. А мою связь с Индексом теперь можно за километр увидеть. Да и твою тоже. Особенно после того ландшафтного дизайна, что ты там устроил…
- "Планетарный ландшафтный дизайн, недорого" - хмыкнул магистр, - будет чем подработать, когда на пенсию выйду.
Закинул руки за голову.
- Хорошо. Думаю, всё же с Кайласом лучше отправить Арка и Нойса. Арк ещё не шибко разобрался со своим артефактом и практически его не использовал, а львиную долю его силы на себя забирает доппельгангер Эры. Поэтому сильно светиться он не будет. Нойс давно сражается на стороне Республики, отлавливая Тёмных. Такая компания, на мой взгляд, будет более чем достойна доверия.
Опустил руки, повертел головой, разминая шею.
- Материальным доказательством может послужить какой-то артефакт вроде твоей чаши. Можно что-то сварганить подходящее. Вроде подарка... А на счёт встречи с Синтией и компанией... ты когда хочешь это сделать?
- Не не не, никаких артефактов, ты что! – Айрен резко замотала головой.
- Дарить Светлым вещи, созданные с помощью сил, которые послужили причиной раздора внутри Ордена – как минимум не вежливо. Все-таки в этой чаше слишком много Алхимии. А Индекс лишь дал мне возможность по-настоящему развернуться, без лабораторий, жертв и прочего. Покажу ее завтра – сам поймешь. А что то сильнее связанное с Индексом… Как бы не подставить сам Орден нашим следом. Что если на них нападут сами Шепчущие?
Она провела ладонью по лбу, покачала головой, прошептала что-то вроде «параною..» и продолжала уже более спокойным тоном:
- А по поводу Арка и Нойса… Надо будет обсудить. И с ними тоже.
- Хорошо, - судя по всему, Дачад получил ответы на все свои вопросы, - обсудим. Так что с бывшими инквизиторами?
- Ночуем, совещаемся, собираемся, летим – и как раз успеваем выпить кафа перед встречей. У нас довольно плотный график.
- Хорошо, - Дачад встал, кивнул головой, - я очень рад, что ты зашла и мы обсудили все эти вопросы. Теперь, пожалуй, я вернусь к медитации.
- Выгоняют! Заговор Светлых за право медитировать всю ночь на пролет! И даже кафом не угостил, чудовище! – Весело заявила Айрен, прихватила за ошейник Рея, и шипяще хихикая оставила магистра в одиночестве. И как ей хотелось надеяться – в легком шоке.
Дачад вздёрнул другую бровь. Да, последняя фраза была лишней. Но после Мегеры-6 на такие мелочи уже как-то не обращаешь внимания. Поэтому он просто пожал плечами вслед Айрен. И когда за ней закрылась дверь, снова сел в позу лотоса, воспарив над полом. Перед ним повис "Клинок Звёзд", а рядом стали снова появляться "светлячки"...
Магистр увидел воочию, на ЧТО был способен Индекс. И он не использовал даже десятой части его мощи... И он таки решился поработать над мечом, доставшимся ему от Кирама Тардона. Его старого мастера. Мысли потянулись к укреплённой Силой кристаллической решётке стали клинка. Его идея состояла в том, чтобы зарядить меч энергией Сияния. Но так, чтобы использовать её не всё время, а только по своему желанию. Едва заметный поток пламени потёк от него к разрисованному странными узорами (после перемещения с Взууна на Ботавуи) мечу - он старательно его контролировал, ведь разрушить уникальное оружие совсем не хотелось. Затем попытался связать молекулы с энергией Сияния - так, чтобы по мысленному приказу сталь покрывала тонкая плёнка сияния - не причиняя вреда самому мечу, но причиняя урон всему, что бы с ней соприкоснулось извне. Затем представил, как плёнка утолщается и расширяется, но получалось что-то неудобоваримое. Отмена. Другой вариант - сияние идёт вперёд, становясь длиннее клинка, изгибается, подобно щупальцу или плети. И в определённый момент кончик рассыпается, превращаясь в группу "светлячков"...
Этот вариант оказался удачнее. Правда, заряд, который был способен накопить меч без повреждения структуры металла, был ограничен.
Что-ж, это был успех. Дачад протянул руку - и рукоять меча плаввно легла в его ладонь. Да... результат был. Такой ли он ожидал? Поправде говоря - он сам не знал. Так что был рад любому. Теперь надо отдохнуть. Ведь он толком и не спал после Мегеры-6... Дачад, не раздеваясь, лёг на кровать И сразу забылся сном...
Dachad Naroki
Гостевой купол. Где-то в стороне от центральной площадки.
Кира и Эра

Внешне медитирующая Кира могла показаться совершенно спокойной. Даже умиротворенной. Ничего удивительного - кругом зелень, которая наполняла купол, вокруг купола - толща такой привычной и любимой воды, сознание - плещется в безбрежном и безграничном океане Силы. Никто ее не беспокоил, не хотел странного и не дергал от работы. Одета же полулежавшая на скамейке Кира была в спортивные обтягивающие топ и брюки, оставлявшие открытыми низ живота и босые ноги до колен. Устроившись головой на одном подлокотнике скамейки со спинкой и задравшая ноги на второй подлокотник, невидящим взглядом она смотрела в полупрозрачную стену купола, за которой плавали рыбы, и размышляла. Внешность - это внешность. Там, глубоко в закоулках ее души все было далеко не так спокойно.
Мрак. Да, ее можно было назвать мрачной. Недавно случившуюся историю с плазмоидами она самым позорным образом полностью пропустила - просто сморило посреди дня и она решила прилечь на полчасика, после чего проспала все самое интересное. Да, "младший" из двух "гостей" остался в куполе и, при желании, с ним можно было немного "пообщаться" на уровне эмоций, это было даже приятно и забавно с одной стороны, но сложно и непонятно с другой. Куда проще было Дачаду или Дейву.
Зависть. Хилл сейчас отмокал где-то под водопадом, впитав все необходимое для этого за неделю. За то же самое время ее попытки хотя бы просто устоять в этой дурацкой позе только-только начали переставать напоминать обучение бывшего паралитика ходьбе.
Предвкушение. Синга и люди, жившие в городе и над городом, сейчас собирали ее Василиска. Она несколько раз порывалась принять участие, но каждый раз натыкалась на вежливое, но твердое "Мисс Алькор, не беспокойтесь, чертежи хорошие, механизмы известные, электроника и электрика понятна, мы все сделаем. Отдыхайте и любуйтесь на работу профессионалов".
Любопытство. Пока нечем было занять руки - она занимала голову, составляя программу исследований "Альянса". По "Молнии" все было более-менее понятно, а вот "Альянс"...
Уныние. Да-да, оно самое, родимое. Почему? Да просто потому, что программа исследований составлялась удивительно медленно. Привычная к тому, что бы резать и варить металл, но не превращать его в ткань, Кира испытывала странную смесь бешенства и уныния от собственной скудности фантазии, которой было достаточно, что бы понять, что сила "Альянса" чудовищна и может явить в мир истинные чудеса... Но которой не хватало, что бы эти чудеса придумать. Словно маленький ребенок, залезший в кабину истребителя - вроде и понимает, что это грозная боевая машина, но куда жать и за что тянуть - только глаза разбегаются. С той разницей, что у Киры даже не было вот этого дикого набора кнопок, переключателей и рычагов, что бы начать их тыкать методом научного тыка.
Восторг. Пусть она и не могла повторить своих успехов в турбо-обучении стрельбе при изучении того пути Силы, что тренировали Фрилл и Хилл, но во всем остальном она последние дни обучалась и развивалась... Очень быстро. Кругом была целая толпа лучших тренеров, которых могла дать Галактика и никто из них не отворачивался, когда ей был нужен совет. Эра и Арк, Фрилл и Дженаро, Дачад и Тэн, Дейв и Чарли. Айрен. Королева. Многие другие. Библиотеки, записи. Количество информации, знаний, навыков вокруг нее было таково, что казалось - просто сядь на стул и сиди ровно - и тело само будет впитывать новое. А если этим еще и начать заниматься...
Рукопашная. Мечи. Стрельба. Сила. Артефакты. Все, что угодно, тренироваться можно с перерывами только на еду и сон. Что Кира и делала, развернув кипучую деятельность на ниве собственного развития и лишь ненадолго прерываясь, когда ее любопытсво и страсть к обучению наталкивались на предостерегающие взгляды старших - "не так быстро, девочка". Кто-то что-то говорил о том, что это небезопасно. Чем, почему и для кого - Кира так и не взяла в толк, но просто поверила и послушалась тех, кто "шарил больше". Да и попробуй тут не поверь...
Голод. Индекс вырвал ее из привычного уклада жизни и лишил всего, чем она жила ранее. Всего, с помощью чего она привыкла ощущать себя в своей тарелке. То, по чему она уже проголодалась и хотела получить, но пока что явно не имела к тому заметных шансов. Родные, по которым она скучала и мечтала затискать в объятиях. Гонки, которых она хотела. Рвануть со старта, газ в пол, проскальзывая между противников на первое место и двигаясь на нем и адреналине до самого финиша, ощущая затылком дыхание противников и вой перегруженных турбин. Ковыряние с "Сосиской", которая ей была как любовница. И которая была простой, понятной и распланированной на полгода вперед, в отличие от неведомой зверушки - "Альянса". Поковыряться, кстати, не выйдет - спустя пару лет после ее исчезновения родные не выдержали и пустили гниющую в гараже машину на запчасти. Ну и правильно сделали, машина должна ездить. Проголодалась и по обычному сексу. Кто бы мог подумать, что месяц без него - это вообще не смешно... При этом из ближайшего ее окружения - экипажа "Стрелы" - все в кого не плюнь были напрочь отбитыми по их миссии и, кажется, одно упоминание "Индекса" мгновенно переводило их в боевой режим, в котором не было места чувствам, эмоциям и желаниям, а был сплошной долг, который превыше всего. Либо были несовершеннолетними. Или кошкой... Впрочем, кто был больше "отбитым по миссии" - всегда спокойные и правые джедаи, давно научившиеся держать себя в руках, или эмоциональная, но так же связанная этим внутренним долгом спасения вселенной Айрен (теперь уже замужняя, кстати. Хоть кому-то в их бригаде фартануло) - или несовершеннолетний, едва достающий даже ей до плеча Вир - который вообще на человека походил исключительно внешне, но не более - вопрос был более чем открытый....
Впрочем, Сила имела ответы на любые вопросы - в том числе и на ее. И отлично поддерживала рассудок во вменяемом состоянии.
Мрачная, что проспала плазмоидов? Ты все равно не могла оказать на них никакого влияния, так и толку?
Завидуешь Хиллу? А сама неделю назад за одну тренировку освоила стрельбу.
Предвкушение? Василиск будет в будущем, а ты сконцентрируйся на настоящем.
Любопытство пополам с бешенством и унынием? Так кончай унывать и включи голову, вокруг тебя целая планета возможностей, открой глаза и смотри, а не ной.
Восторг? Отлично, но не зазнавайся. Многие погибли от своей самоуверенности.
Голод? Так напиши близким, спроси у вернувшейся Айрен на счет гонок или сделай еще что-нибудь интересное. В чем проблема?
Проблемы никакой не было.
Взгляд девушки стал осмысленным и сфокусировался на ближайшей стене. Кира сладко потянулась, а потом достала со спинки скамьи деку, в которой вела рабочие записи и идеи того, что и как она хочет получить от "Альянса".
Записей было негусто.
Кира почувствовала присутствие наставницы.
- Здравствуй, Эра. - Поздоровалась она еще раз. Сегодня они уже виделись, но это не отменяло того, что нужно как-то показать принятие ощущения. Хотя... По привычке она продолжала делать это словами. Без всякой к тому нужды - роевое сознание, в принципе, позволяло отметать такие символические и важные в остальном мире жесты, как рукопожатие, стук в дверь или приветствие.
- Мы же сегодня уже тренировались утром? Кажется, ты сказала мне чуть осадить свой пыл в плане обучения. - Продолжила "Гайка".
- Если бы все падаваны в Ордене были как ты... быть может тогда Орден выжил бы, - мягко улыбнулась Эра, - хочу тебя обрадовать. Найден головной артефакт твоей сборки. Изучать возможности Индекса с твоими артефактами станет легче.
- Начнут учить они все равно только после полной сборки. - Пожала плечами Кира. - Хотя здесь не в сборке дело. Как бы с ней не стало только хуже. Мне на один-то артефакт фантазии не хватает, а будет целых восемь! Хорошо, семь, с Молнией вроде все понятно. Остальные надо изучать...
- Все остальные артефакты исходят из головного. Являются продолжением... у тебя считай их уже три, - Эра всё так же улыбалась, - что у тебя с Альянсом?
- Два, пока не возьмусь за третий собственными руками. - Мягко выразила свое мнение Кира Эре. После чего просто вручила ей деку с записями. Записей было немного.
1) Сплавить дерево и воздух, что бы получить деревянный брус, прозрачный для предметов.
2) Сплавить дерево и воздух, что бы получить газ.
3) Вернуть как было оба объекта.
4) Сделать жидкий металл (воду)
5) Сделать металлическую воду (твердую).
На этом список кончался.
- Меня бесит ощущение, что на этой деке может быть миллион записей... И это будет даже не одним процентом возможностей Альянса. А меня за все это время хватило на пять.
- Их может быть миллиард, - вздохнула Эра, - при таких возможностях... нужна цель. Задача. Не имея задачи, техзадания так сказать, так и будешь тыкать пальцем в небо и распыляться. Давай подумаем... можешь подключить Зарю, если хочешь, кстати... она и так скучает без нас... Проанализируем что нам известно о Шепчущих. Подумаем, как можно использовать то, что может Альянс. В конце концов, потрясём его самого... пусть расскажет... он ИИ всё таки, или кто?
- Он не "рассказывает". - Парировала Кира. - Ты ставишь задачу, он выполняет ее единственным возможным способом или предлагает на выбор несколько решений. В связке с другими артефактами желание или задача могут быть исполнены более... Объемно, чем просто склеить несклеиваемое. Как мистер Фьючер, который всю жизнь бился над тем, что бы победить свое тело и сделать его более живым. Хотел - получил, Альянс в этом поучаствовал. Но у меня просто не существует задачи. Я пытаюсь понять применимость инструмента.
Девушка вздохнула, спустила руку вниз со скамьи и шевельнула пальцами. Над полом воспарил полупустой стаканчик Дейвовской фирменной и девушка, поймав его, пригубила. При ее габаритах даже одного стаканчика на вечер было более, чем достаточно, что бы стереть некоторые внутренние барьеры, без которых список на деке пополнялся намного быстрее, большего ей не требовалось.
- Возможно, если бы у меня была какая-то очень сильная страсть или мечта всей жизни, то группа артефактов могла бы "выстрелить" и исполнить ее так, как отработала на мистере Фьючере. Именно на мощности своего ИИ, а не от конкретного приказа "сделай так". Но у меня такой страсти нет и пока что моя задача - класть под молоток все, что попадется под руку и бить, смотреть, что получится. Глядишь, дойдет что в процессе. Или из угля алмаз выколочу. Несистемный подход, по своей сути, но другого у меня просто нет. Пока есть желание только взяться за словарь антонимов... Тебе скамейку освободить, кстати, присядешь?
Эра кивнула головой и села рядом. Взяла Киру за руку. Удивительно... но девушка почувствовала тепло от мягкого прикосновения... и даже... лёгкий запах духов? Иллюзия, внушение, или Эре реально удалось смоделировать даже такие моменты в своём доппельгангрере? Это вопрос...
- Интересный момент... носителей восемь. Но все разные. От яркого света, как Дачад или Тэн, до иссиня чёрной тьмы, как Айрен.
Эра вздохнула.
- Артефакты идут к ним... Айрен вот сразу свалилась вся её восьмёрка. Она её обучила... теоретически. Но на практике... та ещё не применяла. Дачад и Тэн. Уже применили их на практике. Постоянство Тэна... оно... относительно простое. Для применения. Артефакты Дачада... он воин, и ему досталась соответствующая сборка. Её тоже не сложно применять. Всё таки способов уничтожения себе подобных... да и не совсем подобных человечество придумало множество. В руках Айрен и Дачада сейчас сосредоточилась неизмеримая мощь. Мощь уничтожения. Мощь удара. Мощь атаки. Правда, Дачаду досталась и толика созидания. А твоя сборка, Кира... да, она не такая мощная и эффектная как их сборки. Она не может уничтожить флот на орбите. Или галактику. Но в ней заложено другое... созидание... истинное созидание. Твоя сборка в чём-то подобна ростку, стремящемуся к солнцу. Но если нет солнца, куда расти? Нам нужно такое солнце. Нужна цель. Техническое задание. Без этого все способности к созиданию... пропадают впустую. Взять твою "сосиску". У тебя была цель, задача, и ты находила способы и средства сделать транспорт соответствующий задаче. Так же и здесь... Смотри. У нас есть яхта. Чудесная... красивая... умная. А мы можем твои способности применить к ней?
- Можем. Но без практики на более простых вещах может получиться та же история, что у меня с купальником и броней. - Отозвалась Кира, сначала сев на скамейке ровно... А потом подумав и снова улегшись на нее, на этот раз - головой на бедра Эры, что бы смотреть на нее снизу-вверх. Ее доппельгангер постепенно становился все более реалистичным... Эра тоже не стояла на месте, как и Кира.
- Я попыталась сделать непробиваемый купальник... Он металлизировался и его действительно теперь не разрежешь ножом, но он моментально раскаляется при обстреле и проводит ток. Броня, которую я хотела наделить удобством... Стала мягкой. Она сохранила большую часть функционала, но в рукопашной теперь не защитит меня ни от молотка, ни от кирпича. Пытаться бездумно применять эти возможности к яхте... Слишком опасно. Нужно разобраться, как оно работает на чем-то простом. Вот и думаю, что делать. - Кира кивнула в сторону деки. - Но дальше воздушного дерева и металлической воды я пока не зашла, а это даже не механизмы, это материалы. Когда закончу с ними - можно будет попробовать снова побаловаться с доспехами или Василиском
Эра рассмеялась и запустила пальцы в волосы Киры.
- Да. Это - цель. Но к цели ведут ступеньки. Промежуточные. Знаешь что... у меня есть идея... пойдём ка, найдём Дженаро или Дейва...
- А зачем их искать? Есть же Рой. - Напомнила Кира, зажмурившись от удовольствия под пальцами Эры и подставляясь под ее руку. - Так что достаточно идти куда ноги несут, к нему и придем. Скорее всего, в административный купол. Хотя с Дейвом я об артефактах уже общалась. Его мнение - несколько меньше упираться рогом в стену, озарение может придти со временем и само. Здесь задача только в том, что бы в нем появилась необходимость, а не одно мое желание просто побить молотком все подряд.
Явно нехотя, девушка поднялась, поправила волосы, натянула на ноги спортивные туфли и потянулась.
- Можем идти. А что у тебя за идея?
- Я не могу кушать мёд и грибы, что необходимы для роевого сознания, - напомнила Эра, - а если Арк далеко, то и его возможностями тоже не шибко... Так что веди к Дженаро.
Она встала вслед за Кирой.
- А идея простая. Нам нужен полигон. Хотя бы один квадратный километр. Мы заказываем материалы из которых делается скажем, броня, истребители и так далее. Какое-то оружие. А потом меняем свойства этих материалов, стараясь достичь какой-то поставленной задачи - и смотрим, что получается. Я не уверена, что экспериметировать над живыми существами хорошая идея - но попробуем может устроить симуляцию, как ту, о которой столько распинался Дачад. Что думаешь?
- Ну-у-у... - Длинно протянула Кира. - Вообще-то я именно этим и занимаюсь, только в мастерской, и мне для этого нет нужды брать полигон и куда-то летать. Да и материалов у меня более, чем в достатке. Даже механизмов. Вопрос именно в том, что бы "менять свойства материалов, стараясь достичь поставленной задачи" - фантазии у меня на задачи как раз и не хватает, все остальное - не проблема.
Кира села обратно на скамейку.
- Так что Дженаро нам тут совсем без надобности. Разве что подкинет идей, что я могу попробовать сделать с помощью Альянса кроме горячего снега и чистой грязи.
- А где находится твоя мастерская?
- Я пока в своей комнате-каюте балуюсь, иногда заскакиваю на "Стрелу". Так же меня с разрешения Дейва "спонсируют" синга и инженеры из ангаров... Я могу брать у них материалы и инструменты и пользоваться их помещениями в разумных пределах. Но, скажем прямо, пока что я к этому не прибегала. Вся в учебе и изредка - в экспериментах. И...
Кира явно смутилась, подбирая слова и сидя рядом с Эрой.
- Спасибо за... То, что сказала о моих способностях и рвении. Я не ожидала такого! Думала, каждый падаван так кайфует от учебы!
- Пожалуйста, - Эра мягко улыбнулась, - И... Вот поэтому нам и нужен полигон. Чтобы нас ничего не сковывало.
- А разве меня сковывает что-то кроме собственных стен в голове? - Непритворно удивилась Кира. - "Альянс" - не "Сияние". Я не могу разрушить город и выжечь пару гектаров леса. Более того... Альянс сдерживает меня от заведомо опасных экспериментов! Когда я пыталась сделать "удобные доспехи", "Альянс" сделал доспехи мягкими.
Кира снова легла и без какой-либо стыдливости или смущения взяла Эру за руку и положила ее себе на макушку.
- Я поинтересовалась, мол, что не так-то и что мешало просто сделать их удобными? "Альянс" дал мне понимание, что то, чего хочу я... Это можно, но законы физики "пойдут в бой" такие, что надеть потом эти доспехи на себя будет все равно, что примерить на себя кусок черной дыры. В общем, за пределами наших возможностей, но не возможностей Индекса. Так что я доверяю Альянсу. Он не дает мне весело убиться об него, а я проверяю, что я могу сделать интересного с его помощью. Как-то... Ну вот как-то так, наверное. Я к тому, что это не опасно и мне не нужен полигон, что бы "развернуться". Хватит каюты. Было бы что "развернуть"...
- Я, наверно, не полно описала причины... - она наклонила голову вбок, - смотри... мы трансформируем лист брони. А затем испытываем его. Бластер. Граната. Взрывчатка. Снайперская винтовка. Световой меч... и смотрим на результат. Нам нужны расстояния. Убежище. И прочее, что сопутствует испытаниям подобных вещей. Это - полигон.
- Большую часть этих испытаний мы можем провести в простом ангаре. Отстрел оружия и проверка доспехов производится без покидания планеты. Меня больше интересует другое. Трансформируем лист брони - как? Делаем его мягким? Газообразным? Холодным, горячим? Что с чем смешать, что бы получить нужное, и что именно нужно? - Настояла на своем белобрысая.
- Я уже в курсе, что я могу смешать ткань с броней и получить или ткань со свойствами брони, или броню со свойствами ткани. И даже обстреляла свой "бронекупальник" на Стреле.
- А зачем нам покидать планету? - удивилась Эра.
- А разве ты не это имела в виду? - Удивилась в свою очередь Кира. - Ведь тут нельзя сильно буйствовать, планета должна остаться нетронутой. Я думала, ты хочешь отправить меня как Дачада на Мегеру - 6, что бы развлекаться. Но тут это не нужно.
- Мегеру-6? - удивилась Эра, - нет, конечно! Нам достаточно пустынной равнины, где поменьше живых существ... там мы сможем бахать, никому не мешая... мы ж не будем бить по ним Сиянием... или Бездной...
- В том-то и дело, что нет никаких "бахов". - Кира закинула ноги на подлокотник скамейки и скрестила лодыжки. - Все очень тихо, мирно и спокойно, ничего не взрывается, не полосует по окружающим энергетическими жгутами и не вытягивает жизненную силу. По крайней мере, пока.
Девушка снова пригубила из своего станканчика.
- Поэтому наличие или отсутствие полигона мне вообще не мешает. Были бы идеи... Но, что-то мне подсказывает, что придумывать их - это как раз моя личная задача.
- Ну, смотри сама. Моё дело - предложить. Ты подумай, как можно защитить команду. Допустим, укрепить броню Чарли. Оружие Дачада. Вот допустим... я заметила, что Дачад пытается использовать крылья Сияния как транспорт, хотя это - оружие. И когда он пытался войти из космоса в атмосферу, предсказуемо там чуть не сгорел. Мы можем ему придумать какой-то костюм, который бы выдерживал большие температуры? Или, чтобы он мог развивать большую скорость полёта... хотя, три же уже не мало... Или... Тэн предпочитает обычную одежду джедая. Можно ли её укрепить? Или вот ещё... в ручном оружии не может быть большой боезапас. Можно ли совместить большой боезапас и ручное оружие? Простор для фантазии и работы есть...
Кира, перестав перебирать пальцы Эры на своей макушке, схватилась за деку и начала строчить, записывая идеи. Не все они пойдут в реализацию, но некоторые - имели место быть.
- Патроны... - Она высунула кончик языка, стремительно набивая текст вслед за мыслями Эры. - А они через "А" или через "О"? Кажется, через "А"... Так. Записала. А у тебя есть какие-то мысли на счет топлива и двигателей?
- Теплоотдача. Двигатели греются, так? Больше мощности, больше тепла...
Закрыла глаза, отдаваясь фантазии.
- Не ржи. Двигатель работает, топливо потребляется. Помнишь анекдот про экономящие топливо присадки? Мол, если добавить каких-то присадок, потом каждые сто километров отливать топливо придётся...
Хихикнула.
- Двигатели, которые вместо нагрева охлаждаются и вырабатывают топливо... как тебе?
Она рассмеялась.
- Но думаю, это будет слишком даже для Индекса...
Кира захихикала. Эра, само того не желая, в очередной раз выдала пинок ее собственной, Киры, фантазии, от чего та поерзала и устроилась поудобнее, стараясь перестать криво улыбаться и стиснула бедра вместе, скрещивая ноги. Кажется, они сблизились слишком сильно, если могли делиться такими впечатлениями - впрочем... А почему бы и да?
- Скрестить мотор и холодильник, получить холодрильник, что б летал и морозил... - Кира смеялась и ерзала, представляя, как это может выглядеть. - Но задумка интересная. Тем более, что среди них хватает и общего. Нужно попробовать сделать негреющийся двигатель и... Да! Соединить свойства металла и смазки, что бы редукторы и подшипники не требовали смазки! Тоже запишем...
Кира продолжила стучать по датападу.
- И, Эра... Кончай думать про это большое и горячее, а то мне придется пойти и напасть на Чарли! - Расхохоталась белобрысая.
Эра легонько щёлкнула Киру по носу.
- Всему своё время. Твоя половинка есть, просто вы ещё не встретились...
Вздохнула, склонив голову на бок.
- Явно где-то не здесь. - Уверенно произнесла девушка и, наклонив голову, наградила Эру очень внимательным взглядом. Что-то Гайка не припоминала, что бы Эра была большой любительницей повздыхать - и немой вопрос повис между ними.
Эра улыбнулась, но ничего не ответила.
- За работу, Кира. Я подкинула тебе немало идей.
Sotnik
Домик Айрен

Свет был погашен. И вокруг было тихо. Лишь слышалось тихое сопение гуртана, улегшегося у кровати. Айрен же устроилась на полу, напротив панорамного окна. Черная вода. И неотпускающее ощущение глубины. Здесь могли быть светящиеся рыбы, но пока не было никого. И – ощущение спокойствия. Ночь, когда ты точно знаешь, что вокруг нет хищников. Или вернее – единственный хищник здесь ты сам.
Руки ее лежали на коленях – правая ладонь на левой, камнем «Бездны» вверх.
Ощущение Тьмы вокруг. Ночь. Вода. Бездна совсем рядом. Не просто артефакт Индекса – настроение. Но – не привычная Тьма Силы – ее личная Ночь, жаркая, страстная. Заполненная отблесками пламени и барабанным боем. Нет, сейчас Тьма была иной. В ней царили синие оттенки и почти слышимая песня огромных, иномирных китов. И странное ощущение – то, что этот момент покоя – иллюзия. И стоит лишь захотеть и здесь грянет буря – тьма, молнии и бешеный смех. Кровь разлитая в воде и острые зубы невидимых рыб.
Наверное, сказывалось море вокруг. Но Айрен нравилось это ощущение. Шаткого равновесия. Балансирования. Словно на краю пропасти.
Говорят, что если долго всматриваться в Бездну, Бездна начнет всматриваться в тебя…
И сейчас Айрен смотрела вглубь черного камня.
«Наконец-то мы вместе»
Глубина завораживала. Тьма ночного моря, тьма собственной души, тьма артефакта - они вслушивались и вглядывались, живые и древние, не сливаясь, но дополняя друг друга. Открываясь друг другу.
Я могу укрыть и выдать, шептала бездна. Я могу спасти и убить. Я могу подчиниться и подчинить. Но берегись однажды сделаться темнее, чем я, потому что тогда я заберу тебя и уже не отдам...
«Я не сорвусь» - молчаливо обещала Айрен Тьме.
«А если не справлюсь – пойду туда, куда ты меня позовешь и стану частью тебя»
Молчание. Завороженное наблюдение за Темнотой. В которой столько всего скрыто. Скрыто лишь на первый взгляд. На второй, третий и любой другой так – целый мир.
«Научи меня» - вновь появилась в этой темноте мысль.
«Покажи, что мы теперь можем».
И "Бездна" показала.
Она не была "карманным ядерным оружием", как "Сияние" в руках Дачада. Она не могла снести эскадру одним взмахом крыла.
Она могла больше...
Оставить эскадру пустых кораблей вечность скитаться в глубинах космоса. Отправить ее в слепой прыжок на верную смерть. Заставить экипажи испытывать настолько невыносимые муки, что смерть будет принята с благодарностью, как избавление. Бросить противников убивать друг друга, забыв о настоящей цели. Вдохнуть всю их жизненную силу, чтобы выдохнуть ее - Силой. Один разумный или тысячи - "Бездне" не было до этого дела. Ее невозможно было заполнить, и все, что требовалось от Айрен - приоткрыть ее гибельный провал на нужную ширину. Не содрогнуться.
И не упасть в него самой.
Айрен смотрела и запоминала. Вычленяла в видении действия отдельных артефактов. И думала. Эти артефакты были Темными. Концентрированная мощь Темной стороны. И ее же искушения. Взять больше. Уничтожить всех кто мешает. Весело. И страшно.
И в то же время…
Это все было знакомо. Многое из этого она делала. Да, масштаб был и близко не тот, но все равно. И – держалась. Почти всегда – спокойная, уравновешенная, способная не скатываться в жгучую ненависть. И даже, хотелось бы верить, что способная управлять своими силами разумно.
Казалось, что «Бездна» была с ней всегда. Просто – раньше не было доступа ко всей ее мощи. Странное ощущение. Или наоборот – именно так и ощущаются артефакты?
Но спрашивать у кого-то еще не хотелось.
Леди продолжала смотреть во Тьму. И давала Тьме рассмотреть себя.
Sotnik
Номер Кайласа

Отыскав в гостевом куполе ближайший свободный домик, Кайлас на правах временного хозяина сунул нос во все углы, не нашел ничего подходящего и развел руками:
- Придётся насухую обсуждать. Хотя ты тоже не пил, я заметил. А каф сейчас соорудим. Сдаётся мне, его много понадобится.
- Вопрос то простой, на самом то деле, - отозвался Хилл и сел в кресло. - Правда я склоняюсь к мысли, что это невозможно. Но леди Айрен сказала, что ты лучший навигатор, так что остается попытать тебя.
- Джерек учил меня как аколита, - отозвался Кайлас. - Я был нужен ему как форс-пилот. Не знаю, лучший ли я, но Силовая Навигация, пожалуй, на уровне Лорда. Все остальное... Как мог, подтянул. Но в нашем с ней перелете что-то случилось. Мы увидели пространство глазами друг друга. И... Мир оказался сложнее, чем мы думаем.
Автоповар пискнул, принимая программу, и Инквизитор, не утруждая себя ходьбой, подтянул к себе свободное кресло.
- Так куда надо попасть?
- Если бы я знал, куда мне надо попасть, мне бы не потребовался навигатор, - хмыкнул Хилл. - Я знаю направление и могу сориентироваться "далеко-близко". На этом все.
- Покажешь направление на карте, прикинем, - решил Инквизитор. И полез в прихваченный с борта подсумок. - Проекторы тут в каждом номере, или только у больших боссов?
- У меня в номере, проектор вроде бы был, - отозвался Алый. - Номера вроде стандартные - посмотри на стене в гостинной. Только карта мне не поможет. Я только так - рукой махнуть могу.
- Тебе и не нужно, а мне и направление уже информация...
Отыскав проектор, Кайлас загнал в него чип со свежей лоцией, помудрил с настройками, и наконец запустил. В комнате замерцали звезды.
- Так куда нам?
В ответ Хилл сосредоточился, и покрутив головой поймал таки направление. Потом вытащил из подсумка малогабаритный компас и наконец ответил.
- Азимут 130 градусов. Высота над горизонтом градусов 40, точнее определить не могу.
Кайлас сощурился на карту, ловя примерное направление, и кивнул.
- Уже что-то. Я потом посмотрю подробнее, что в той стороне неприятного. А с расстоянием придётся уже на месте определяться. Вектор возьмем, пойду напрямую. На месте свистнешь.
- А ничего другого и не остается, - отозвался Хилл. - Кстати, не прояснишь, чего тебя так к джедаям тянет? У них конечно взгляды либеральные, чего стоит один эпизод с Каридой, но...
Кайлас ответил мрачным взглядом, но его отвлек сигнал - каф был готов. Выдав Алому чашку, Инквизитор вернулся на свое место.
- Меня к ним не тянет. Но они нужны тем, кто повязан Индексом. Мой наставник, который взял меня после Джерека... Он был джедаем. И если он говорит, что им можно довериться, значит, я должен это сделать. Носителям нельзя, потеряем хоть одного - все прахом. Насчет тебя не знаю, тебя хатта с два потеряешь, если я хоть что-то смыслю в вашей подготовке. Но проверять не рискну.
- Многие "коллеги" пытались меня потерять, - довольно рассмеялся Алый. - До сих пор поминают, хотя лет прошло... В общем, к джедаям летим вместе. И я еще своих людей предупрежу, что бы подготовились.
Кайлас ощетинился, мгновенно и без всякого перехода.
- Я Арка с собой беру только потому, что он из этого Ордена! Так вообще один пошел бы, потому что он носитель Индекса, будь он неладен... А ты собираешься к ним притащить небольшую императорскую гвардию?
- Не императорскую, - мягко поправил Инквизитора Хилл. - Как ты можешь помнить: Рука набирает агентуру сам. Я свою организацию сохранил, но переформатировал. Тем собственно и жили, принимая заказы.
Кайлас смотрел на него долго. Внимательно. Хмуро. Можно было не сомневаться - полевой агент ИСБ и Инквизитор сейчас просчитывает риски для операции. Потом почти осязаемые иглы улеглись.
- Ладно, - буркнул, уступая, Кайлас. - А то ты все равно пойдешь, только я при этом не буду знать, где вы находитесь... В случае проблем - первым вытаскивать Арка. Его нельзя заменить. И - без крови. Насколько это будет возможно.
- А то тебя заменить можно, - хмыкнул Алый. - Где я еще найду навигатора, кторый может пойти по взмаху руки "куда-то в том направлении"?
- Потеряем Арка - и уже никуда идти не надо будет, - отозвался Кайлас. - А насчёт взмаха... Чем там махать придётся? Хоть что-то известно по боевой обстановке?
- Один коллекционер, один - криминальный босс и находящийся вне времени Лудо, - отозвался Хилл. - Причем последний, скорее всего активировал какой-то веселый артефакт. Нет, сначала джедаи и все остальное. Есть у меня подозрение, что когда мы найдем все артефакты, нам будет сильно не до чего.
- Разумно, - кивнул Кайлас, так и сяк разглядывая карту. Потом хмыкнул.
- Ладно. Будем решать задачи по мере поступления. Значит, сначала джедаи. Порядок операции?
- Сейчас я оповещаю своих людей взять станнеры и кучу зарядов к ним, - отозвался Хилл. - Потом выдаю тебе и Арку извещатели. Летим двумя кораблями. Вы к джедаям. Если что идет не так - жмете тревожные кнопки, и в дело вступаю я с ребятами.
- Звучит хорошо, - Кайлас оставил карту в покое и выключил проектор. - На практике... Меня, скорее всего, разоружат. Не то чтобы это была проблема, но буду исходить из того, что придётся работать налегке и прикрывать Арка. Кто бы мне лет двадцать назад сказал, что я стану прикрывать охотника на Инквизиторов... Ржал бы в голос... Арк с его артефактом и его падаван - достаточно убедительное доказательство, что я не зубы заговаривать прилетел?
- Сказал бы мне кто в то же время, что за мной станут гоняться все Инквизиторы, которые остались, - в тон Кайласу ответил Хилл. - Все течет. Все меняется. В том числе и мы сами.
- Ну а кто ж тебе злобный майнокк? - усмехнулся Кайлас. - Я всего лишь двух вляпавшихся по глупости девчонок увез из-под носа у ИСБ, и то потом скакал бийтуанским зайцем. А ты обломал весь Инквизиториум. Надеюсь, оно того стоило.
- Приказы Императора не обсуждаются, - хмыкнул Хилл. - Это в нас вдолбили еще на Шквале.
- Оу...
Инквизитор поднял ладони в знак капитуляции.
- На всякий случай Арку я говорить о сопровождении не буду. Чего не знаешь, того не выдашь.
- Договорились, - отозвался Алый. - Ладно, пойду медитировать дальше. Сказал бы кто раньше, что Мэттью Хилл подался в Серые, ржал бы в голос весь Йинчорр.
- Серый, это у тебя наименьшая проблема, - послышался скрипучий голос от входной двери. - Большая: начинающийся склероз.
- Чего я забыл? - озадачился Хилл, узнавший голос Фрилла.
- Штаб-квартира Нового ордена джедаев находится на Явине-4, - наставительно проговорил дефель. - И это пустая планета, покрытая лесами и имеющая древние постройки. Твоя же мысль о "высадке наемников поодиночке", имела бы смысл на населенной планете, вроде Корусканта.
- А на Явине-4 они будут выглядеть достаточно подозрительно, согласен, - подал голос Хилл, осознавший размеры трагедии.
- То есть обходимся своими силами, - почти обрадовался Кайлас. Менее всего ему хотелось сорвать переговоры из-за того, что кто-то окажется слишком бдительным.
- То есть возвращаемся к истокам и начинаем пользоваться еще и ресурсами корпорации Ньютон энд Компани, в которой ты, Кайлас Вару, уже кучу времени числишься внештатным сотрудником, - продолжил дефель. - Мало того, мистер Ньютон даже успел посвятить вас в историю зарождения компании.
- В последний раз, когда к этому пришлось прибегать, меня сбили, - огрызнулся Кайлас. - У меня дурные предчувствия... Но это действительно толковое прикрытие, вынужден признать.
- Напомни для отдела кадров, чем и с кем ты занимался, когда тебя сбили? - заинтересовался Фрилл.
Алый, поняв что перебранка между этими двоими может подзатянуться, вернулся обратно, разлил каф в три кружки и вернулся в кресло.
- Повстанцев разносил! После того, как был уволен по срыву контракта из-за пьянки, - рявкнул Инквизитор. - Склероз случился у отдела кадров?
- Вариант о принятой на корпус истребителя торпеде, при бомбардировке иторианского города, рассказанный Сваном, мне нравится гораздо больше, - мягко, с поправкой на нечеловеческие голосовые связки, отозвался Фрилл.
- Трепло, - вынес вердикт Кайлас. - Пацан - трепло, не ты.
И взял кружку.
Поступивший в это время вызов Хиллу, заставил его просмотреть деку, удивленно расширить глаза и пробормотать "Ну надо же".
Краем глаза, Кайлас мог заметить три отчета. Но в чем было дело, и что так удивило Алого он не знал.
- Что-то случилось? - судя по интонации, Кайлас еще не потерял надежды отбиться от прикрытия.
- Как я понимаю, кто-то или что-то напугало коллекционера, и он выставил всю свою коллекцию артефактов на торги, на Кореллианском аукционе, - проговорил Хилл. - Лот просуществовал пятнадцать минут, после чего был выкуплен неким Куртисом Хистори. Ну и фамилию себе выбрал.
- Значит, вместо коллекционера ловим покупателя, - Инквизитор обнаружил, что каф остывает, и спас его, выпив парой глотков. - Что о нем известно?
- То, что покупатель носит имя Курт Ньютон по прозвищу "капитан Фьючер", и сейчас курьер уже летит забирать покупку, - отозвался Фрилл.
- А, "железный капитан"... Можно не беспокоиться. Этот не отдаст. Шептунам, по крайней мере. Хотя... Курьера не перехватят?
- Мне будет очень жалко того, кто перехватит этих курьеров, - хмыкнул киноид. - Может помнишь, он планировал создать курьерскую службу для малогабаритных особо ценных грузов? Так вот, он ее создал. Поначалу использовал канонерки Xg-1. Потом перекупил партию Скипреев. Как думаешь, на чем они летают сейчас?
Ответом ему был выразительный, переливчатый и явственно не вполне цензурный свист.
- Так вот, я не знаю, где он нашел ТАКОЕ, и как он это купил. Но курьерская служба сейчас летает на ракетных катерах.
К свисту Инквизитора, присоединился сначала кашель, а потом и свист Алого.
- Чтоб я так жил, - выдохнул Инквизитор. Потом вспомнил, как выглядит Фьючер. - Хотя нет, лучше не надо. Но когда все кончится... Я знаю, куда идти внештатному сотруднику, ушедшему в загул на двадцать лет. Если, конечно, не найдётся предложения, от которого я не смогу отказаться...
Sotnik
Мегера - Ботавуи

Утро наступило незаметно. Просто, в какой-то момент вода вокруг начала становиться все светлее и светлее. Айрен так и не легла, полностью отдаваясь медитации с Бездной. Но, наступившее утро ее все-таки отвлекло. Были дела, которыми стоило заняться.
И, что радовало – фалиенка совершенно не чувствовала себя уставшей. Даже наоборот. И общее ощущение мира было удивительно уравновешенным. Словно все наконец-то стало правильно и именно так как надо. Браслет Индекса ей мешал, чтобы она не делала, как бы не пыталась с ним смириться. Его постоянно хотелось трогать, переставлять камни, в попытке сделать так, что бы он не чувствовался на руке. А наруч Бездны не мешал совершенно. Особенно после ночи в медитации. Он ощущался буквально как вторая кожа. И даже не вызывал желание предложить артефактам принять какой-нибудь менее эпатажный облик – хоть на какое-то время.
Словно этих артефактов не хватало в жизни как потерянных кусочков пазла. А сейчас они есть, и вся картина полностью сложилась. И – это оказалось удивительно хорошо.
Время вот только поджимало. До встречи с Синтией оставалось все меньше времени.
Но, Айрен все равно нашла несколько минут, что бы показать всем созданную ей чашу и рассказать, какие свойства она в ней видит. И даже предложила второй уходящей на заданье группе выпить из нее - никто, конечно, не сказал, что поможет – но вдруг? Хуже по идее не станет.
Там же Айрен услышала новость об артефактах, купленных Фьючером. И тут же взялась за деку.
- Надо перенести маникюр, - ухмыльнулась она, отстукивая сообщение.
Встреча с Синтией была важна. Но – забрать артефакты было важнее. Но, кто мешал совместить?
На несколько мгновений она задумалась, не выяснить ли что там за артефакты и не прихватить ли их носителей. Но в итоге решила что в этом нет необходимости. Они должны были управиться со всем быстро.
Следующее сообщение она отправила Ксару, сообщая, что немного задержится, а подробности расскажет чуть позже. А последнее – самому Ньютону, с предложением ждать в гости.
И, попрощавшись со всеми, отправилась прямо на Ботавуи, на этот раз в компании Чарли, Дачада и Рея.
Дачад встал рано. После утренней разминки и тренировки принял душ, быстро позавтракал и недолго помедитировал. Затем с интересом послушал рассказ Айрен про чашу - даже повертел её в руках. В течении полёта продолжал медитировать - в основном, занимаясь мысленными упражнениями. Чтобы чётко и однозначно увидеть грань между приказом и неосознанным желанием во что-то или в кого-то шмальнуть. Не хватало ещё случайных выстрелов. Хотя он и не жаловался на отсутствие самообладания, но всё же. Новость об изменении курса на Ботавуи поначалу удивила... но поняв причину, он поддержал решение.
Перенос места назначения с Фалиена на Ботавуи, Чарли несколько обеспокоил. Причина - обеспокоила еще больше. Дело было в том, что он чуть ли не впервые в жизни летел налегке: его броня и основное вооружение остались на Мегере. Основное. Вспомогательным оружием он считал пару световых рапир и два верпинских разрушителя в кобурах.
Слова же Хилла о том, что им и его компанией было убито около тридцати агентов... Против которых нельзя было использовать энергооружие, переводили страшные против всех остальных рапиры, в разряд простых украшений на поясе.
Впрочем на лице его не отразилось ничего, и он коротал время в своей каюте.

----->
Sotnik
Яззмин. Комната Арка и Эры.
Арк и Эра.

https://youtu.be/8pJc29PAaho
- Ты изменился, Арк… - мягкий голос Эры раздался в тишине их подводного жилища.
- Да, - ответил джедай не открывая глаз.
Он уже некоторое время медитировал. Дачад, Чарли и Айрен срочно улетели, а он всё это время размышлял.
- Мне помог Дженаро. Я увидел себя. Можно сказать, на меня снизошло озарение.
- Правда? Поделись, пожалуйста, - девушка села подле своего мастера, накрыв своими ладонями его.
- Я долго размышлял. Над нашим кодексом. Над кодексом Даи Бенду.
- У них есть кодекс? Интересно… я не слышала об этом.
- Ну, как кодекс… я его так назвал. Дженаро сказал, что это наставления. И там есть одна мысль… девятое наставление… оно потрясающе звучит: Если вы осуждаете кого-либо, у вас не остаётся времени любить его. Любите - несмотря ни на что!
- Хм… обычное наставление… полезное, правильное, но что в нём особенного?
- Любовь, Эра! Любовь!
- Я не понимаю тебя, Арк... я люблю тебя. Ты любишь меня. Мы любим наших друзей, соратников… к чему ты это?
- Эра, это же так просто! Неужели ты не видишь?
- Нет… простите, мастер… - она стушевалась и перешла на Вы, - я правда не вижу…
- Любовь. Это настолько ёмкое слово… ты знала, что есть как минимум четыре вида любви?
- Правда?
- Да. Любовь мужчины и женщины. Как у нас с тобой... Любовь к родственникам. Любовь к друзьям. И – любовь, основанная на принципах. Вот на этой, последней любви основан кодекс Джедаев. А если приглядеться – и наставления Даи Бенду.
- Каких принципах, мастер?
- Ты знаешь, что такое принцип, Эра?
- Ну… какие-то правила….
- Не просто правила. Руководящие положения. Основное правило… почитав словари можно найти множество определений. Но чем принцип отличается от закона?
- Хм… честно, мастер, не знаю…
- Убивать нельзя. Это что?
- Мммм… закон?
- Да. Любая жизнь ценна – говорит наш кодекс. Что это?
- Принцип!
- Верно! Но почему?
- Ну… - Эра замялась.
- Он что-то разрешает или запрещает?
- Нет…
- Но даёт ли он какое-то руководство?
- Хм… пожалуй, да…
- Является он основой? Основным положением?
- Да… ведь это определяет нашу жизнь… то, как мы принимаем решения…
- Верно. А как это связать с любовью? Той, которая основана на принципах?
Эра задумалась.
- Я не знаю… Подскажите, мастер?
- Это просто, девочка моя. Любовь – это… качество. Основополагающее качество цивилизации вообще. И джедаев – в частности… Цивилизации, которые не основаные на любви экспансивны. Они развиваются за счёт других. Как паразиты… как шепчущие. Но Любовь… она не такова. Она – даёт. Цивилизация, основанная на любви – развивается сама и развивает всё вокруг себя. Она даёт созидание. Понимаешь?
- Ну… не совсем… простите, мастер… - она склонила голову перед ним.
- Дженаро напомнил мне, что мой артефакт – Близость. Что я помогаю быть вместе самым разным людям… Мы разные. Но – мы близки. Кто-то воин, как Дачад. Кто-то мыслитель, как Тэн. Кто-то – тёмный алхимик, как Айрен. Кто-то – личный ученик Палпатина, как Хилл… но при этом, мы все – вместе… я ещё не до конца понял, какая моя в этом роль, но объединение не благодаря чему-то похожему, а не смотря на различия – суть любви.
- А Альянс Киры? Разве он не больше подходит здесь?
- Нет… это совсем другое. Любовь, близость, помогает объединить людей, личностей, не смотря на их разницу, противоречия и разные взгляды. Общность людей сочетаема, они не является несочетаемым, что объединяет артефакт Киры. Он более сложен и многогранен, у него другое применение. Я хочу стремиться именно к этому.
- Но как? Как это сочетает? Как можно сочетать тёмных и светлых, например?
- А в чём проблема, Эра? Мы же уже сочетаемся?
Девушка задумалась.
- Я не знаю, мастер…
- Вспомни цитату девятого наставления.
- Мммм… Если вы осуждаете кого-либо, у вас не остаётся времени любить его. Любите - несмотря ни на что… верно?
- Точно. Заметь, на какую проблему указывает это правило?
- Осуждение?
- Именно! Есть ли повод осуждать джедаям ситов и наоборот?
- Миллион!
- Именно! Но смотри, что говорит правило… причин осуждать множество. У всех нас. Все мы разные. Но несмотря на это – мы вместе. Почему?
- Мы встали выше осуждения!
- Да! В сердце мы можем продолжать осуждать друг друга. Но мы стараемся избавиться от этого. Если причина для осуждения обоснована – постараемся избавиться от этого. Например. Инквизиторы годами убивали джедаев… есть у нас с тобой основание их осуждать?
- Да… Один из них… - Эра поморщилась, - убил меня.
- Да. А мы убивали их?
- Убивали…
- Есть у них основание осуждать нас?
- Есть… но ведь… ведь мы хорошие, они – плохие?
- Это наша точка зрения. Вспомни, что говорил мастер Оби Ван Кеноби. Многие вещи зависят от точки зрения… Война была гражданской. Это самый страшный вид войн… Но пойдём дальше. Вспомни рассказы Дачада и Тэна. Что произошло в их реальности?
- Джедаи и ситы заключили перемирие!
- Верно. А у них сколько оснований осуждать друг друга?
- Да поболе наших будет…
- Да. Но воспылали ли они друг другу братскими чувствами?
- Нет конечно…
- Но сотрудничают?
- Да, вроде…
- Вот. Это – любовь, основанная на принципах. И те, и другие проявили друг к другу любовь. Как бы безумно это ни звучало. Ради большей цели – блага Галактики. Хотя до этого причинили друг другу же огромное количество боли. Безмерное. Просто – запредельное… Поэтому, если мы сосредоточиваемся на своей боли, на осуждении – мы теряем любовь. Мы не просто уничтожаем возможность сотрудничать… мы рушим цивилизацию. Мы – рушим Галактику.
Эра склонила голову.
- Я… я потрясена вашей мудростью, мастер…
- Эра, милая Эра… это – не моя мудрость. Это – основа жизни. Любовь… мы сможем спасти Галактику благодаря любви. Несмотря на наши различия. Несмотря на нашу боль. Несмотря на осуждение. И – всё это мне помог понять наш старик-монах, Дженаро…
Эра промолчала. Лишь поклонилась. Глубоко-глубоко. До самого пола.
Sotnik
Площадь.


https://youtu.be/bqb-bXe9W6A
Арк медленно шёл, описывая круг на песке. Прямо на против, почти с зеркальной точностью повторяла его шаги Эра. Шаги, как па привычного танца. У них уже давно тренировки - а альчакка в особенности, превратилась в настоящий, особенный, уникальный только для них двоих - танец... Шаг. Приставной шаг. Взгляд. Ощущение...
...Они чувстовали друг друга намного более, чем единым целым...
Расстояние сокращалось. Поклон... распрямились... прыжок... соприкоснулись руки... Выдох. Вдох. Единовременно... как одно тело... быстрее... быстрее...
Арк не задумывался о том, сколько весит Эра. Но он чувствовал её... когда соприкоснулись в крепком рукопожатии вихря. Когда центробежная сила рвала их друг от друга... а они, связав себя ладонями, крутились, соприкоснушись пальцами ног...
Связка разорвалась. Но - не надолго... Высоченный прыжок - и они подхватили друг друга в нескольких метрах над песком, погасив инерцию.
...Ни слов. Ни даже мыслей. Одно - ощущение...
Приземлившись, он подбросил её вверх - и она замерла, уперевшись ладонью в ладонь, взглядом в взгляд...
...Как много разделяющих факторов. Он - из плоти и крови. Она - призрак. Воплотившийся в Силе...
Ещё одно па. Арк начинал понимать... Особую ценность Альчаки. Единство с партнёром... полноценное. Всепоглощающее. Как было бы здорово иметь такое же мгновенное взаимопонимание в группе... и хоть немного приближённое к этому - с их союзниками. Здесь нужно нечто большее, чем просто совместные тренировки и вылазки. Единство мыслей. Единство сердец. Единство душ...
...И - снова взлёт. Гравитация потеряла смысл. Они взлетали всё выше и выше - под самый купол... Единство друг с другом. Единство с пространством - когда всё тебя поддерживает, даёт силу и опору - даже воздух... Единство со временем... Когда ты в одном потоке, между прошлым и будущем - осознаёшь всю цену этого мгновения...
Танец продолжался. Они кружились, взлетая и падая. Отдаляясь и сближаясь. Находясь в единстве с Силой. Друг с другом. Намертво вплетённые в окружающую ткань пространства и времени. Так, что могли ей управлять, как своим телом...
- Кто-то летает. А меня вот - грехи к земле тянут, - послышался несколько ворчливый голос снизу. - Грехи, да этот чемодан.
Оба джедая плавно опустились на землю. Несколько секунд молча стояли друг на против друга. Затем Эра упала спиной на песок и засмеялась. А Арк, просто улыбаясь, повернулся к Хиллу и приветствовал его лёгким поклоном.
- Любовь, мастер Хилл... Любовь. Она позволит взлететь любому. А что за чемодан?
- Посылка от нашего дорогого друга с Ботавуи, как я вижу... - послышался довольный голос Эры, - но не только любовь, Арк... это была левитация? Или что-то из Индекса?
- Я не знаю... просто делал, и всё...
- Чарли прилетел, протянул этот чемодан и - исчез обратно, - пояснил ситуацию Алый. - Причем исчез - буквально. Я конечно знаю что он модифицирован, но не до такой же степени! А что в чемодане, я не знаю. Посмотрим?
С этими словами он щелкнул замками и открыл кейс.
- Хм... Похоже, что здесь должно было быть девять предметов? - сказал он, и потыкал пальцем в одну пустую ячейку. А вот это кажется ваше. - палец переместился к сфере и диску с дырой по центру.
Эра повернулась на бок и подпёрла рукой голову, держа всех в поле зрения.
- Творец у Дачада, - сообщила она, - Арк, здесь целых два твоих артефакта... Ух ты. Почти всем перепало по одному-два артефакта...
- Ага, - Арк опустился на колени, беря в руки сначала сферу, а затем диск.
- А Чарли позвал Индекс... - на секунду прикрыв глаза, пояснила девушка.
Тем временем Арк, рассмотрев свои артефакты со всех сторон, спросил: "Ну... Как вы работаете? Как вас использовать то? Хм... как мы можем работать вместе?"
Крохотная сфера, не более ореха в величину, отозвалась обещанием покоя и безопасности. Вокруг мог бушевать огненный океан солнечной короны, или молчать открытый космос, темнеть бездонная морская глубина или раскаленная магма - ничто не могло причинить вред тем, кто оказался в этом укрытии. Радужный диск на ладони таил секрет использования любых техник Силы, и не имело значения, на какой стороне тот, кто составляет с ним одно целое - ни падение во Тьму, ни подъем к Свету ему не грозили.
- Ух ты... - воскликнул Арк.
- Ты спроси у Индекса, можно ли сферу применять на других? И на каком расстоянии?
- Зачем?
- Пфф... упакуем туда Чарли и бросим в сверхновую, чтобы Древнй подкрепился... - хихикнула Эра, - а если серьёзно - мало ли? Защитит ли эта штука от Шёпота? От атаки жгутов Шепчущего?
- Ну да... - согласился Арк. "Индекс. Могу ли я применить способность Сферы на других? Если да - сколько защитных сфер можно сделать? Какого обьёма они будут? Как быть с недостатком кислорода? Какого объёма может быть одна сфера? Защитит ли Сфера от шёпота и атаки Шепчущего?"
- Мастер Хилл, вы увидели ответ Индекса на вопрос Арка? - поинтересовалась у Мэтью Эра, пока Арк пытал Индекс.
Он увидел только одну сферу, но не увидел точного числа тех, кого можно было в ней разместить. Возможно, число ограничивалось лишь необходимостью. Защита давалась от любой физической угрозы, но не от воздействия на разум. Воздух не был проблемой, проблемой были только вода и пища.
- Интересная разновидность аварийного комплекта, - отозвался Хилл, глядя на сферу. - Но защита только от физического воздействия, не от ментального. А еще, похоже - аварийный комплект безразмерный. Но продовольствием и водой не снабжает. Хотя...
Он с интересом посмотрел на флейту, сделанную из неизвестного растения.
- Потрясающе... получается, я могу этой сферой сделать щит для корабля, планеты или системы? - восхитился Арк. Эра выслушала Хилла и сказала:
- Ага... и я это почувствовала... а что у нас с этой дудочкой?
- Связующая, обеспечивает взаимодействие артефактов, - отозвался Хилл. - Так что возможности артефактов, должна почувствовать сама. Я же чувствую.
Эра хихикнула.
- А... - махнул рукой Арк, пряча артефакты, - она вас подкалывает, Управляющий. Всё она чувствует...
Грозно посмотрел на девушку.
- И то, что это не дудка, а флейта. Артефакт, между прочим!.. И то, что она делает...
Эра фыркнула.
- Ладно, оставлю я вас, я проголодался. Желаю интересного общения!
С этими словами он направился куда-то - видимо, есть. А Эра, проводив его взглядом, встала с песка. Конечно, его ей отряхивать не пришлось...
- Дудка формирует реальность, - пояснил свою идею Алый. - Если уж пришлось скрываться там, где нет воды и еды, надо всего-лишь подудеть в дудочку... А потом пополнить свои рационы. Логично же?
- Логично, - Эра уже была вполне серьёзной и сменила спортивный костюм на комбинезон, - но как быть, если носителя с этой реалити-дудкой рядом не оказалось?
- Есть у меня одна идея, но ее надо проверить чуть подальше, - отозвался Хилл и непроизвольно посмотрел на браслет. - Например, на Мегере-6.
- О-о... - протянула Эра, - это можно. Но может вначале раздадим остальные артефакты? Или поручим это Арку?
- Нет ничего проще, - Алый захлопнул чемодан и щелкнул замками. - Пошли изображать Зимнего деда с его внучкой. Нам нужны... Да почти все.
- И я даже знаю, где от нас прячется владелица дудки, что наполнит наши желудки... - и она повела Хилла к Кире.
Sotnik
Мегера (Яззмин). Гостевой купол.

Как и всегда, общение с наставницей было и приятным, и плодотворным. Кира испытывала в отношении нее неподдельную благодарность - еще бы! Не каждый день услышишь о том, что если бы все падаваны были такими - Орден мог бы и выжить... Кира подозревала, что в этом была некоторая лесть. Эра не могла знать, что бы произошло, если бы каждый падаван относился к учебе с таким рвением. Но ее мнение было приятным, этого не отнять. Впрочем, это не означало, что ей следует валяться на диване и отдыхать, пока она была не уставшей и могла работать. В том числе экспериментировать.
На столе, упакованные в герметичные прозрачные пакеты, лежали два кусочка доски. Обычное дерево, обыкновеннее некуда. Теоретически, можно было просто положить обрезки дерева на стол, но Кира беспокоилась, что превращение дерева в газ и его вдыхание может потом сделать с ней что-то вроде того, что произошло с Айрен после контакта с "липисином", как они его называли. Родниться с Рифом Кира не спешила, поэтому обе дощечки были запакованы в прозрачные запянные пакеты - каждый из которых был существенно больше досок и позволял пощупать каждую из них рукой через материал, не нарушая герметичности. Ну а утилизатор переварит все.
"Постучать в дверь", обращаясь к "Альянсу", и поставить перед вопрос о возможности выполнения им следующих задач:
- Левая дощечка. Совместить свойства твердого, удерживающего форму дерева и окружающего, не имеющего формы, воздуха с тем, что бы на выходе получить объект, выглядящий как исходная дощечка, но - газообразный и прозрачный для физических объектов. Что бы через нее могли проходить другие объекты, как сквозь воздух, но при этом она сохраняла бы исходную форму.
- Правая дощечка. Совместить свойства твердого дерева и газообразного воздуха с тем, что бы получить полностью газообразное дерево - без задачи сохранения исходной формы, просто распылить дощечку в газ.
- После этого - вернуть все как было. Что бы в пакетах лежали две негазообразные доски.
- Следующее совмещение - машинное масло и дюрасталь. Задача - получить металл, пригодный для использования в механизмах наравне с обычным, но при этом являющийся "самосмазывающимся" и не требующим никакой дополнительной смазки.
- И последнее на сегодня - совместить то же самое машинное масло и клей. Задача - получить вещество, которое позволяло бы смазанным объектам скользить друг по другу, но при этом не допускающее открыва объектов друг от друга.
C дощечками все получилось, с дюрастилом тоже. А вот с последним экспериментом что-то не заладилось. Какое-то внутреннее отторжение артефакта не давало произвести запланированное действие.
Вскоре пришло и понимние: задача Альянса - соединять несоединимое, что и продемонстрировали дощечки и эксперименты произведенные ранее. Но Альянс никак не мог соединить противоположности. То есть о "клеящейся смазке" или об огне с температурой абсолютного нуля можно было забыть.
- Хммм.... - Медленно протянула Кира и в соответствии с полученной информацией начала экспериментировать на практике, что бы увидеть и убедиться во всем собственными глазами. Убедилась. "Газодерево" было особенно интересным, открывая большой простор как для шуток, так и для практического применения. И пожалела, что столько времени грохнула на "Василиска". С одной стороны, она провела огромную работу и сделала отличную (по ожиданиям) боевую машину. С другой - догадайся она раньше "сальянсить" масло и металл - то многое можно было бы сделать по-другому. А сколько еще неоткрытого таит в себе этот невзрачный на вид браслет...
Теоретически, можно было начать перерабатывать старые чертежи и тюнячить то, что у нее уже получилось, заменяя детали на более совершенные. С другой стороны, Альянс наверняка подарит ей еще не один и не два способа удешевить, укрепить или сделать более мощным оборудование "Василиска", и процесс открытия нового и его внесения в конструкцию обещал стать таким же, каким обычно бывает процесс тюнячки гоночных болидов. А это, как известно, не процесс, это состояние. Его нельзя закончить, из него можно только выйти. Либо можно было вместо этого заняться тестированием имеющегося образца и копить открытия и возможности до тех пор, пока они не наберут некую критическую массу и она не получит возможность сделать "Василиска Мк-2", сразу внеся в первую версию массу наработок.
Кира толкнулась ногой и закрутилась в кресле, размышляя и ощущая что-то странное. Приближающееся, готовое вот-вот наступить...
В дверь постучали. И вслед за этим она открылась. Заглянула Эра, за ней маячил Хилл.
- Можно?
- Конечно можно, Эра! Даже без стука! - Воскликнула Кира. Так как закрученное кресло в этот момент остановилось спинкой к двери, Кира приподнялась в нем и, прогнувшись, обратила свой взор к двери... Прогнувшись назад и перегнув голову через спинку кресла, глядя, как перевернутые вверх тормашками Эра и Хилл ждут у дверей, стоя на потолке, пока лампы на полу освещают их снизу.
- Голова не кружится? - хихикнула девушка, - сейчас закружится. У нас для тебя тааакое!
- А я уже чу-у-ую! - В тон подруге протянула Кира и протянула руки, касаясь обоих людей Силой, одновременно улыбаясь и вытягивая ноги вперед, что бы не сверзиться с кресла назад через спинку.
- Неужели еще один из восьмерки?
- Кира Алькор... позвольте вам представить головной Артефакт вашей сборки... - Эра посторонилась, впуская Хилла с кейсом, - Начало!
Ощущение от Алого продрало холодом: несмотря на процесс "перевоспитания "а-ля Фрилл", он оставался во первых, достаточно нелюдимым, и во вторых, достаточно суровым человеком, на которого наложили свой отпечаток две знаменитые личности... И куда менее известня планета.
Он положил кейс на стол, щелкнул замками и вытащил уже знакомую себе и Эре флейту.
- Пояснишь? - спросил он у Эры, в то же время, передавая артефакт Кире.
Девушка взяла артефакт в руку и поднесла ближе, садясь в кресле ровно и выпуская "Начало" из рук. Впрочем, флейта, вместо того, что бы упасть на пол, повисла в воздухе, неспешно вращаясь по горизонтали над бедрами девушки - та сложила ноги на кресле под собой, скрестив щиколотки. Поежившись, Кира еще раз взглянула на Хилла.
- Дядя Мэтт, ты только что с Хота или просто решил холодильник изображать? В медитациях ты таким не был.
Текучим движением девушка оказалась на полу, оставив флейту в кресле... И обняла Мэтта, скользнув к нему неуловимо быстро, но настолько простым, не угрожающим движением и с настолько открытой душой, что у человека, принадлежавшего к тому же Рою, что и она, даже тени мысли не могло закрасться об угрозе. На бывшего Алого воззрились голубовато-красные огромные глаза откуда-то снизу, от середины его груди.
- Все же будет хорошо, так?
Эра лишь вздохнула и укоризненно посмотрела на Киру, отправив ей мысленный импульс: "Достоинство, падаван, сохраняй достоинство..."
- Первое, от чего меня отучили, это от веры в лучшее, - Алый осторожно выпутался из объятий Киры - И нет, я не с Хота. Я со Шквала.
- Хорошо, что меня там не было. - Вряд ли Кира понимала всю глубину только что произнесенной фразы и того, НАСКОЛЬКО хорошо ей было от того, что ее там действительно не было. Впрочем, от того вряд ли кому-то было тяжелее или легче. И, так же текуче оказавшись в кресле, взяла в руки флейту, вращая ее в пальцах и осматривая со всех сторон. Как ни странно, девушка не торопилась закрыть глаза и моментально погрузиться в транс, общаясь с артефактом. Наоборот - она смаковала каждое мгновение предвкушения, оттягивая его и изучая каждый мельчайший изгиб, каждыйна наплыв, каждое отверстие, словно знакомясь с ней долгим внимательным взглядом, чуткими, перебегающими по неровностям, четко выверенным гладким местам и шероховатостям, мундштуку и отверстиям пальцами.
- Эра, Мэтт... Спасибо, что принесли ее мне. И Айрен с Дачадом и Чарли тоже спасибо, что достали ее. Она...
Кира убрала руки, но флейта осталась висеть в воздухе перед ней, медленно вращаясь над ее сложенными крестом на кресле ногами, позволяя созерцать ее.
- Она прекрасна.
Кира положила руки на флейту, не касаясь ею губ, но просто ощущая ее пальцами и скользя по ней, пробежала ими несколько раз по флейте, перекрывая отверстия и словно наигрывая беззвучную, одной ей известную мелодию. Промахиваясь, но начиная это странное, медленное, неловкое знакомство, без которого никто не смог бы выжить - тогда, когда они соберут весь Индекс.
- Надо будет скачать чего-нибудь из голонета. Вроде "флейта для чайников". Хм. Можно было сообразить сделать это еще на яхте...
- Не поможет, это-ж не гитара, - отозвался Хилл. Но похоже, что артефакт имел собственное мнение. И хотя мелодия играла только в голове самой Киры, но на миг, в комнате словно совместились два пространства: одна - стандартная комната, гостевого жилища на Мегере. И - гораздо более просторное, светлое помещение, легкие занавески...
Больше рассмотреть не удалось ничего: то ли была утеряна концентрация, то ли померкла мелодия, но второе пространство исчезло, оставив на виду только комнату.
Кира вздрогнула, увидев, как наполняется пространство вокруг нее чем-то, чего здесь не должно было быть, выронила флейту и подхватила прокатившийся по ногам инструмент Силой у самого пола.
- Ой. Простите. Обычно "Альянс" не торопится срабатывать сам. Кроме случая с Куртом...
Кира смущённо улыбнулась, держа флейту в руках.
- Я буду осторожнее.
Затягивать знакомство больше не было никакого смысла - и девушка закрыла глаза, концентрируясь и обращаясь к "Началу".
- Здравствуй. Расскажи мне, какими возможностями тебя наделили создатели и что мы можем сделать вместе".
Видение пришло быстро. И рассказало оно о том, что пока длится звук - возможно воплотить в реальность любую фантазию.
- Хм. Любую...
Проворковала Кира. И, оглядевшись, нашла стеклянный стаканчик из-под медовухи, который тут же водрузила на центр стола и снова уселась в кресло. Сконцентрировалась и приготовилась, положив пальцы на флейту и представив, как над стаканом появляется шар для боулинга. Обычного размера, тяжёлый, с тремя дырками под пальцы и на достаточной высоте, что бы упав на стакан он точно разбил бы его вдребезги. После чего приложила флейту к губам и несильно подула, пробежавшись пальцами по отверстиям просто по очереди, выдавая самую простую мелодию "доремифасолями". Музыка была более, чем простой, но если флейта даже без игры может вытащить из ее сознания образ светлого зала - то уж на шар для боулинга настолько простой игры точно хватит?
Хватило. Большой шар с тремя дырочками и числом 18 завис в точно предназначенном для него месте.
Эра полюбовалась на занявшуюся экспериментами Киру, и, кивнув Хиллу, поманила его за собой рукой.
Алый подхватив кейс и оглянувшись на зависший в воздухе шар с тремя отверстиями, понял, что отсюда надо делать ноги, и согласно кивнув Эре, без шума покинул помещение.
Кира смотрела на шар, ожидая, но тот продолжал висеть в воздухе. Когда до нее дошло, она чуть качнула флейтой вниз, приказывая шару упасть на стакан с очевидными последствиями. После чего прекратила игру.
Шар послушно упал вниз и расколол стакан. Но после окончания звука - стакан стоял на столе в первозданном виде.
На этот раз Кира задумалась намного сильнее, чем в первый, откинувшись в кресла и положив флейту на бедра. Сидела, размышляла, поджав одну ногу и болтая второй, время от времени закручивая стул вокруг оси. С одной стороны, она могла воплотить в реальность любую фантазию. Какую угодно. Гоночный болид, золотой дворец, десяток мускулистых мулатов с опахалами, да хоть целый мир без войн и болезней. Но - только на время игры флейты. Причем, учитывая, что это требует от нее обеих рук - воспользоваться плодами самостоятельно ей тоже будет сложно.
Она откинулась в кресле, скинула шлепанцы и закинула ноги на стол, приняв полулежачее положение. Задачка была интересной. Артефакт того же Дачада - по крайней мере "Сияние" - был простым и понятным.. Вариантов для использования - весьма мало, но они полезные. Можно зажечь костер, можно спалить армию, можно сжечь планету. По аналогии с ее "Молнией", но контролировать ее было очень сложно, если бы она собиралась просто шокировать противника, а не стереть с лица земли город и окрестные поселки. Остальная ее группа - собранная - была куда более... Вариативной. Что "Альянс", что, теперь, "Начало" - обладали чудовищным потенциалом...
И ничего разумного, доброго и вечного для реализации этого потециала она пока сделать или придумать не смогла - кроме самосмазывающейся дюрастали. Но как сделать так, что бы предмет или хотя бы эффект стабилизировались в этом мире? Может, могут остаться хотя бы следы?
Кира потерла переносицу, а потом закрыла глаза и сконцентрировалась на Силе, ища в ней своего старого - восемнадцать лет как уже - знакомого, Дейва. Который был не только ее земляком, но и по чудесному совпадению - еще и местным начбезом. К счастью, Одаренными были оба и она быстро смогла сообщить ему, что ей нужно. Получила в ответ дружеское замечание, что совсем не нужно тратить столько сил и концентрации на то, что бы попросить телеглаз. Достаточно захотеть и поверить роевому сознанию. Кира мысленно хлопнула себя ладонью по лбу и дождалась прибытия сферического летающего дрона, который тут же был направлен своим глазом к столу, над которым экспериментировала Кира и на котором стоял наполненный водой стакан.
Она снова поднесла к губам флейту - и начала играть такую же несложную мелодию. Но на этот раз создаваемым объектом оказался не шар для боулинга, а горячий кипятильник, опущенный в стаканчик. Проиграв с полминуты, что бы вода точно нагрелась, девушка прекратила музицировать и подошла к столу, осторожно проверяя стакан на тепло. А следом - снимая запись с телеглаза, что бы убедиться, что кипятильник вообще был.
Запись показала, что кипятильник точно был. Но вода не нагрелась ни на градус. Может быть стоило изменить условия эксперимента?
Кира пересмотрела запись еще раз, хмыкнула, выпила воду и поставила пустой стакан на стол, покатав водичку на языке и проглотив.
- Окей. Вызов принят.
Плюхнулась в кресло, положила один из шлепанцев на край стола. Снова взялась за флейту, уже даже не думая о том, что бы как-то "правильно" перебирать пальцами по всем нотам, а просто двигая ими ритмично и извлекая из флейты что-то предельно простое и мелодичное, не претендующее ни на какие лавры и музыкальные премии, но хотя бы ритмичное. Приложила ее к губам и подула, вновь запуская артефакт и усложняя эксперимент. Теперь на столе под ее чутким руководством появились тиски с зажатыми в них арбалетом, направленным на стакан на столе. Кира могла бы попробовать представить бластер, но не очень хорошо представляла себе его устройство и решила не усложнять проверку своих и без того не сильно больших навыков музицирования. И, играя, свободной ногой сначала нажала пальцем на спусковую скобу арбалета, заставляя его выстрелить в стакан болтом, а потом той же ногой уронила шлепанец на пол. После чего прекратила извлекать из флейты что-то, что любой учитель музыки воспринял бы не иначе, как пытку над его ушами и чувством прекрасного, и занялась изучением того, что после прекращения музицирования вернулось на круги своя как до начала игры, а что осталось там, где осталось.
Арбалетный болт разбил стакан, а тапок упал на пол. К моменту окончания звука тапок так и остался на полу, а стакан, так и и не восстановился.
Зато на записи, можно было заметить и еще кое-что. Арбалетный болт уперся в какую-то границу пространства - и исчез в ней, как будто стертый гигантским ластиком.
- Прогресс. - Заметила про себя Кира и занялась более подробным изучением записи и тем, что могла вычленить и из реального мира, например, определив с помощью записи место исчезновения болта непосредственно в самой комнате.
- Значит, хотя бы как оружие она может использоваться. Хм. Как любое оружие, которое я могу вообразить...
Девушка наклонила голову, положила флейту на стол, надув губки ненадолго и смотря на нее. В ее голове родилась еще одна идея, но перед этим она решила не затягивать вопрос, пока он не стерся в девичьей памяти, и обратилась к флейте. Последнее время обращаться к "Альянсу" становилось все проще, и сейчас она уже даже не представляла себе дверь, за которой спрятался очередной артефакт и которую надо открыть.
- "Начало", скажи мне, почему болт пропал, а не вонзился в стену? И почему он пропал именно там?
Болт вышел за пределы пространства создаваемого мелодией, - именно так поняла послание артефакта Кира.
- От чего зависят эти пределы? Они установлены жестко, я могу их расширить, играя лучше на флейте или они зависят только от моего желания? - Спросила девушка.
Как могла понять ответ артефакта Кира, факторов было много. Начиная с качества игры, сферы внимания самой Киры и качества воображения. Например болт можно было сделать реальным, и тогда бы он не исчез за границей зоны эксперимента, а пронзил бы кору планеты и застрял где-то в мантии планеты. Или не застрял - а вылетел за пределы, пронзив планету насквозь.
Кира не сразу разобралась в тех ощущениях, что подарила ей флейта. Как ни был совершенен Индекс - манера его общения все-таки была очень специфической. Впрочем, это не было полным запретом и девушка, подумав, задала следующий вопрос:
- Как сделать болт или арбалет реальными, что бы они не исчезли после завершения игры на флейте? Нужно "Постоянство" или достаточно моих усилий?
Тут же пришло понимание, что достаточно простого осознания, что арбалет или болт будут реальными, что бы они и были реальными. Тогда болт может проникнуть за границы "локуса воображения".
- Осознания...
Теперь уже вслух, а не в мысленном общении с флейтой пробормотала Кира. Наклонила голову, садясь в кресло и смотря на осколки стакана. Прибрать бы...
Кира перевела взгляд на флейту и притянула ее к себе Силой. Положила пальцы на отверстия, касаясь губами края инструмента и снова неловко, не особо музыкально, но все же заиграла, собирая осолки стакана, словно мозаику, обратно в стакан и "склеивая" их в монолит совершенно целого и никогда не разбивавшегося стакана. Но стоило ей выдохнуть и перевести дыхание, как она снова нашла на столе только донце и кучку осколков.
- Тьфу ты...
Она перевела дыхание и снова взялась за флейту. Осколки закружились фихрем вокруг стакана, распределяясь каждый по своим местам и снова упали на стол, когда девушка остановилась в своем эксперименте.
- Слушай, ну в этот раз я уже верила, что все по настоящему!
Разозлившись, она прошлась по комнате и водрузила себя уже на стол рядом со стаканом, смахнув осколки и донце в одну кучку и снова начав наигрывать какой-то простенький мотив на флейте, опять заменяя битый стакан на целый. Сам по себе процесс шел уже намного быстрее и проще, она привыкала к флейте, но результат оставался одним и тем же - стоило девушке отпустить воображаемую реальность на волю, как она тут же усвистывала прочь, оставляя после себя лишь разбитый стакан.
- Барахло... - Вздохнула девушка и зарылась пальцами в волосы. - Да что ж такое-то, а? Древний артефакт невиданной мощи - а толку как от голопроектора - выключил - изображение пропало? Одна только "Молния" могла выжечь целый город от неосторожного чиха, а флейту придумали только что бы поиздеваться над ней? Что бы она могла биться лбом об стол от беспомощности, глядя в эту "демо-версию вселенной" и не имея возможности ввести завестный пароль? Только и делать, что отвлекать противников фантомами, да постреливать в него из арбалетов, пока остальные могут сделать что-то более полезное? Просто мешать ему материальным изображением?
Она наклонила голову, поймав мысль.
- Изображение. Осознать. Не изображение. Реальность будет реальной.
Какие-то шестеренки, чуть поскрипывая, встали на свои места и Кира снова припала губами к флейте, играя мелодию. Осколки медленно поднялись над столом, собираясь в стакан, а следом на дне появилась и поднялась доверху янтарная жидкость. Чей состав, метод изготовления и вкус она знала уже очень хорошо. Не переставая играть, сидевшая на столе Кира шевельнула ногой и потрогала стакан бедром, ощущая его холодную твердость и заставляя жидкость волноваться в наклоняемой емкости. Потрогала еще, прикидывая его вес бедром и чуть подвигала по столу, слушая характерный звук стекла по дереву, после чего перестала дуть.
Стакан остался. Кира вздернула бровь, недоверчиво взяла его в руки, повертела, придирчиво осмотрела на просвет, ища и не находя остатки сколов и следы того, что он был разбит, после чего принюхалась к жидкости и пригубила ее.
- Хм. Медовуха.
Девушка почесала затылок, а потом отставила стакан на стол, снова взялась за флейту, "создавая" прямо перед собой... Точную копию "Начала" - еще одну такую же флейту, отличавшуюся в ее воображении от настоящего "Начала" только ярким красным цветом и полным отсутствием каких бы то ни было "магических свойств", являя собой самый что ни на есть обыкновеннейший музыкальный инструмент, которому цена - полкредита. После чего, не переставая играть, "отпустила" висящую перед ней в воздухе флейту, позволяя ей упасть на свои бедра. Пошевелила ногами, катая флейту на них, фиксируя ее не как воображаемое изображение, существующее только благодаря музыке, а как материальный предмет, который сейчас возьмет и... останется в этом мире, когда она отнимет настоящее "Начало" от губ...
Через несколько минут девушка уже сидела за терминалом. Рядом с ней на столе имелись слегка опустевший стакан медовухи, две флейты - настоящее и "учебное" "Начала", плюшевый ранкор, сендвич на тарелке и фикус в горшке. Кира искала и скачивала голопособия по игре на флейте. Ближайшие несколько суток ей будет, чем себя занять. Пожалуй, даже сократив время медитаций и физухи...
Sotnik
Гостевой купол.

И только на улице, оглянувшись на закрытую дверь проговорил:
- Это будет пострашнее всякой Бездны. Знать что тебя в любой момент может вывернуть наизнанку любой Шепчущий - это полбеды. Но такое...
- Да уж, - Эра поёжилась, - за ней глаз да глаз... Но... ей бы подучиться играть. А то противник разбежится ещё до реализаций её задумок...
Хихикнула.
- Кто у нас следующий счастливчик?
- Тэн, Вир и Шан. - ответил Хилл. - Бросаем монетку?
- Монетку? У тебя есть монеты? - улыбнулась Эра. Сжала ладонь, расжала - на ней была монета, - Что, куда, к кому?
- Орел - Тэн, решка - Вир, ребро - Шан? - предположил Хилл. - А если серьезно, то кто ближе, так и пойдем.
- Тэн... - отозвалась Эра, подбросив монету, - но вариант с ближайшими, конечно, лучше...
Она прикрыла глаза, пытаясь определить, кто из вышеозначенных носителей Индекса ближе всего. А ближе всего обнаружился Вир.
- Идём к Виру, - и твёрдым шагом направилась к подростку.

Гостевой купол. Конференц-зал.

Подросток, оставшийся совсем один в гостевом куполе, совершенно не испытывал никакого дискомфорта - подобное чувство ему было попросту чуждо. Откинувшись на удобную, мягкую спинку дивана, он, закрыв глаза, привычно вглядывась в хаос безумной инженерии, с завидным упорством постигая его нечеловеческую логику. И если быть честным - это было его основным времяпрепровождением. Загадка Индекса была непостижимой и интересной, и он бросил ей вызов, лучше всех понимая сложность своего выбора.
В зал почти бесшумно зашла Эра. Она чувствовала, чем занимается Вир и была уверена, что он увидел - или почувствовал их приход. И - наверняка уже увидел причину.
- Вир? Мы кое-что тебе принесли.
Подросток открыл глаза. Среди всех его спутников, именно к Эре он испытывал наименьшую антипатию, что его самого немного удивляло. По понятной причине, понятие "ко всем", не включало в себя Леди Сават, но это был лишь один из моментов.
Да, он сразу почувствовал появившиеся связи. Что-то происходило, реальность медленно и неотвратимо менялась...
- Спасибо, Эра. - Голос подростка почти не содержал в себе льда, что само по себе было удивительно. - Я очень рад.
- Это хорошо, - отозвался Хилл и в свою очередь прошел в конференц-зал, где из давешнего кейса достал фигурку лучника. А достав ее - с удивлением посмотрел сначала на артефакт, потом на браслет и следом на Вира с Эрой. - Сдается мне, что он уже активирован. И остальные артефакты в кейсе тоже.
- Это хорошо. - Ровным голосом отозвался подросток, "кольнув" Хилла взглядом. - Придётся потратить меньше энергии для интеграции нового блока... - Вполголоса пробормотал он, переводя взгляд на артефакт. Фигура подростка пропала с дивана, внезапно оказавшись рядом с кейсом. Он протянул руки, осторожно и плавно взялся за артефакт, понимая его на уровень глаз. А глаза Вира стремительно меняли цвет на ярко-янтарный. Похоже он на полную задействовал Сокровище, дабы определить способ полноценного слияния.
...Блок выглядел практически так-же как и все остальные артефакты, но его структура недвусмысленно указывала на то, что он един с Сокровищем и является одной из его частей.
Вир внимательно отследил все входящие и исходящие потоки и попытался определить совпадения и аналогии их у Сокровища. Если сделать всё правильно, качество интеграции будет идеальным. Да, в какой-то мере он был перфекционистом.
Через какое-то время, обнаружив закономерности, Вир попытался совместить информационные потоки, замкнув их друг на друга, "соединил" подходящие по размеру и логике шестеренки и направляющие, "встраивая" новый блок в структуру. И в самом конце - объединил потоки Силы и энергии. После чего попытался мысленно "коснуться" ядра" нового блока, пробуждая его и побуждая к деятельности.
- Вау, - негромко сказала Эра, наблюдая за действиями Вира.
Дверь открылась, и через неё в помещение зашёл Шан с Ростком в руке.
- Что делаете? - поинтересовался он у присутствующих.
- У-у... что делаем... - хихикнула Эра, - подарки разносим. Непослушным мальчикам - по одному...
Подмигнула Виру.
- Послушным - по два...
- А вот до Лудо доберемся, - вздохнул Хилл, вытаскивая из кейса еще два артефакта: камень в светящихся трещинах и кольцо с чем-то похожим на мыльный пузырек. - С камнем поосторожнее. Видел, что Дачад творил на Мегере-6? Это покруче будет. Кольцо - попроще... Но используя его, легко можешь оказаться за пределами купола. Я серьезно.
- И чьи же они? - поинтересовался Шан, - а вообще, с хорошей фантазией можно, наверное, с помощью любого из наших артефактов оказаться за пределами купола. Тем или иным способом.
- Из твоей сборки, - отозвался Алый и отдал оба артефакта кел-дору. - И я не знаю, каким образом, но оба артефакта уже активированы. Так что, на твоем месте, я бы сейчас натягивал скафандр, брал шаттл с пилотом и летел на Мегеру-6. И был предельно аккуратным с камнем. Взрыв перед носом тебе ни чему. Нам - тоже.
- Хорошо, - это известие немного напрягло кел-дора. "Уже активирован... А я ведь ещё даже не связался с ним..." - после небольшой заминки, Шан кое-что уточнить, - Вы же ещё не знаете точно, на что они способны?
- Знаем, - мягко сказала Эра, подошла к Шану и осторожно взглянула на его Артефакты, - камешек... Имя ему - "Осколки". Это миниатюрная атомная бомба. Если Сияние в руках Дачада - это скальпель, то у тебя - молот. Колечко - "Бегство". Инверсия пространства.
Посмотрела на Шана.
- Ну а испытывать их тебе. Мы скоро полетим на Мегеру-6. Можешь с нами.
- Ух ты ж... - Шан постарался сдержаться, потрясённый словами об атомной бомбе. "Отлично, у меня в руках уже два оружия, одно из них ещё и невиданной мощи. Я просто студент-археолог, за что мне это?" - однако, вслух он этого не сказал, - Думаю, неплохая идея - поиспытывать их. А то мало ли... Заодно и "Росток" проверю. А то есть у меня пара идей для его... "Нестандартного" применения...
- Ну ты хоть стандартное применение то изучил? Забор там вырастить, или домик? - хихикнула девушка.
- Стандартно он будет крушить всё на своём пути, - Шан тоже хихикнул, - Ну и набор у меня...
- Эх... мальчишки... вам бы всё только крушить... а вот построить... - деланно растроилась Эра.
- Я вот как раз и подумал: можно ли использовать "Росток" как быстрый построитель мостов?
- Вначале разберись, как на него реагирует окружающая материя. - Не отрывая глаз от фигурки, посоветовал Вир Шану. Его голос прозвучал, как бы это сказать... Вроде так-же ровно, но в нем уже не было того самого ледяного безразличия. - Необходимо понять, берется ли материя "изниоткуда", или преобразуется та, которую должно было "сломать".
Подросток наконец опустил руки. Его глаза снова вернули свой голубой цвет, и выглядел он почти так-же, как при первой встрече, когда притворялся "добрым", будучи пожираемым своей тёмной частью. Но сейчас было понятно, что это никакое ни притворство.
- Думаю, мне надо немного прийти в себя... - негромко пробормотал Вир, после чего вышел из зала.
Эра проводила подростка глазами.
- Он меняется, - так же негромко произнесла она, затем повернулась к Хиллу, - Ну что, ищем Тэна?
- Ну, если тебе больше ничего здесь не надо, то пошли?
- Мне с вами или встретимся где-нибудь в обозначенное время? - поинтересовался Шан.
- Мы позовём тебя, - мягко отозвалась Эра, посмотрев на Шана, - планируй где-то через час.
И направилась к выходу, ища через Силу и связь Индекса Тэна Рао.
Sotnik
Гостевой купол.
Жилище Тэна.

Тэна отвлекло от медитации очередное оповещение о приближении ионного шторма. На этот раз оно сопровождалось нежданным визитом. Его старались не беспокоить все это время, но кому-то неписаные правила джедайского этикета оказались неписаны в буквальном смысле. Сквозь приоткрытое окно долетел всплеск узнавания. Щенячья радость - правда, щенок был, судя по мощности эмоционального взрыва, с банту калибром. Следом за всплеском в комнату ворвался яркий блик и заметался с такой скоростью, рикошетя от стен, потолка и пола, что Тэн на мгновение почувствовал себя ядром атома, вокруг которого носится очень взбудораженный электрон.
Плазмоид нашел своего проводника.
Прошло много дней. Тэн добровольно отрезал себя от внешнего мира, закрылся в Силе, отключил связь и даже не съел мёд и грибы, оставив знакомство с роем на будущее. Только он и Постоянство. Конечно, джедай получал еду и знал, что остальная команда жива-здорова, но не более. Ощущения подсказывали, что все проблемы успешно решались без него. Постепенно ушли терзавшие Рао тревоги, и чистый разум смог разобраться в хитросплетениях образных сигналов Индекса. Алый говорил, что обучение станет доступным с полным набором, но Рао чувствовал, что ему нужно разобраться уже сейчас, найти в себе новые опорные точки и вернуть баланс.
Головной артефакт сборки и опыт темпоральных и пространственных скачков изменили восприятие времени джедая. Оно текло быстро и медленно, останавливалось, словно в запрудах, закручивалось водоворотами. Миг здесь, вечность где-то ещё. Скорость мыслей Вира и Чарли, Силовое ускорение, сингулярность. Теперь Тэн лучше понимал своих напарников, природу физических явлений и свой артефакт. Не все секреты открылись джедаю, но он знал, что его изысканиям наступит конец. Не рано, не поздно, а в то мгновение, когда и должно.
Тэна захлестнули чужие эмоции и охватили яркие вспышки. Джедай не огорчился из-за прерванной медитации, он словно только этого и ждал. Сознание быстро отключилось от Индекса, возвращаясь в обыденное для Рао русло, и комнату наполнила встречная радость узнавания.
– Друг мой! – всплеснул руками Тэн. – Не сомневался, что с тобой всё будет хорошо, но и волновался одновременно. Спасибо за спасение.
Джедай склонил голову в благодарности, а затем протянул руку для общения. У плазмоидов был некий аналог осязания, Тэн прекрасно помнил ощущение от их «жгутиков» на коже.
– Вижу, что после долгого заточения, ты решил попутешествовать, а на Мегере и закусить чем найдётся.
Сам факт того, что светлячок смог добраться до планеты, джедая никак не удивлял. Тэн успел на себе испытать способы перемещения, которые снились только сценаристам голофильмов.
"Светлячок", успевший несколько подрасти с момента их расставания на Взууне, спикировал на ладонь человека, притормозив только в последний момент. Синеватые молнии прошлись по коже знакомым покалывающим холодком. Но на месте плазмоиду явно не сиделось, он несколько раз подпрыгнул, слетел с руки, нарезал несколько кругов по комнате. Опять вернулся к ладони, но садиться не стал, метнулся к двери, от нее обратно к человеку - и снова к двери.
Похоже, что для плазмоида время не останавливалось, и он успел откормиться и повзрослеть за восемнадцать лет. На Перекрёстке миров Рао видел светлячков разных размеров и провёл параллель именно с возрастом. Тэн шагнул к выходу, потирая пальцами о ладонь, которой коснулись разряды. Приятное ощущение.
– Иду, иду. Прав, достаточно я тут сидел, – джедай подхватил со столика дожидавшийся его дар Рыжей и открыл дверь. – Поднаторел ты в понятных моему виду символичных движениях. И без Силы ясно. Веди.
И джедай увидел парочку, что направлялась к нему. Эру и Хилла. Девушка помахала рукой, приветствуя.
- Мастер Рао, у нас кое-что для вас есть! О, кого я вижу!
Последняя фраза явно относилась к плазмоиду...
Мелкий плазмоид уже не вызывал той оторопи и удивления, как вызвал тот, другой, которого команда не сговариваясь назвала Древним, и который с тех пор так и не появился.
- Признаться, мне уже надоело изображать Зимнего деда, - ухмльнулся Хилл и открыл кейс, в котором остались лежать два артефакта: кристалл и подвеска в виде корешка. - Активация не требуется, почему - не спрашивай. Сам не знаю. Возможности: медитация на кристалл позволяет увидеть взаимосвязи событий. Подвеска, позволяет остановить начавшееся движение.
- Да ладно вам... - обиженно протянула Эра, - это же весело! Скоро пойдём Мегеру-6 разносить, а там и Шепчущие...
Вздохнула. И обратилась к Тэну:
- Ваши Артефакты, мастер Рао, называются "Око Дракона" и "Корни".
Джедай взмахнул рукой в ответном приветствии и покосился на плазмоида. Обретение новых артефактов важное событие, но выходить встречать делегацию особого смысла не было.
– Спасибо. Устать не мудрено, доставлять такой большой улов, – прокомментировал обилие пустых ячеек джедай, запуская обе руки в чемоданчик. Кулон отправился на шею, а Око в карман на поясе. Про себя Тэн ещё раз подивился совпадению. Око дракона – так когда-то окрестил Дачад созданный учеником световой меч. У Рао была идея почему артефакты уже активны, но больший интерес представлял браслет на запястье Мэттью.
– За информацию тоже спасибо. Рад, что браслет вернулся к истинному владельцу. У меня было ощущение, что леди Сават не испытывала счастья от обладания им. Пройдёмся? – предложил джедай, шагнув вперёд.
– Вижу, вы знакомы с нашим ярким другом, значит прибыл он не только что. Кажется, он вытянул меня из комнаты не только ради нашей встречи.
Джедай неспешно шагал по коридору, посматривая на светлячка.
– Мастер Хилл, похоже, Вы теперь лидер в познании Индекса. Сначала учились у Бездны, теперь статус Управляющего открыл новые горизонты. Раньше нам удавалось только от Чарльза иногда получать ценные сведения, сам Индекс отделывался сложными образами.
Тэн переключил внимание на Эру.
– Мастер Глуа, что там с весёлым разносом Мегеры-6? Заразились вирусом сверхмогущества от моего Учителя, – улыбнулся Рао. – Надеюсь, он обуздал обретённое пламя, – пробубнил под нос последнюю фразу джедай.
- Обуздал... и не заразилась, - Эра мягко улыбнулась, - я не носитель, и мне там нечего испытывать. Но у Шана есть Артефакт помощнее Сияния. И мастер Хилл там тоже что-то хочет испытать. А весёлое... это я не про Мегеру...
- Вот это я хочу испытать, - отозвался Хилл, показывая на браслет. - Бездна, мне много раз намекала что работает у меня на пределе возможностей для не-носителя. Что если браслет точно так-же работал у Айрен?
– А я вот не уверен, что нечего испытывать, – ответил джедай Эре. – Не знаю какова полная мощность браслета, Леди Сават применяла отдельные артефакты. В правильных руках может заработать комплект. А для комбинаций между артефактами, – задумчиво протянул Рао. – Без Связующей никак. Наверное... Полечу с вами, не дам планете развалиться, если что-то пойдёт не по плану. И пора мне уже принять дар Королевы, – прокомментировал Рао, закидывая в рот грибы и мёд.
- Я буду очень вам признательна за это, - Эра легонько поклонилась в ответ на слова Тэна.
- Два момента, - напомнил Хилл. - Первый: ионный шторм на поверхности. А у нас нет Древнего, что бы утихомирил его за несколько минут. Второй - мелкий чего-то хочет. Причем именно от Тэна.
Все произошло одновременно: удар шторма, приступ головокружения у Тэна, внезапно ощутившего единство с таким чуждым для человека роевым сознанием, и внезапно развернувшаяся перед ним звездная карусель, которую он уже видел не столь давно... Вот только смотрел он на нее теперь изнутри, а прямо над головой - или прямо под головой? - мерцала одинокая звезда, становясь все больше... Или ближе?
На глазах у Хилла и Эры Тэн растворился в воздухе. Хотя сделал это не так стремительно, как Чарли. Долю мгновения полупрозрачный силуэт еще можно было угадать...
- Отбой штормового предупреждения, - послышался по общей связи растерянный голос Дженаро. - Ничего не понимаю...
Эра несколько секунд оторопело смотрела на то место, где только что стоял джедай...
- Я... Я ничего не понимаю... Где он? Чарли позвал Индекс... А здесь кто?
- Сначала Чарли, потом Тэн, - тон Алого звучал как-то необычно. - Если исчезнешь еще и ты... А вообще, давай рассуждать логически. Чарли исчез практически одномоментно. Тут - медлено и можно было увидеть его полупрозрачный силуэт. Опять же - быстро прекратившийся ионный шторм и - я не вижу мелкого.
- Я вообще профессор по исчезновению, и прохожу сквозь двери и стены, оставляя их целыми... - таким же необычным тоном отозвалась Эра, - но я тут. И - ты прав... кажется, они ещё на острове рассказывали... Тэн рассказывал... про Перекрёсток Миров и про то, что этот плазмоид может переходить из мира в мир. Но они вроде пользовались вратами... а здесь же врат нет?..
Она выглядела очень растерянной.
- Наверно надо сообщить Дженаро...
И, закрыв глаза, усилием воли потянула за ниточки. Три нити, которые прочно связали её и Тэна. Имя им - Постоянство. Око дракона. Корни...
Джедая она ощущала явственно, но не могла определить, насколько далеко или близко он находится - эта система восприятия давала сбой. Тэн был как будто совсем недалеко, и в то же время как бы не совсем здесь... Но эта связь позволила Эре уловить нечто незнакомое. Некий способ передвижения, с которым ей не приходилось ранее сталкиваться. Он соединял то место, где находился Тэн, и Мегеру - и он трепетал, как дыхание спящего глубоким сном.
- Он здесь! - девушка протянула руку к тому месту, где только что стоял мастер джедай, - и в то же самое время не здесь... Как будто... будто он за закрытой дверью... и... кажется... я её ощущаю...
И Эра положила руку на плечо Хиллу, делясь с ним ощущением.
- Ворочая такими силами, перестаешь уже чему-либо удивляться, - напряжение в голосе Хилла исчезло. - У нас около суток до прибытия его учителя. Давай проведем это время с пользой.
И вновь, Хилл ощупал браслет.
- Сдается мне, что мы не все знаем о браслете. И - захвати с собой карты.
Эра провела рукой по месту, где исчез Тэн, пытаясь понять, как это произошло.
- Надеюсь, Тэн появится к их возвращению...
Повернулась к Хиллу.
- Хорошо... Шторм закончился. Можем вылетать в любое время...
И пошла за картами. Через некоторое время она была готова и известила Шана о предстоящем вылете.
Sotnik
Мистема Мегера.
Где-то в пространстве

Корабль назывался "Гордость Набу", но впечатления этой самой "гордости" он не производил. Скорее, внешне он несколько напоминал смятую жестяную банку, по какому-то недоразумению принявшую обводы корабля серии YT-2000, а хозяин отчаялся приводить его в нормальное состояние. На корпусе читалось все. Или почти все. И огонь корабельной артиллерии, и маломощных бластеров. И близкое закомство с астероидами, и...
Вот только внутренности поражали и меняли впечатление на прямо противоположное. Строгие черты отделки. Трюм, превращенный в голографический полигон. И - наличие кают, позволяющих перевезти внутри гораздо больше штатных семи пассажиров, выдавали в нем истинное предназначение этого заштатного фрахтовика. Его истинное предназначение было в перевозке и высадке десантных групп, а вооружение позволяло вести маневренный бой.
- Дом, милый дом, - пробормотал Хилл, активировал астродроида и отправил его в кокпит - прогревать двигатели.
Эра сразу прошла в кают-компанию, где, сев в кресло, прикрыла глаза и погрузилась в медитацию.
- А внутри и не скажешь, что это то ещё корыто... - присвистнул Шан, осматриваясь вокруг.
- Потому что, это не корыто даже снаружи, - отозвался Хилл, оттарабанив какую-то команду на наруче удаленого контроля. - Маскировку, не следует принимать за правду. А выглядеть золоченой игрушкой богача... Рядовому транспорту? Зачем? да и приключений на свои вторые девяносто гораздо меньше. И внимания - тоже.
Корабль, между тем поднялся с площадки и сориентировавшись в пространстве, плавно взмыл вверх. Что показало что у "консервной банки, которую старательно пинали ногами" - еще и отлаженный двигатель, и - не менее качественный компенсатор.
Эра вдруг открыла глаза, прервавав медитацию.
- Мастер Хилл... у вас хороший корабль!.. А можно вопрос?
- Вопрос можно. Ответов не гарантирую, - ухмыльнулся Алый и ввел еще несколько команд на наруче. Корабль прибавил в скорости, но на комфорте пассажиров это не сказалось. Только чуть повысили тональность двигатели корабля.
- Кажется, вы говорили, что ваша легенда - контрабандист... ваш корабль соответствует ей, но только снаружи. Внутри же... он скорее пассажирский...
- Пассажирский, но не совсем, - ответил Хилл. - От каждой каюты свободный проход в тревожный рукав, там - общая раздевалка, это то, что видно снаружи. То чего снаружи не видно, это то, что помимо штатного вооружения, есть и сверхштатное. Корабль, мягко говоря - зубастый. О чем это может говорить?
- Что он предназначен для диверсионно-разведывательных операций? - Эра склонила голову на бок.
- В том числе, - уважительно склонил голову Алый. - А скорее это многофункциональный корабль, типа стандартных десантных транспортов. Что уже совсем не вяжется с легендой о контрабандистах. На самом деле все просто. Вы знаете, что я служил в Гвардии Императора. Но это не вся правда.
- И... какова же вся правда?
Одежду Хилл носил глухую, закрывающую даже шею, и с длинным рукавом. То же касалось и брюк с обувью. Увидеть его в чем-то ином, было невозможно. Но на этот раз, он поддернул правый рукав до локтя, обнажая татуировку.
- Тебе известен этот символ?
- Хм... чем-то напоминает герб Империи... - Эра внимательно рассматривала символы на руке Хилла, задумавшись, - я знаю много символов. Они были описаны в библиотеке Джедаев. Но этот - нет... этот я вижу впервые.
- Тут три знака, один в одном, - ответил Алый и скрыл татуировку. - Первичен - герб Империи. На него наложен знак Пророков Темной Стороны. И положение в этом ордене. Звучит оно, кстати, как Рука Императора. И да, настоящих агентов Императора, зачастую набирали как раз из Ордена. Собственно это и есть вся правда. А так же причина, почему меня недолюбливают практически все оставшиеся в живых Инквизиторы.
Поняв, что он ничего не понимает, Шан тихо, дабы не отвлекать остальных, решил выйти из кают-компании и дойти до какой-нибудь, дабы её застолбить. И похоже, что его действительно никто не заметил. "Надо будет позже пораспрашивать Хилла обо всём этом... А то я один, похоже, не знаю, откуда там взялись все эти символы, и не понимаю, что к чему и зачем..."
- О... - девушка удивилась, - джедаи... ничего об этом Ордене не слышали... Хм... Да, теперь я понимаю. Руке Императора этот корабль подходит очень хорошо... Но... хм... тогда позвольте ещё один вопрос... Инквизиция и Пророки Тёмной Стороны служили не какой-то конкретной цели, а Императору, как личности, верно? Или я ошибаюсь?
- Личности, служили скорее Пророки, реорганизованные в орден Императора и мы - Императорская гвардия. - задумчиво отозвался Хилл. - Но Темные, всегда и везде - темные. Перед Эндором, Императору предсказали смерть. Он не поверил, и это и послужило концом для ордена Императора- он натравил на них Инквизицию. Потом конечно одумался, но было поздно. И послал им на помощь меня. Собственно поэтому мы с Инквизицией и расходимся во взглядах. Но и Орден долго не просуществовал - его настигла Темная Леди Люмия и Карнор Джакс (при этом имени, Хилл откровенно скрипнул зубами) на Бостирде.
Эра, задумавшись, некоторое время молчала, размышляя о подковёрных играх Императора и его сторонников.
- Сложно у вас там всё... Но ещё один вопрос. Люмия и Джакс. Они могут создать нам проблемы?
- Джакс убит восемь лет назад, - отозвался Хилл. - На Йинчорре. Люмия пропала примерно тогда же. Впрочем, смерть ей была предсказана лет через двадцать.
- Двадцать лет от текущего момента?
- Точно так, - ухмыльнулся Алый. - Но это не раскрывает тайны корабля, не так ли?
- Магистр Нароки просто воспользовался бы Видением прошлого, - мягко улыбнулась Эра, - но если вы, Мастер Хилл, заговорили об этом, значит вы хотели, чтобы я об этом спросила.
Она положила ладонь ему на руку.
- Поэтому я и спрашиваю... какие же тайны хранит этот корабль?
- И, эта техника ему не открыла бы ничего, - улыбнулся Хилл. - Видишь ли. Рука Императора, набирает свою агентуру сам. И использует ее по своему разумению и своим потребностям. Императора больше нет, как нет и организации. Зато осталась агентура, которую я сохранил, но немного сменил ей профиль. Теперь мы - частная военная компания под названием "Дух Крови".
- Ага... девушка кивнула головой, приняв информацию, - как я понимаю, вы зарабатываете на хлеб выполняя чьи-то заказы?
- Чьи-то и свои собственные, - согласился Алый. - Например, бывшие рабы, делятся на три категории: которым все равно, которые идут по своей воле, и которые будут работать не за страх, а за совесть за своего освободителя. И этот корабль из таких вот... Впрочем, к чему это я говорю. Наше ближайшее дело, это шептуны и их хозяева. А Индекс, каким бы он не был мощным оружием, делится всего то на восемь человек. Сами шептуны похожи на агентуру армии вторжения. Вопрос: можем ли мы в одиннадцать человек, противостоять вторжению?
- В сборке есть артефакты, предназначенные для массового воздействия на сознание других.
Эра забралась на диванчик с ногами, оперевшись на левый локоть.
- Так что у меня два варианта. Первый - мы собираем армию, которая выступает против Шепчущих. Второй - для того, чтобы напасть на нас, им нужно что-то сделать. У меня впечатление, что агенты что-то делают, а не просто шлындают по Галактике. Может им надо найти и активировать какие-то врата? Или группу врат? И тогда нам надо будет всего лишь применить мощь Индекса, чтобы запереть их где-то... С другой стороны, они буду искать выход. А насколько я понимаю, сейчас последняя, ключевая попытка, чтобы раз и навсегда закрыть вопрос с Шепчущими. Может... их тоже надо очистить, как мы в своё время очищали Индекс?
- Агенты пытаются собрать артефакты и внедряются в цепочки командования и власти, - отозвался Хилл. - То есть ведут себя абсолютно так же, как и агенты влияния перед армией вторжения. Только вот скажи мне... Запирая эту самую армию вторжения где-то, что будет делать та самая армия? Безучастно наблюдать за нашими действиями?
- Если она не здесь, то она ничего не сможет сделать.
Эра покачала головой.
- Чтобы задействовать нашу армию, нужно чтобы вторжение началось. Или чтобы наша армия переместилась к их армии.
Девушка посмотрела на Хилла.
- Или... если они задействуют внедрённых агентов. А пошлют против нас наших же людей...
Наклонила голову.
- Или я ошибаюсь?
- Дело в том, что нафантазировать мы можем все, что душе угодно, и при этом мы будем так же далеки от истины, - сказал Алый. Мыслями при этом, он был... Совсем не здесь. Потом он снова, отчетливо скрипнул зубами, как будто принял какое-то сложное решение и посмотрел на Эру. - Ненавижу сидеть без информации. Надо мне посетить старых друзей.
- Истина станет доступна, когда соберём весь Индекс, - Эра откинулась на спинку, - вы хотите это сделать прямо сейчас, минуя Мегеру-6?
- Сначала - тренировка. И кстати, мы уже подлетаем. А потом уже... - Хилл скептически посмотрел на Эру, а потом, видимо отказался от собственных намерений.
- Меня выкинуть в космос не получицца, - хихикнула та, - но я могу мгновенно оказаться на Яззмине. Ну, так какая у вас была идея?
- Кроме тебя, у нас еще ученик на борту, - чуть улыбнулся Алый. - Но лететь через половину галактики с учеником и доппельгангером на борту... Нет, я думаю, что надо дождаться прилета Леди и Дачада. А до тех пор исследовать полные возможности браслета и карт.
- Не переживай, Шан, нас за борт не отправят... - снова хихикнула Эра, - давайте исследовать.
- Меньше всего я боюсь того, что меня кто-то отправит за борт с моего же корабля, и уж тем более не собираюсь делать это сам, - вздохнул Хилл. - Но мы все традиционно не обращаем внимания на один факт. Мы не знаем, кто такие эти самые "шептуны", и чего они хотят от нашей галактики?
- Я пошутила, - вздохнула в тон ему Эра, - на счёт отправления за борт. А на счёт "шептунов"... да, это факт. Но связан ли он с тем, что мы сидим и ничего не делаем? Скажем так - мы это не знаем, потому что ничего не делаем, чтобы узнать или потому что это невозможно узнать на данном этапе?
- Тридцать уничтоженных агентов, то есть тридцать боевых троек этих шептунов, - напомнил Хилл. - Ни одного не удалось взять в плен. О чем-то это да говорит. Например, что они не хотят раскрытия своих планов. Ну или - я не умею брать их в плен, что тоже не далеко от истины. Кто еще может выдать информацию, и каким манером?
- Получается, что вопрос не в нас, - мягко улыбнулась девушка, - вопрос получения нужной информации - это вопрос времени, особенно с учётом достижений Айрен и Дачада на Ботавуи. Если появится возможность установить местоположение живых агентов, думаю, что появится высокая вероятность получения нужной нам информации.
- И в нас тоже, - поправил собеседницу Алый. - Мы зациклились на Индексе и его возможностях и не используем ничего другого. Например, джедаи, приверженцы Светлой стороны традиционно сильны в прогнозах будущего. Такие же прогнозы могут делать и некототорые приверженцы стороны Темной. Однако, я ни разу не видел что бы Дачад, Тэн или Арк занимались чем-то подобным.
- Ну, значит мы можем расциклиться.
Эра хихикнула.
- Можно предложить этот вариант нашим джедаям... когда они вернутся. И - если вы хотите и считаете это уместным, можете спросить тех приверженцев... стоп!
Эра села прямо.
- Вы же говорили, что Пророки Тёмной Стороны уничтожены? Кто ещё кроме них может обладать такими способностями?
- Джедаи, сыскари гандов, пророки, - отозвался Хилл. - Я слышал, что на Датомире есть неплохие предсказатели. И - нет. Я не говорил, что орден уничтожен. Что же они за пророки такие, если бы не предвидели собственное уничтожение? Организация, во главе с лордом Каданном уничтожена, но пророки остались.
- И вы знаете, где их искать? - Эра снова откинулась на спинку.
- Я знаю, где и с кем начинать поиски, - вздохнул Хилл.
- Отлично. А пока... Каков план тренировок?
- Мы видели, что и как делает Дачад со своим Сиянием. - ответил Алый. - У нас его нет, зато есть карты и браслет. Так мы и сопоставим мощность и возможности.
Эра ловким движением разложила карты на столе.
- Да... это было... впечатляюще.
- Не думаю, что удастся повторить крылья и что-то подобное, но процентов 20-30 мощности выдать должны
- А как же артефакт Шана?
- Нам, важно уяснить, можем ли мы управлять чем-то, в отсутствие данных артефактов поблизости, - объяснил свою основную мысль Хилл. - Если уж сможем управлять Сиянием, значит сможем и остальными артефактами. А Шан - пусть учится работать со своими артефактами. Хотя... Есть еще одна мысль. Дай ему карту "Сияния". А сама - просто представь артефакт ну и выдай что нибудь попроще.
Эра протянула соответствующую карту кел-дору.
- На планету будем опускаться?
- Обязательно. Главное, ядерные взрывы под носом не устраивать.
- Хорошо. Тогда я пошла за Шаном. Можем сесть на какую-то возвышенность?
- Прошу прощения, мне следовало вывести панораму местности хотя бы на голостол, - пробормотал Хилл, производя необходимые действия. - И нет, возвышенность - не самое удачное место посадки, особенно в свете того, что мы собираемся устроить.
Он подсветил место посадки, с трех сторон прикрытое надежным скальным массивом, и в километре от места - плоское как стол пространство с разбросанными камнями.
- Камни послужат мишенями. А корабль будет прикрыт... Почти от всего.
- Хм... - Эра посмотрела на голостол, - разумно.
И вышла.
Sotnik
Орбита Мегеры-6. "Гордость Набу".
Временная каюта Шана.

Шан, тихо ушедший из кают-компании посреди разговора об имперской гвардии, сидел на кровати и смотрел на приближающийся и потому постепенно увеличивающийся каменный шар, к которому они направлялись. Успокоившееся солнце ярко озаряло все изгибы рельфа. Планета была полностью пуста, им здесь никто не помешает. И они никому. "Вот это я понимаю - всем полигонам полигон! Можно даже попробовать навзрывать на поверхности что-нибудь, что можно будет разглядеть из космоса. "Привет от Шана", например... Не, наверное, слишком длинно... Тогда просто "Шан". Будет язминцам повод назвать планету в мою честь. Интересно, а сколько времени это займёт?" - и тут кел-дор призадумался. В играх, в которые он играл, у мощного оружия или способностей всегда был "кулдаун", или откат - время, до истечения которого нельзя было снова их использовать. "Есть ли что-то такое у Индекса? По крайней мере, у этих артефактов. Думаю, стоит спросить... И сколько же я в игры уже не играл, оказывается. Двадцать лет почти. Наверняка все мои аккаунты пропали. Но как будто меня будет чем в них удивить после всего пережитого, серьёзно..."
Взяв в руки сразу оба своих артефакта, он прикрыл глаза и обратился к ним с вопросом: "Как часто я смогу вас использовать?"
И все-таки успокоившееся светило свет давало хотя и яркий, но неуловимо изменившийся, что вносило определенный дискомфорт в обозреваемую картину. И ответ Индекса тоже настораживал. Во первых, он пришел с заметной задержкой. Во вторых, уже привычное видение отразило только суть, не раскрыв ничего лишнего: в использовании артефактов, необходимости в дозарадке в теории не было.
"Хм..." - Шан призадумался, - "Значит, я либо могу заменить небольшой звёздный разрушитель, либо информации в артефакты грузили по-минимуму... Ну, либо я странные вопросы задаю - всё возможно. Что ж, дойдёт время до испытаний, и всё узнаем... Благо, недолго осталось"
- Шан, - дверь открылась, в проёме показалась Эра, - как ты? Идём?
- Хорошо, сейчас, - Шан тут же вскочил с кровати, - Уверен, это будет здорово!
Девушка хихикнула и поманила за собой кел-дора, отправившись к гардеробу, где их ждали скафандры. Конечно, ей он был ни к чему...
Хилл нашелся уже на месте, только вместо разведывательной борони, он надевал боевую. Причем явно свою собственную - поскольку подгонять ее не приходилось, а оружие уже висело на собственных местах.
- Обучать, или так справишься? - поинтересовался он у кел-дора.
- Да мы уже бегали в такой, так что справлюсь. Кстати, я тут подумал, что интересно было бы попробовать взорвать что-нибудь на поверхности, не долетая до неё.
- Ну значит - одевайся, - пожал плечами Хилл. - А взрывать находясь в воздухе - интересно, но проще попасть под ударную волну. Поэтому, пока тренируешься - не подставляйся. А уже когда поймешь свои возможности получше, тогда и выкрутасы устраивай.
Шан принялся надевать броню.
- Я мог бы попробовать сделать это с борта корабля, на высоте нескольких километров. Мне интересно проверить дальность, - пояснил он свою идею, - Как-никак, когда мы приземлимся, возможная дистанция будет куда меньше.
- Шан, насколько я помню, ты учился на археолога, так? А как у тебя было с физикой? - Эра была вполне серьёзной.
- Нууу... - Шан вспомнил свои школьные времена, где физика была далеко не самым любимым его предметом, и он еле вытягивал её на четвёрку. С тех пор он забыл очень многое из того немногого, что ему далось. Не считая сформировавшегося принципа следовать технике безопасности при работе с чем бы то ни было вообще, - Так себе, если честно. Закон Ома помню... И всё, наверное.
- Тогда подумай, как будет распространяться ударная волна?
- Во все стороны, - уверенно ответил кел-дор и заметил, - Ну, мы будем достаточо далеко, наверное... Уж явно дальше, чем если бы стояли на поверхности. К тому же, щиты есть...
- Зависит от высоты и расстояния, - Эра склонила голову на бок, - а атомный взрыв и щиты... Я понимаю, ты ориентируешься на испытания Дачада. Но у него нет такой взрывной волны, какую бы мощность он ни использовал...
Она покачала головой.
- Складки местности позволят нам эффективней провести испытания.
- Ну, мы ещё не знаем мощности этой бомбы, и есть ли у неё вообще радиация...
- Но взрывную волну ещё никто не отменял - на планете же есть атмосфера, - ответила Эра и вопросительно посмотрела на Хилла.
- Ударная волна, как минимум, - сделал попытку пожать плечами в броне Хилл. - Описание говорит про ядерный взрыв, значит внешняя картина должна быть схожа. А значит - читаем учебник про "поражающие факторы ядерного взрыва". Навскидку: световое излучение, ударная волна, ренгеновское излучение, проникающая радиация, радиоактивное заражение и электромагнитное излучение. Из всего перечисленного, я бы исключил радиационное заражение, уж больно оно неудобно для носителей Индекса. Дальность и мощность, по всей видимости равны тому, что можешь увидеть невооруженным взглядом и как при этом можешь сконцентрироваться. По крайней мере артефакты Бездны работали именно так. Но первым, что я тебя попрошу сделать, это взять вот эту карту, и расплавить любой валун который окажется поблизости, после посадки.
- Лааааадно... - протянул Шан и взял в руки карту, став её рассматривать, - А, это с "Сиянием"... - он сделал небольшую паузу, пытаясь понять, что к чему, - Но это же не мой артефакт. Зачем мне его карточка?
- Это эксперимент, можешь ли ты управиться с чужим артефактом, при отсутствии Носителя и самого артефакта, - отозвался Алый. - А заодно - проверка, на что способна эта загадочная "колода карт".
- А. Хорошо, я попробую.


Мегера-6

Корабль сел мягко, чуть качнувшись на амортизаторах. Подозрительно мягко для корабля, которым весь цикл от взлета до посадки управляли с системы удаленного контроля. Только сейчас наруч удаленного контроля заменила броня, парсер которой линковался с кораблем, а гарнитуру заменял многофункциональный дисплей брони.
- Корабль стоит в природном укрытии, - пояснил Хилл и откинул аппарель. - Такое же укрытие я увидел чуть дальше, там засядем мы. Шан, у тебя артефакты грубого воздействия. Постарайся не смести нас ударной волной, устраивай катаклизмы не менее чем на линии горизонта. Даржи наготове поляризаторы брони. А заодно попробуй целиться используя системы усиления зрения своего скафандра. Ну и первым делом - используй карту Сияния.
И окончив свой инструктаж, вышел из корабля.
Шан посеменил следом. "Ух, сейчас я оторвусь..." - он радовался как ребёнок новому игрушечному дрону, - "Главное действительно не смести нас этой самой волной".
- Какой примерно грибок мы должны увидеть, чтобы он нас не задел? - решил уточнить кел-дор, - А то мало ли...
- Как скучно живут студенты-археологи, - ухмыльнулся Хилл обернувшись с трапа. - Ни разу не взрывал петард? Берешь подходящую мишень на границе линии видимости. Делаешь бум. Получилось тихо и слабо? Делаешь бум в два раза мощнее. Опять не впечатляет? Еще раз удваиваешь мощность. Впечатляет, но чего-то не то? Повторяешь. Появился ветерок, но не похоже на ударную волну? Удваивай мощность. Но сначала - карта и Сияние.
- Ага, - Спустившись с трапа, Шан подскочил к ближайшему же камню и достал карту с "Сиянием". Аккуратно держа её в протянутых руках, словно боясь уронить, он направил её на булыжник, закрыл глаза и, сосредоточившись, представил, как камень медленно начинает плавиться, превращаясь в лаву. "Если ты можешь... И если мне можно... Сделай так, чтобы он расплавился", - стал он проговаривать про себя, сам не зная, к кому обращаясь.
Камень помедлил и начал медленно оплавляться с поверхности. То ли Шан делал что-то не то, то ли мощность карты в отсутствии артефакта и его носителя была порядком снижена.
- Ты смотри, - послышался в наушниках голос Хилла. - Получается. А теперь давай карту сюда, а сам вперед, к укрытию.
Предостережение о том, что не надо устраивать взрывы перед носом, он повторять не стал. Хотя, после недавней демонстрации и хотелось.
Шан послушно протянул ему карту и поспешил куда подальше.
- Ты заметил странную... замедленную реакцию? - задумчиво спросила Эра Хилла, рассматривая оплавленный камень.
- Заметил, - ответил Алый и добавил. - Но могу придумать десяток оправданий этому, причем, ни одно из них не будет верным. Надо понаблюдать за тем, как работают артефакты Шана. И - самое главное. Карты тоже созданы для управления Индексом. Этакая резервная система. Или запасной командный мостик, называй как хочешь. Основной - сами артефакты. И два резервных контура. Давай теперь ты. То же самое задание, только возьми вон ту скалу, в полукилометре отсюда. И выложись на полную .
Эра закрыла глаза. Вообще, ей не нужны были глаза, или уши, или что-то другое... она всё ощущала через Силу. И сейчас - особенно остро. не так давно она жаловалась, что не может чувствовать запахи... но сейчас она чувствовала уже и их. А зрение... она могла сейчас силой мысли мгновенно оказаться подле той скалы. Она ощутила её - её объём, массу, плотность... А в воображении появилось Сияние, в виде огненной птицы... Девушка представила, как огненный поток направился к скале, охватывая её до самой последнгей молекулы...
Замедленной реакции не наблюдалось, зато был какой-то предел. Эра почувствовала, что не может полностью использовать мощь Огненной Птицы, зато скала полностью превратилась в расплавленную лужу.
- Примерно то же самое я чувствовал при использовании Бездны, - прокомментировал Хилл. - Она не подчинялась мне на полную мощность, выдавая где-то четверть от своей силы.
И в свою очередь сконцентрировавшись, на соседней скале, спустил с поводка всю доступную мощность Сияния.
- Так и есть. Четверть мощности, при полном отсутствии артефакта и его носителя. Второй и третий резервный контуры?
- Меньше, намного меньше, мастер Хилл... - покачала головой Эра, наблюдая за результатами, - идём к Шану?
- Меньше всего, нам нужны катаклизмы под носом, - пожал плечами Хилл. - Отклик был на знакомой мощности, мне этого достаточно. Что бы такого подобрать для второго эксперимента? Такое же наглядное?
- Катаклизмы не нужны, мы - нужны... - скаламбурила Эра, - наше воображение - способность представлять исходные данные и результат - это входные и выходные данные для Индекса.
- И к чему это ты? - с подозрением поинтересовался Хилл.
- Ты про что? - улыбнулась Эра.
- Я про подобрать что-то настолько же наглядное, как и Сияние, но из ненайденных артефактов, - повторил свои слова в несколько более развернутом виде Хилл. - А потом попробовать задействовать этот артефакт и посмотреть на какой мощности он будет задействован. А вот к чему твои каламбуры из темы воображения и данных, я этого не понял. Видать действительно - у военных нет воображения.
- В своём воображении мы рисуем то, что именно должен сделать конкретный артефакт или их сборка. Конечный результат. Индекс уже определяет какими средствами выполнить эту задачу и какие ресурсы задействовать. Мы можем давать задачу конкретному артефакту. Или Индексу. Во втором случае тот сам определяет, какие артефакты доступны и подходят для выполнения поставленной задачи, - тоже более развёрнуто ответила девушка.
Затем посмотрела на место, где раньше была скала, а теперь - озеро расплавленного камня. В воображении высветилась пульсирующая каменная структура... Эра проследила путь о себя до лавы - и, подняв руку, взмахнула ей в сторону озера...
Если девушка намеревалась добиться цунами, то его не вышло. Но легкое волнение лавы было заметно.
- Работает, - Эра посмотрела на Хилла, - но совсем слабенько.
- Что и требовалось доказать, - задумчиво ответил Алый. - Карты, браслет и мы с тобой и Чарли - это резервные контуры Индекса, на случай "если". И меня не отпускают сомнения на счет того. что они были добавлены в Индекс много позже - не тогда, когда были созданы все артефакты.
- Так и есть, - согласилась девушка, - возникает закономерный вопрос. Резервной мощности достаточно чтобы исполнить цель Индекса?
- Если цель Индекса - не развалить какую нибудь галактику на запчасти, то должно хватить, - отозвался Алый. - Впрочем, цель "остановить Шепчущих" - можно воспринимать... По разному. В том числе и разрушением галактики.
Джедай согласно кивнула головой.
Тем временем Шан направлялся к месту испытаний. Один, но что может произойти на пустынной планете? К тому же, связь поддерживается, и он слышит рассуждения своих друзей. "Резервные копии? Надеюсь, они нам не пригодятся", - хмыкнул он, бодро шагая всё дальше и дальше к зоне испытаний, отмеченной на карте, которая выводилась на визоре. Наконец, дойдя до неё, кел-дор немного передохнул и стал выискивать мишени, использовав зум. Остановился он на глыбе, чем-то напоминавшей развалившегося толстого хатта. Взяв в руку "Осколки", он вытянул её вперёд и прикрыл глаза. Представляя себе взрыв, который расколет камень надвое и раскидает куски на несколько сантиметров, он обратился к артефакту: "Осколки... Позволь мне использовать твою силу, чтобы... Научиться тобой управлять"
Отклик артефакта можно было расшифровать примерно следующим образом: мощность заряда доли процента, далее шли какие-то специфические термины типа способности разрушать, работоспособность и скорость детонации. Потом невидимая рука придавила кнопку "применить" и... Глыба послушно развалилась надвое. Только вот осколки камня брызнули на несколько метров - все три величины оказались взаимосвязаны.
Услышав небольшой взрыв, Шан приоткрыл глаза и обнаружил на месте камня опалину и кучу осколков.
"Круто... Чтоб ещё такого взорвать? Хм..." - Шан представил, как земля на месте опалины в радиусе нескольких метров подлетает вверх, словно от сдетанировавшей мины. При этом глаза он в этот раз не закрывал, дабы увидеть всё самому.
Негромкий звук взрыва - все таки расстояние было достаточно большим, да и мощность осталась прежней. Подброшенные вверх взрывом куски базальта.
- Не впечатляет, - увеличивай мощность вдвое, - послышался в наушниках голос Хилла. - Хотя, даже таким взрывом, можно запросто завалить небольшой шагоход, типа АТ-ST.
- Ладно, будет вам вдвое... - новый взрыв Шан однако представил мощнее в раза четыре, оставляющим после себя двадцатиметровую воронку.
Эра немного поднялась, чтобы иметь лучший обзор. Её не были нужны визоры или что-то подобное.
- Есть у меня идея... с вашего позволения, мастер Хилл...
Девушка сосредоточилась и потянулась к артефакту Шана.
- Быть тебе Шан, подрывником, - пошутил Хилл, глядя на то, как молодой кел-дор "копает яму" с помощью своего артефакта. И тут слова Эры повернули его мысли на другой лад. - Думаешь, я могу помешать? Или - могу? А кому отдается приоритет: Управляющему или Связующему? И можем ли мы заблокировать приказ Носителя?
- Тогда попробуй остановить меня, - мысленно улыбнулась Эра, отдавая приказ артефакту. Расстояние - десять километров. Мощность - ноль-пять килотонны. И... "Индекс. Запрос - преграда на пути взрывной волны..."
Ответа от Индекса не было: или - был неправильно составлен запрос, или Индекс не мог делать что-то по своей воле, и - был еще какой-то неучтенный фактор, но ни взрыва, ни блока не получилось: Индекс не смог подобрать артефакта для блока, и заблокировал исполнение всей цепочки.
Эра почувствовала блок - и просто запросила взрыв. Поменьше. На сто тонн...
Земля на мгновение ушла из под ног и тяжело ударила по стопам. Звук от взрыва пришел с опозданием в три секунды, но... Заставил и Хилла и Шана инстинктивно пригнуться. Сработавшие поляризаторы брони - приглушили яростную вспышу от взрыва.
- Нехило ты размахнулась, - ухмыльнулся Хилл. - Хорошо - ударная волна быстро слабеет. А вот в паре километров от такого, я бы не рекомендовал находиться.
- ... А можно мне так же? - только и спросил Шан после длительной паузы.
- Мощность можно усилить еще раза в четыре, - прикинул Хилл. - Если больше, то в этом укрытии находиться будет... Слишком некомфортно.
Услышав, что взрывы пока что безопасны, Шан, недолго думая, запросил ещё пять взрывов такой же мощности примерно на таком же расстоянии, следующие друг за другом с небольшим промежутком.
- Маньяк, - проворчал Хилл, когда отгремел последний взрыв. - Явно, в детстве петардами не баловался.
- Ой, да какие петарды? Тут же самая настоящая бомба... - мечтательно протянул кел-дор, прижимая к себе "Осколки", - Так, ладно, этот арт мы проверили, работает он лучше некуда. Теперь я хочу проверить "Росток", но тут разве что землю им бурить. А ещё я хотел узнать, можно ли использовать его как мост. Для этого каньончик нужен. Интересно, можно ли создать его "Осколками"?
- Ты всерьез думаешь, что Росток прорастет через что-то так, что бы можно было использовать его как мост? - усмехнулся Алый. - Вон валун видишь? Испытай на нем, посмотри как он действует.
- Мало ли... - хмыкнул Шан и, повернувшись к валуну, достал "Росток". "Твоё солнце за тем валуном, Росток. Сокруши преграду на пути к нему" - еле слышно прошептал кел-дор.
Это действительно напоминало росток. Точнее - его действие и поседствия. Нечто нематериальное, встроилось прямиком в то место куда смотрел Шан, и рванулось вперед по валуну, сминая его цепочки структурных слабостей. И исчезло выйдя на волю из камня. Последний же осыпался с еле слышным шорохом.
- Мост говоришь? - скептически пробормотал Хилл, наблюдая за действом. - Мне будет очень жалко тот мост, на который ты это натравишь.
Остальное, он или не заметил, или не счел нужным заострять на этом внимание.
- Яяяясно... - вздохнул Шан. Обломалась его идея с нестандартным использованием артефакта, - Ладно, теперь "Бегство"... - убрав один артефакт и достав другой, Шан вдруг понял, что не узнал принцип его действия. "Стоит узнать сейчас" - подумал он и обратился к артефакту.
И снова, ответ пришел смутным, и не мгновенно. Но можно было разобрать связь между лопнувшим пузырьком и мгновенно изменившемся расстоянием между Шаном и его противником.
"Хм..." - Шан задумался, - "Противник? То есть, мне сейчас будет нужен кто-то..."
- Мистер Хилл? Можно попросить Вашей помощи?
- И что мне надо сделать? - осведомился последний.
- Я вот не совсем уверен... Для этого артефакта нужен противник, - промолчав несколько секунд и собираясь с мыслями, Шан продолжил, - Наверное, я сначала попробую просто использовать его на Вас? А если не получится, то Вам нужно будет... Нууу... На меня напасть.
- Надеюсь, эта штука знает, что такое "тренировочный поединок", - ухмыльнулся Алый и потянулся к бластеру. Потом остановился. - Ну - применяй.
"Ну, давай. Вот мой противник, "Бегство"." - мысленно обратился Шан к артефакту.
Артефакт отреагировал четко и незамедлительно, хотя враждебных намерений от Хилла и не ощутил. А вот эффект применения отличался для всех троих наблюдателей.
Шан и Хилл могли бы поклясться, что они стоят на месте, а до визави (и тут Алый задействовал дальномер, что бы измерить расстояние) ровно километр - расстояние впятеро превышающее возможную дальность выстрела из бластерного оружия. Эра видела обоих рядом с собой - и для нее ничего не изменилось.
- И что? - Эра пожала плечами, - я не вижу изменений... хотя применение ощущаю.
- А то, что от меня до студента расстояние километр - это не считается? - подал голос Хилл. - Большинство энергетического оружия бьет на 200-250 метров, за исключением станковых репитеров. Это не касается верпинских ускорителей массы - они много дальнобойнее. Но в текущих условиях - вполне действенный прием, могу согласиться.
- С моей точки зрения изменений в вашем расположении - ни визуально, ни физически я не наблюдаю, - повторила Эра.
- Чего-то я не понимаю, - пробормотал Алый. - Но дальномер со мной согласен. Ровно километр.
- Да, мой показывает то же самое, - подтвердил Шан, - Ничего не понимаю...
- Искажение пространства... - Эра прищурившись всмотрелась между ними... - физически вы рядом. Но... между вами какая-то аномалия... какая - я пока понять не могу...
Девушка пыталась всеми доступными возможностями разглядеть эту аномалию...
- Аномалия значит, - скепсис в голосе Хилла был слышен и по радио. - Впрочем, если так...
Его рука рванулась в точке подвеса оружия, и тут же раздался выстрел - причем направленный в грудь Шану. Он не старался убить юношу - броня, даже разведывательная, надежно защищает от маломощных ручных бластеров гражданского образца. А вооружен Алый был именно таким. Еще большим защитным фактором бло расстояние - болт теряет всю свою силу метрах на трехстах, и бесследно рассеивается в атмосфере.
Это и произошло.
- Бластер тоже подтверждает наличие между нами расстояния, как минимум метров в триста пятьдесят, - объявил он во всеуслышанье. - Интересный артефакт. Сулит немало тактических преимуществ.
- Хм...- задумался Шан, - мне в голову пока приходит только использовать его как средство задержки противника. Например, чтобы погрузиться на корвет и сбежать. Расскажете потом, что ещё можно с ним сделать?
- До главного, ты уже додумался, - улыбнулся Алый. - Дело в том. что снайпер работает на расстоянии. И чем оно меньше, тем труднее целиться. Удерживай его на расстоянии метров в пятьсот. и спокойно работай, как в тире. Напоминаю, что наш противник - Шепчущие, и нам с ними плотный контакт... противопоказан. Да и остальное, налагает некоторые ограничения.
- Меньше? То есть, так можно и уменьшать расстояние? - удивился Шан, - Артефакт вроде как "Бегство" называется...
- А слово "инверсия" значит "обращение", - пояснил мысль Хилл. - То есть, если цель далеко - ее можно приблизить. Если близко - отодвинуть.
Он с сомнением взглянул на виброкинжал, что так и висел на броне, неизвестно с каких времен.
- Двадцать ударов в спину и десяток в сердце - какое жестокое самоубийство, - пробормотал он, вспомнив анекдот. - Ладно. Жду всех на корабле. Надо подумать о том, что мы тут опробовали.
Sotnik
Мегера. Подводный город. Гостевой купол.

Посадка прошла успешно. Айрен, Дачад и Чарли благополучно добрались до купола и разошлись по своим домам.
А уже через час всех заинтересованных лиц позвали на небольшое совещание – нужно было обсудить и встречу с Инквизитором и планы на посещение Императорского хранилища и местные новости узнать.
Рассказывать начала Айрен. Достаточно подробно, но довольно сухо, не акцентируя внимание на сделанных ошибках – эмоции потом, сначала факты.
Дженаро слушал внимательно, не задавая вопросов, не делая пометок на деке. Можно было бы подумать, что он вообще занят исключительно своими мыслями, если бы его внимание не ощущалось в Силе. И только когда Айрен закончила свой отчёт, он пошевелился.
- Плохо, - короткая оценка явно касалась не личного вклада участников в переговоры. Чего-то иного.
Монах поднялся, прошелся по дворику, касаясь пальцами листьев.
- Я не аналитик, аналитик у нас лорд Сават. Я безопасник... И вот с безопасностью у нас всё плохо.
Он повернулся к Айрен и ее свите.
- Гранд-Инквизитор Холт сохранил свою команду и активно ее использует. Он способен на крайние меры, судя по тому, с какой решительностью готов жертвовать собой и своими людьми. Не своими пожертвует с не меньшей... Он видел, на что способен Чарли. Телепортация - то, за что будут убивать даже не планетами... Вир. Максимальное внимание на любые попытки выйти на нашу базу. Найти список всех салонов Синтии Кроу. Просто на всякий случай... Чарли. Тебя будут стараться переманить. Любым способом. Имей это в виду. Айрен. Холту что-то нужно в хранилище. Он посылал туда дронов, теперь посылает вас. После вас туда наверняка пойдут его люди. Следите за тылами.
- Его ожидает большое разочарование, - ухмылка Чарли получилась несколько... Зловещей. - Во первых, телепортация, это не я, а Древний. Во вторых, им же я привязан к Индексу. Ну а попытки будут, это очевидно.
- Была у меня мысль прочитать его память с помощью Владыки... - покачал головой Дачад, - много интересного узнали бы. Но остался ли тогда я - собой... это вопрос. Поэтому поостерёгся. Уничтожать их - тоже не выход. Не зря ключевое слово для доступа на алмазную планету было "Совесть"...
- Та самая совесть даже мне не дает на эту тему думать, не то что тебе, - Айрен слегка поморщилась. Ее когти застучали по поверхности стола.
- На самом деле с безопасностью у нас все еще хуже, чем вы думаете.
Стук был неритмичным.
- Чем мы будем сильнее, тем будем заметнее… Что порождает две мысли – первая – не лучше ли нам сменить место дислокации – ведь здесь сделано уже слишком много, что бы ставить это под удар.. И вторая – будет ли достаточно для безопасности тех свойств Индекса что мы успели узнать? Но это пока все так – приступы паранойи. Времени мало, его надо использовать максимально. Забрать оставшиеся артефакты. И наведаться на ту самую базу. Что это вообще за место и зачем оно было нужно?
Не удивительно, что фалиенка ничего не знала о базе Императора. Не до его секретов ей было. Даже близко.
- Если это то, о чем я думаю, - взял голос Хилл. - То это одно из секретных хранилищ Императора. Генетические хранилища джедаев, кое-что из их голохронов, ситских голокронов было скрыто именно там. Система охраны, имеет разветвленную структуру безопасности, у меня были первичные коды доступа... Если только они не устарели. Впрочем, это нам сильно не поможет.
- Ситхские голокроны? – Айрен прикрыла глаза, - это плохо…
- Как расставим приоритеты? Куда сначала и кто пойдёт? - спросил Дачад.
- Я отправлюсь на базу, - из-под ресниц фалиенки блеснули желтые искорки глаз. А в Силе отразилось что-то непривычное. Не просто привычная темная ярость - жажда. Страсть.
- И, надеюсь, Хилл, вы составите мне компанию. Ваши знания и умения будут просто необходимы. Все-таки – я не боец..
Хотя, в последнем утверждении была доля лукавства, но в то же время и очень трезвая оценка способностей их обоих.
- Чем меньше народу, тем аккуратнее все выйдет. А Артефактами я бы предложила заняться джедаям.
Арк стрельнул взглядом в сторону Айрен.
- Прости, но у меня такое впечатление, что ты хочешь этим заняться... скажем так - без джедайского присутствия...
А Дачад лишь негромко пробормотал: - А меня, значит, всегда критикуют, когда я предлагаю разделить команду на несколько групп, чтобы достичь несколько целей...
- Леди, вы ничего не забыли? - Хилл был серьезен, и не спешил принимать ничью точку зрения.
Взгляд не менялся, и в нем все острее читалось возбуждение. И абсолютно темное желание получить то, что она хочет. Непривычное для всех собравшихся. И это тоже имело свое объяснение – до этого на пути Айрен не встречалось ничего столь для нее желанного. Хотя, откуда всем этим людям было об этом знать? Не так давно они были знакомы и объединяли их совсем иные цели.
На реплики джедаев она отвечать не стала. Позже. Надо было еще самой понять, насколько они правы.
- Возможно, - она смотрела на Хилла. Изучающе.
- Есть множество тактических и стратегических вопросов, которые могут перевернуть все дело. Но есть два момента, которые важны. Первый – не вижу смысла идти большой группой. Двоих-троих должно хватить. Второй… скажем так – Ваши личные качества. Так что – я не могу сказать забыла ли я что-то, пока не узнаю, что Вы имеете ввиду.
- Напоминаю, что есть три точки нашего интереса, - отозвался Хилл. - Первая - упомянутое хранилище Императора. Вторая - криминал с Нар Шаддаа, владелец четырех артефактов. И третья - некий Лудо, направление на коллекцию которого я могу показать. Прошу заметить - направление, а не точные координаты.
- Это не проблема, - негромко отозвался Кайлас. - Выйдем за пределы системы, три прыжка - и координаты по трем векторам в кармане. Меня больше смущает то, что его до сих пор никто другой не взял за жабры.
- Может и взял. И именно поэтому вся коллекция находится вне времени, - Алый был серьезен. - Есть у него в коллекции несколько весьма занимательных артефактов, с интересными возможностями. Что бы снять их воздействие, нужны или носители, или Эра, или я. Однако, меня больше беспокоит криминал.
- Можно подумать, в списке есть не занимательные и не интересные, - чуть слышно проворчал монах, возвращаясь на свое место. И добавил уже громче: - На Нар-Шаддаа могу отправиться я. Хотя бы и с Кайласом. Но вам он нужнее будет как пилот.
- Об этом я не забыла, - Айрен потребовалось некоторое усилие воли, что бы перестать думать о сокровищах Императора.
- Просто посчитала, что забрать известные артефакты будет приоритетнее, чем искать те, что затеряны вне времени. В конце концов нашему противнику так же просто найти того несчастного с Нар-Шадда что и нам. А после него – браться за Лудо. При том, что ради него и базы разделиться еще можно, а вот ради Лудо – вряд ли. Там могут понадобиться все. Или думаете лучше начать с него?
- Не там вы подвох ищете, - вздохнул Хилл. - Меня все больше беспокоит возможность засады у криминала. Даже не так. Я уверен, что у криминала есть засада, но не уверен в том, что нам по силам справиться с ней. При этом Лудо и хранилище, такого беспокойства не вызывают.
На лице Леди очень явно отразилась внутренняя борьба, завершившаяся похоже внутренней же капитуляцией – были цели выше целей…
- Значит, начать лучше с Лудо. Получим больше артефактов, увеличим собственные силы.
- И не исключено, запустим что-то, что не оставит нам времени, - обронил Инквизитор. - Хранилище, как я понимаю, нам нужно для того, чтобы забрать подходящий генетический образец для Эры. Я ведь правильно понимаю?
Фалиенка кивнула:
- Да. Это та самая проблема, которую нужно решать и желательно быстро. У нас все равно уйдет много времени на создание клона, так что начать лучше как можно раньше.
- А это действительно так необходимо? - Кайлас смотрел на Связующую. - Сейчас Эра ограничена... Да ничем не ограничена. Через стенку пройти - пожалуйста. Исчезнуть - не проблема. Причинить ей вред... Ну, я могу придумать, как. Но и мне это будет не просто. И она привыкла к этому состоянию. Создадим клона - встанет проблема адаптации. Хороши мы будем, если в разгар боя одна из ключевых фигур на Ускорении по старой памяти пройдёт сквозь стену. В физическом теле. В лучшем случае нам потребуется новый клон...
- Год, - примерно прикинула сроки создания клона Леди. – Может быть мы успеем закончить всю войну в этому времени. Может быть нет. Но, у нас есть проблема, которая перевешивает полезность Эры как призрака. И я говорю о тебе, Арк. Я боюсь, что если мы будем тянуть слишком долго – мы потеряем обоих.
- Ворнскр, банта и капуста, - вздохнул монах. - Как перевозить будем?
Арк почесал затылок.
- Я могу попросить Индекс отменить то, что учудило со мной Войско. Всё равно никаких изменений не чувствую...
Эра сидела рядом и молчала. Дачад размышлял.
- Как в задачке, - фалиенка ухмыльнулась, - для начала выясним, кто у нас банта.
Она задумчиво постучала кончиками когтей – раздражающая привычка, но думать помогало.
- А кто у нас сейчас присматривает за Императорской базой? Осколки? Республика? Кого мы там встретим? Только автоматические системы или отряд джедаев?
- В идеале - никого, разве что группы кладоискателей, - ответил Хилл. - Но сами понимаете, что автоматика-автоматике рознь.
После фразы о кладоискателях на лице Айрен мелькнула мучительная гримаса. Кажется маленькая армия, но порядок на территории устраивали ее куда больше.
- Напрашивается вариант взять с собой Вира… Теперь по поводу криминала – идея Дженаро, на самом деле, очень хороша. Тихо пришел, тихо ушел, возможно улучшил криминальную обстановку…Подозрений вызвать не должен. Но, если там и правда засада - выпустят ли его? Подстраховать бы как-то. Или внимание отвлечь.
- Это при том, что Алый Гвардеец прямо говорит, что не уверен, справится ли вся группа? - Инквизитор покачал головой. - При всем моем уважении, леди, тихо прийти полковник может. Но справиться с задачей и уйти, пусть даже громко? Я реалист.
- А если я помогу? - Подняла руку как в школе Кира. - Могу многое сообразить с помощью "Начала". - Девушка коснулась флейты, закрепленной на левом рукаве платья. - Или лучше поправим всю стратегию вместо корректировок тактики?
- Я бы рекомендовал оставить в планах две точки, и высаживаться туда. А криминала оставить напоследок, пока у нас не будет нескольких полных групп, - пожал плечами Хилл.
Айрен примирительно улыбнулась:
- Для точного анализа совершенно недостаточно данных.
Но уже через мгновение она заметно помрачнела, что-то сосредоточенно обдумывая.
- Какой.. сложный выбор.
Дачад выбил барабанную дробь пальцами по столу. И, наконец, высказался:
- Отправьте меня и Дженаро на криминал. Я... не вижу в них чрезмерно большой угрозы.
Осмотрел присутствующих.
- Арк, Эра, Кира - могут пойти на базу Палпатина с Айрен, Хиллом и теми, кто захочет.
Взгляд, которым Айрен одарила Дачада, был воистину испепеляющим. И то, что Леди сейчас о нем ничего хорошего не думала, тоже было ясно.
- А ведь Кайлас прав. Хотя бы в том, что Хилл лучше знает текущую обстановку на обеих точках и наши силы. И может более адекватно планировать операции. И, кстати, хочу напомнить, что у нас еще не решен вопрос с Орденом Джедаев.
- Не только Холт сохранил свою организацию, - начал Хилл свой ответ. - И вот что я вам скажу. Ко множеству коллекционеров артефактов приходили небезызвестные личности. Двоих напугали так, что один продал свою коллекцию, а один пропал. И только этот держит свою коллекцию, чуть ли не напоказ. О чем это может говорить?
- О том, что нас там ждут с распростертыми объятьями, накрытым столом и танцовщицами, - ящерица цинично хмыкнула.
- Причем ждут именно нас, - подтвердил свои опасения Хилл. - А если ждут нас, то имеют ясное предствление о наших возможностях. И еще одно. У Криминала только 4 артефакта. Причем они - старшие артефакты групп. Лакомый кусочек - именно для нас, не для кого либо еще.
Дачад равнодушно пожал плечами.
- Именно поэтому я думал о группе поддержки. Раз. Два - не обязательно их просить... или выкупать артефакты. Напоминаю - это всё теория и предложения, если они нереалистичны я с готовностью откажусь... но рассмотреть стоит.
Вздохнул.
- Сделать копии артефактов. Телекинезом заменить их. Может даже Индекс расщедрится на телепортацию для этого... Если уж целую Айрен перенёс, то почему здесь не сделать подобное? Короче... Разведать, что где лежит. Сесть в нескольких километрах. Взломать системы наблюдения. Тихонько переместить копии на место оригиналов. И свалить с оригиналами...
- Вряд ли получится, - с сомнением заметила Леди, - если бы телепортировать артефакты к нам было бы возможно – они бы у нас уже были. Скорее всего тут действует какое-то ограничение.
- Но телекинезом их таскать можно... - отозвался Дачад, - может, правда, и тут есть ограничение на расстояние переноса... Хм... надо попробовать.
- Весьма вероятно, что нас там ждет пара десятков наших «друзей», способных почувствовать наше появление еще на орбите, - Айрен задумчиво потерла подбородок.
- Значит – стоит сосредоточиться на Лудо и Базе.
- А для чего нам разведка? - хмыкнул магистр.
- Повышенное внимание к этой точке, скорее всего, приведет к тому что туда будет стянуто еще больше сил, - Айрен покачала головой, - Нет, не надо там туда пока. Рано. Мы не сможем провернуть это дело чисто и без жертв среди непричастных. И сами рискуем слишком сильно.
- Вы заложники собственного всемогущества, - это прозвучало со стороны Дженаро. - Взломать кору планеты по щелчку пальцев. Взорвать без взрывчатки любую броню. Сжечь половину галактики... Нар-Шаддаа гадюшник, чего проще - дать волю "Сиянию", а потом просто откопать из пепла артефакты... но и там есть те, кто не заслуживает стать пеплом. И... не будет ли такая победа хуже любого поражения?
- Я бы даже сказала, что это очень изящный способ ограничить наше могущество, - фалиенка вздохнула, запустив когти в волосы, - похоже, над этой головоломкой нам придется хорошо подумать. Должен быть какой-то выход….
Дачад снова погрузился в размышления.
Sotnik
Мегера. Подводный город. Гостевой купол.

А Арк спросил:
- А есть ли информация, как долго они на Нар Шаддаа? Или это для нас не так уж и важно?
- Может именно в том, о чём сказал мастер Дженаро и была проблема предыдущих попыток? - покачала головой Эра.
- А для тебя есть разница, сколько они там сидят? - поинтересовался Хилл. - Хотя есть у меня подозрение, что агентов и боевиков там... Не протолкнуться.
- Если нас там так откровенно ждут, значит действовать нужно хитро, - Айрен откинулась на спинку кресла.
- Убрать оттуда всех непричастных. Например, какое сообщение могло бы заставить всю местную шушеру исчезнуть? Республиканские войска решили выжечь всю планету, флот уже на орбите? Через 10 минут начнется передел территории и война между бандами? Самый большой босс не в настроении и собирается покататься по улицам и пострелять? Фанаты гонок решили устроить драку? Что то такое, что проще пересидеть в подвале… потом – устроить откровенное нападение в лоб, оттягивая на себя большую часть вражеских сил. Кого-то убить, от остальных сбежать. И одновременно – зайти тихо с тылу, забрать свое и тихо уйти.
- По моему опыту. - Скромно дополнила Кира. - Сообщение о том, что фанаты гонок решили устроить драку скорее соберет народ, чем распугает его.
- В принципе без разницы, - Айрен только улыбнулась. – Но, чую – приоритетнее всего у нас будет Лудо.
- И все с датападами, чтобы заснять зрелище... - пробормотал Арк.
- А следом – База. И местный Орден, если вы не передумали иметь с ним дело. Параллельно разведка у криминала. Надо хоть знать, что нас там примерно ждет. И – желательно список его дел и его шайки. Совесть успокоить, - последняя фраза в устах Темной обладала совершенно определенным смыслом
- Совесть... - голос был негромким и это уже был Дачад, - если всё так, как говорит Мэтт... то там шайка состоит из агентов. Думаю, им не составило труда подчинить их всех посредством внедрения симбионтов...
- Местный Орден? - Арк почесал затылок, - я уважаю их... но как-то мне стрёмно...
- Но ведь ты один из последних членов старого Ордена, - возразила Эра.
- Да... и ничем не помог восстанию. Припрусь, а они спросят - где шлялся? Что я скажу?
Эра вздохнула.
- Вот то и скажешь... путешественник во времени. И Дачада попросим пару спецэффектов устроить....
- И если там все так плохо, как кажется – засаду они устроили в сиротском приюте, - цинично добавила Айрен, - тут точно придётся подумать.
- А со Светлыми встретиться все равно придется. Либо мирно, либо – опять придется драться.
«Особенно после ситхов на Умбаре». Вслух она этого само-собой не сказала, но подумала. Эта веселая вылазка точно заставила бы джедаев зашевелиться. А если нет – то они тут начисто бесполезны и бессмысленны.
- Драка исключена, - тут уже Дачад заговорил громче, - я...
Вздохнул.
- Да... я всё время говорю "я, я, я..." как один мудрец из древних притч... Не знаю. Хорошо это или плохо. Не считайте меня затычкой в каждую бочку, пожалуйста... Но... Пошлите меня хоть к ним. С Арком. Увидя его они не станут драться сразу. А значит будут переговоры...
Фалиенка обвела взглядом всех остальных:
- Что думаете?
Хилл вздохнул и посмотрел на Дачада. Вопросительно посмотрел.
- Не думаю, что у нас есть время на дипломатические расшаркивания с орденами и правительствами. Но есть одна вещь на которую вы со своим перемещением во времени не могли обратить внимания, поскольку отсутствовали в галактике. Не знаю, сколько агентов было двадцать лет назад, но вы встретились с одним из них, - Алый посмотрел на фаллиенку. - Следующий встретился нам с Эдвином - через 11 лет. За последний месяц, мы повстречали троих. Четверых, если бы удалась имплантация. О чем это говорит?
Он снова посмотрел на Дачада, потом обвел взглядом остальных.
- Это должно сказать о том ,что агентов становится больше. Артефакты наше единственное оружие против них. Артефакты, которые у нас, и которых еще нет. И прошу обратить внимание, что если я уверен в наличии засады у криминала на Нар Шаддаа, то прошу учесть, что миссии к Лудо и хранилищу - не будут простой прогулкой. Как минимум потому, что одним ледорубом, даже подкрепленным мощью одного артефакта - с хранилищем не справиться. А Лудо исчез из времени не просто после заигрываний с артефактами. Поэтому считаю, что разбрасываться основными боевыми единицами перед серьезным делом... Как минимум расточительно. Как максимум - еще и опасно и для нас и для нашей миссии.
- Предлагаешь всеми силами ударить в одном направлении?
- Или Хранилище, или Лудо, - пожал плечами Хилл. - В крайнем случае - разделиться и пойти по обоим направлениям. Криминал, нам пока не по силам.
- Предлагаю второе, - ответил джедай, - кто куда?
Айрен молчала. И молчание это было странным. Чувствовалось, что она сейчас в этот момент просто в бешенстве – в той самой, классической темной ярости, когда остро хочется что-нибудь сломать, просто для того что бы снизить градус внутреннего напряжения. Вот только ломать было нечего, злиться было не разумно. И от этого эмоции выходили на второй круг, лишь усугубляя ситуацию. Это была борьба желаний с долгом. И надо было с этим что-то решать.
Дачад молча скосил взгляд, посмотрев на фалиенку, чувствуюя тёмную волну. Арк же молчать не стал.
- Кхм... миледи... Айрен... что с тобой?
Фалиенка только головой мотнула. Раздражение и злость. Но в руки она себя взяла.
- Потом. .. Я думаю, что Лудо важнее.
Все равно объяснять было бы слишком сложно. Да и кто бы тут смог понять, когда прихожится выбирать между долгом и страстью.
- Кто идёт к Лудо? - задал прямой вопрос Дачад, а Эра встала за спиной Айрен, положив ей руки на плечи.
- Я там быть обязана, - Айрен прикрыла глаза, заставляя себя успокоиться, - не знаю, в каком он сейчас состоянии, но меня он хотя бы знает. Будет проще в любом случае.
- Я с тобой, - безапелляционно звявил Арк.
- Я тоже, - отозвалась Эра.
- Если будет вторая группа, то скорее всего в ней буду я, - прокомментировал ситуацию Дачад.
Принадлежала бы Айрен к любой, чуть менее скрывающей свои эмоции расе – она бы взвыла от досады. Но ящерица лишь кивнула, соглашаясь.
- Да, это разумно.
Магистр, прищурившись, посмотрел на фалиенку. Скользнул взглядом по Эре, затем по Арку. Кажется, они не заметили... После вопросительно посмотрел на Хилла.
- Вопрос. Стоит ли комплектовать команды про признаку... предпочитаемой стороны Силы? Если, конечно, мы сформируем две команды...
- И не нужно ли отправиться к Лудо всем вместе?
- Дачад и Чарли как боевое звено, Тэн на поддержке, Вир как ледоруб, девочка меняющая реальность и мальчик пробивающий стены, - подвел итог Хилл. - Вполне сбалансированная боевая группа для штурма хранилища. И вторая группа: мы с Арком, как боевое звено, Леди на поддержке, да и насколько я помню - знакомы вы с Лудо. И Тиша. Вполне может получиться.
- А мне где быть? - спросила Эра, - и в каком качестве?
- Ты же только что хотела лететь с Леди? - переспросил Алый. - Или уже появились сомнения?
- Просто ты расписал роли всех... а про меня не сказал...
- С Леди. Поддержкой, - как о чем-то само-собой разумеющемся проговорил Хилл. - Впрочем, это мое видение проблемы, я на нем не настаиваю.
Эра пожала плечами.
- Хорошо, так и порешим, - магистр кивнул головой и осмотрелся.
- И ещё один вопрос... а где Тэн? - снова Дачад.
Ответ он получил немедленно. И в несколько своеобразной форме.


На какое-то мгновение Тэн увидел знакомые очертания горного озера. Но только на мгновение. Еще через миг вокруг него завертелся рой плазмоидов, наполняя пространство треском и шелестом, резким запахом озона, блеском... а потом он вновь оказался посреди гостевого купола, в окружении своих спутников - и целой стаи "светлячков" всех размеров. Похоже было, что вместе с ним сюда явились все плазмоиды планеты, на которой он нашёл "Постоянство".


Пространство в центре площадки всколыхнулось, и оттуда брызнули шаровые молнии, оглушив всех присутствующих фонтанирующими эмоциями. Если бы на одаренных сейчас вывалили целый трюм щенят, эмоций было бы, пожалуй, меньше...
Айрен вскочила со своего места, готовясь не то нападать, не то защищаться. Она-то прежде не сталкивалась с этими существами, но рассказ о них все-таки вспомнила.
- Что за….
Дачад поднял голову и посмотрел на множество гостей из иного мира.
- Вот оно как... события ускоряются.
Кайлас щурился от вспышек. Дженаро думал, что Сент очень вовремя убрался домой - ослеп бы надолго.
- Похоже, всю дипломатию придется отложить, - Инквизитор осторожно протянул раскрытую ладонь к зависшему перед ним сгустку плазмы. Тот кольнул его крохотной ветвистой молнией и удрал в сторону. - Если один плазмоид способен открыть портал, пара - стабилизировать звезду, что может натворить вот эта стая? Мэтт, кажется, к нам прибыло подкрепление, вполне способное решить проблему Нар-Шаддаа.
- Как я понимаю…, - Айрен тоже слегка морщилась от ярких вспышек, чересчур радостного настроения и мельтешения вокруг.
- Мы приступаем прямо сейчас. Хилл, мне кажется, что формулировать наши цели надо тебе.
- Тоже мне, нашли переводчика, - пробурчал Хилл и протянул руку к оказавшемуся рядом плазмоиду.
- Какие-то они недокормленные, - хмыкнул Чарли. Хилл с интересом посмотрел на модификанта.
- Зато, насколько я понимаю, у них нет проблем с энергозапасом, как у Древнего. Итак. Подкрепление. Могут ли они чего-нибудь сотворить с симбионтом, вот в чем вопрос.
Одновременно, он вспоминал впечатляющую атаку симбионта, и собственный полет от него спиной вперед - прошедшую атаку, несмотря на защиту Бездны.
Плазменный сгусток медленно подплыл к руке Хилла. Потрогал маленьким жгутиком-молнией его ладонь, оставив ощущение покалывания и прохлады, несколько раз облетел вокруг и умчался носиться с остальными. На реакцию шарахнувшегося от Кайласа "светлячка" это было совсем не похоже. Айрен и Вира тоже облетали с опаской. А рядом с Дженаро не было ни одного ближе пары метров.
- Ну а кто у нас «руководитель»? – весело отозвалась на ворчание Алого Айрен. Она оглядывалась, быстро перестав нервничать из-за неожиданного к ним вторжения. К тому же, эмоции плазмоидов были заразительными, и настроение поднималось почти мгновенно - хотя бы просто потому, что сама ящерица решила от этой радости не огораживаться. Редко так хорошо бывает, разве что с собаками. Надо было пользоваться.
- Ну, внимание они точно отвлечь могут, - она с интересом наблюдала за полетом стаи, отметив и то, как они обходят ее, Дженаро и Вира.
- И.. не повредят ли Шепчущие им? Мало ли какие у них взаимоотношения.. может они едят друг друга?
Фалиенка протянула руку к ближайшему шарику и позвала ласково и успокаивающе – как если бы подзывала щенка:
- Иди сюда, мой хороший.
Плазмоид метнулся в сторону.
- Мы им не нравимся, - спокойно сказал Кайлас, который тоже заметил, как их обходят стороной. - Возможно, рядом с Темными им неуютно. Правда, непонятно, почему Дженаро...
Он оглянулся на монаха.
- Или понятно... Если его Свет страшнее нашей Тьмы.
- Ты прав, - с легкой ноткой сожаления в голосе согласилась с Инквизитором Леди. Было немного обидно, но концентрироваться на этом ощущении она не стала.
- Главное что не «кусаются».
Арк, улыбаясь, сидел на месте, а Эра встала и протянула руки к светлячкам. Дачад же, сосредоточившись, выделил среди присутствующих "Молодого" и мысленно к нему потянулся. Затем кивнул головой Тэну.
- Как тебе удалось их всех сюда привести?
К Эре слетелись охотно, устроив вокруг нее небольшое светопреставление с треском и вспышками. Дачаду - и всем остальным - ответил плазмоид, первым прорвавшийся на Мегеру.
"Проводник. Нашел. Открыл путь древних. Позвал других".
Айрен внимательно посмотрела на Тэна, решила, что тот в порядке, а значит – потом расскажет, что с ним произошло. И попробовала вернуть все происходящее в деловое русло, что было не просто – слишком много света и радости было вокруг.
- Вы сможете нам помочь против них? – Образ агентов Шепчущих вышел ярким и очень узнаваемым.
Стайка плазмоидов перетекла от Эры к Хиллу, от него снова к Эре, потом к Чарли - и закружила между этими троими. Они были в недоумении.[indent][/indent]
Sotnik
Мегера. Подводный город. Гостевой купол.


Магистр лишь поклонился Тэну и плазмоидам. Посмотрел на пляску между Хиллом, Эрой и Чарли.
- Управляющий, Связующая и Хранитель. Плазмоиды связаны с вами. И что-то от вас хотят. Или что-то предлагают. Что?
Мысленный вопрос возник в голове джедая и передался Молодому.
- Все проще и не связано с Индексом, - как о чем-то само-собой разумеющемся оповестил джедая Хилл. - Мы вызываем наибольшее любопытство. Эра. Человек - проекция, не обиду Эре будет сказано. Чарли. Вместилище Древнего. Ну и я - человек, поменявший знак вследствие осознаного выбора.
- Мне начинает казаться, что наша задача начинает усложняться, - подала голос ящерица, как существо неинтересное и пугающее, и поэтому вплотную размышляющее об их планах. Хотя, если быть честным – думала она об императорской базе.
Дачад с сомнением покачал головой.
- Возможно... но в чём тогда их роль?
Молодой ему ничего не ответил, потому он озвучил свой вопрос вслух.
- Как они смогут помочь нам? Или наоборот? Нам нужно помогать им? Если тот Древний вообще управляет всем Индексом?
- Не ищи предназначения и роли у всего, что попадается у тебя на пути, - несколько безжизненным голосом ответил Чарли. - Что же до управления Индексом... Им управляете только вы.
- Грубо говоря – мы на той же точке нашего обсуждения, - Айрен прикрыла глаза, мысленно отгораживаясь от ощущения чужой радости. В конце концов – ее пришельцы боялись, а явного толку от них пока выявлено не было. Вот и решила ящерица - пусть о них Светлые думают. Если придумают что хорошее – потом поделятся.
- Банта, ворнскр и капуста. Банта, то есть Лудо, напрашивается на перевозку первой. Ибо ворнскр, то есть криминал нам пока не по зубам, а точнее не по совести, а капуста, она же База, и полежать может, никуда не денется.
- Ну-ка, кто это у нас такой круглый? - Шан потянулся к одному из плазмоидов. "Я же не тёмный, от меня шарахаться не должны, по идее..."
Сияющий шарик отделился от хоровода плазмоидов и закружился вокруг него, не даваясь в руки, но и не убегая. Могло показаться, что Шана разглядывают, заинтересованно и вполне дружелюбно.
Не совсем зная, что с ними делать, кел-дор решил обратиться к команде с вопросом.
- А кто они собственно такие? Или я что-то проспал?
- И ведь действительно - все проспал, - ухмыльнулся Алый и коротко пересказал историю появления здесь плазмоидов, один из которых, как оказалось избрал своим местом пребывания - Чарли. А иногда - и отвечал через него - прямо как... Стоп!
Теперь он смотрел на мельтешащих в воздухе плазмоидов другими глазами.
- Чарли, на что способны эти плазмоиды? - четко, проговаривая слова спросил он.
- Они наверняка способны учуять свою родню, хотя и ушли далеко по своему пути. А я из другого рода, и всех их возможностей не представляю.
- И они способны использовать нас как своих носителей... Как древний использует Чарли.
Дачад встал, поднял руку и закрыл глаза.
- И, вдобавок, являются проводниками между мирами.
Он открылся в Силе, обращаясь с просьбой - "мы можем быть едины... как части целого"...
Вдруг получится.
Хоровод светлячков приостановил кружение. Один из них, мигнув, переместился к Тэну. Второй медленно подплыл к Дачаду. Остановившись прямо перед его лицом, он слегка кольнул джедая в лоб. Сейчас эмоциональный фон от вороха щенят сместился к "зачем им это?", искреннему и недоумевающему, как если бы Дачад предложил им что-то не вполне пристойное и бессмысленное. Потом от того, что приблизился к нему, пришло что-то вроде извиняющегося пожатия плечами - причем адресованного не человеку, а стайке плазмоидов.
"Ну. если им так нужно..."
Сияющий сгусток размером с кулак утонул в голове Дачада.
Айрен подалась вперед, нахмурилась, но джедаю не мешала. Правда, идея его ей казалась не совсем подходящей. Ведь, если бы в объединении с этими существами был какой-то смысл – они бы не боялись Темных. Но – любопытство что получится было очень сильно.
Рой... Надо спросить Рой... Дачад прислушался к своим ощущениям. Древний использовал Чарли как носителя и переводчика. Есть ли возможность подобным образом взаимодействовать с "молодыми"? А значит, возможности и "мощности" роя могут здесь помочь... теоретически.
- Ну и как оно - с плазмоидом в черепе? – голос фалиенки звучал одновременно цинично и заинтересованно. Что безнадежно выдавало ее напряжение и тревогу. Как бы там ни было – Дачад у них был один, нельзя было, что бы ему повредили его же выходки.
Джедай ощутил, что с ним что-то происходит. Что-то, с чем он никогда ранее не сталкивался.
Его воспоминания - все, от первых ощущений в утробе матери и до текущего мгновения, те, что он помнил и те, о которых и не подозревал - все они просматривались и сортировались с невероятной скоростью: оставить, убрать из памяти...
Какое интересное ощущение... ретроспектива... то, что он даже и не помнил... первые его осознаные воспоминания связаны только с Иего. Он ничего не помнил из того, что было до. Естественно - он был малышом. Но вторжение плазмоида вскрыло этот пласт памяти. Его мать была джедаем. Он не знал, кто был его отцом, от кого бежала его мама, кто подбил её корабль... на чьей совести её смерть? А сейчас... можно просмотреть всю эту память почти как кино...
"Стоп... из памяти ничего убирать не нужно. Даже если оно неприятно..."
Да, были моменты, которые Дачад хотел бы забыть. Но не в плане "стереть", поскольку он из своих ошибок таки извлекал уроки, а "не вспоминать".
Он получил ответ на свою просьбу. Но не словами, не мыслями, принадлежащими кому-то другому. Даже не образами. Пониманием, что убрать не означает уничтожить. Временная мера, которая позволяет устранить то, что мешает, даже оставаясь неизвестным. Как глубинное течение, определяющее погоду. Эти воспоминания в решающий момент могли поколебать его, направить выбор на неверный путь. Но сортировка остановилась.
"Начало моей жизни, до падения корабля интересно. Но не срочно. Займусь по окончании основной миссии..."
Магистр сидел, зажмурившись... и заговорил:
- Мои воспоминания... их просматривают...
Айрен слегка вздрогнула, просто примерив эту ситуацию на себя. Слишком много в ее воспоминаниях было такого, что она не собиралась никому показывать. Да и зачем это было нужно? Сформировавшуюся личность изменить сложно, а вот поднять из памяти что-то травмирующее или просто мешающее – легко.
Но, пока нужно было подождать – что же будет дальше.
"Спасибо тебе... но все эти воспоминания - вся моя жизнь - это то, что сделало меня таким, каким я есть. Пригодным для исполнения Миссии Индекса. Это сформировало мою совесть, моё мировоззрение, мою личность. Мне важно помнить, кто я. И что меня сделало таким. Я благодарен тебе. Но... раз ты здесь и у тебя такие способности потрясающие... помоги мне, пожалуйста. Я хочу вспомнить один момент."
Усилием воли Дачад вызвал в памяти звезду на ладони Чарли.
"Этот символ... я его видел. Но никак не могу вспомнить где и при каких обстоятельствах... поможешь?"
А вслух сказал:
- Хочу кое-что проверить...
Мелькание воспоминаний возобновилось, хотя было уже другим. Вместо сортировки - целенаправленный поиск. Спустя несколько секунд перед мысленным взором Дачада оказались все сколько-то похожие символы: гербы Империи и Республики, древние символы Орденов, корпораций... Ближе всего к звезде Чарли был знак Черного Солнца.
Совпадение. Магистр про себя грустно улыбнулся. Всего лишь совпадение. Звезда в руке Чарли подсознательно ассоциировалась с символом врага - Чёрного Солнца. А его он успел отложить в такие глубины памяти, что даже не провёл никаких параллелей, кроме смутного подсознательного узнавания. Ну... по крайней мере, одним вопросом меньше...
"Спасибо! - мысленно поблагодарил он светлячка, - Прямой доступ к памяти и контекстный поиск - очень важная вещь. Этого... нехватало..."
- Я... получило прямой доступ к своей памяти. С возможностью временной блокировки негативных моментов, а так же прямого поиска... - это он уже сказал вслух.
- Удобно, - не слишком впечатлено отозвалась ящерица. В конце-концов тот же результат можно было получить и после хорошей медитации. Хотя, надо признать на медитацию требовалось гораздо больше времени.
- Так, эти существа нам могут чем-то помочь? Или пора переходить к активным действиям?
Да, удобно. Просто - удобно. Но джедай нутром чуял, что их... "симбиоз" способен на большее. Намного большее... "Что мы можем друг другу дать, сотрудничая таким образом?" - возник в его голове немой вопрос...
В качестве ответа он получил чувство некой растерянности. И понимание, что подобного опыта у плазмоида нет, а потому и ответа он дать не может. Разве что получить его опытным путем? Чего не могло ответить это странное существо, отчасти подсказывала Сила. Плазмоид мог защитить своего союзника от влияния на разум - в том числе и от Шепчущих. Мог уловить присутствие симбионта. Мог защитить от воздействия энергетического оружия, включая световой меч. И мог открыть портал и провести сквозь него - но куда именно, не могла подсказать даже она.
Да, логично... малыш не мог знать этого. У него не было соответствующего опыта. Возможно - даже у них... у всех... Но... Сила с ним. Правда, интересный момент... Сила подсказала, какая польза будет ему. А какоую пользу он может принести этому маленькому существу? Тем не менее Дачад широко улыбнулся и открыл глаза.
- Могут. Такое... близкое союзничество расширяет наши возможности. Первое - защита от влияния Шепчущих на разум. Второе - может определить присутствие симбионта. Третье - может защитить от энергитического оружия. Включая это...
Он похлопал ладонью по рукояти светового меча.
- И чётвёртое - порталы. Может открыть и провести. Но это пока ещё вопрос - ибо куда заведёт...
Магистр пожал плечами.
- Они будут хорошими помощниками в нашей миссии.
Айрен задумчиво кивнула.
- Пожалуй. Еще желающие повторить эксперимент есть?
- Не думаю, что для меня с Древним этот эксперимент чем-то будет полезен, - пробормотал Чарли.
- Тоже, предпочту обойтись своими силами, - поддержал модификанта Алый. - Благо вычислять агентов уже умею, да и их атаки парировать научился.
- Мне стоит подумать, - Шан неслабо призадумался, - Не каждый день впускаешь в свою голову кого-то.
- Значит, считаем, что желающих нет, - желтые глаза Темной смотрели холодно. Но, свое внутреннее состояние она не показывала. А ведь злилась. Даже можно сказать бесилась. Но сидела при этом спокойно и расслаблено. И даже пыталась более или менее разумно, если не рассуждать, так хотя бы выглядеть.
- Нам нужна подготовка. В обеих точках неизвестно что нас ждет. Нужно снаряжение. Как на войну в неизвестном регионе.
Айрен обвела взглядом сидящих за столом мужчин, опытных и знающих. Куда более опытных в этом вопросе, чем она сама.
- Сможете организовать нам всем нужное снаряжение?
Дачад вопросительно посмотрел на Чарли и Хилла, которые больше специализировались на экипировке, нежели он.
- Без проблем. Только нужно знать что уже есть и от чего отталкиваться, - отозвался Хилл. Чарли согласно кивнул, покосился на "кучу веселых щенков" .
- На чем выдвигаемся? - это спрашивал уже модификант.
- Я думаю, что группа, которая идет в хранилище - на Стреле, а вторая - на "Гордости Набу", - сказал Хилл и покосился на фаллиенку.
Ящерица прищурилась, припоминая какие корабли она видела:
- Это на том помятом ужасе?
- Вы подарили мне неплохую идею, - благодарно улыбнулся Хилл. - Жаль, что смена наименования кораблей, несет за собой немалые финансовые затраты. Но да. Вы правы. Я именно про него. Дело в том, что у этого корабля весьма специфичная... Репутация.
Айрен наклонила голову на бок, внимательно рассматривая Хилла:
- Учитывая личность владельца и внешний вид корабля – это должна быть как минимум хорошая рабочая лошадка. Но скорее всего – техническое чудо. А что за репутация?
- Ну должны же наемники как-то питаться и пополнять свою организацию. А от фрахтовика серии ИТ можно не ожидать каких-то подвохов. Когда же оказывается что на нем достаточно мощные щиты и зубастое вооружение... В общем, не один пиратский клан обломал об него свои зубы. А еще - щипаем контрабандистов, громим караваны работорговцев. В общем - ведем добропорядочную жизнь.
- Примерно так я и думала. Никаких возражений к выбору транспорта не имею. Что дальше? - переживать из-за внешнего вида корабля Айрен не собиралась.
- Дальше, мы с Эрой должны были сообщить следующее. Я, с помощью браслета, она просто мысленно, имеем доступ к любому из артефактов Индекса. В том числе и к неактивированному. И второе. Я так понимаю, что к любому артефакту Индекса имеет доступ и любой Носитель, но с помощью колоды карт. Разумеется - на пониженной мощности, - Хилл помедлил, потом все-таки продолжил. - И я склонен подозревать что и Чарли имеет доступ к артефактам. Правда пользуется этим неосознанно, и чаще всего через Древнего. Или - наоборот.
Айрен снова кивнула:
- Мы гораздо могущественнее, чем думаем. Осталось понять, как всем этим пользоваться. Или достаточно просто подумать, что хочешь получить?
- А я могу устраивать большие взрывы! - вставил свои пять копеек Шан.
- Могу копать, могу не копать, - добавил Эдвин. - Могу сделать так, чтобы вы все копали... Но, может, мы просто сходим и посмотрим, что же там есть?
- Я "за". - Продолжила мнение Эдвина Кира. - Уже засиделась на кораблях и городах, уже хочется и свежим воздухом подышать.

На совещании Кира больше слушала, чем участвовала - так как в старых имперских базах она понимала еще меньше, чем в криминалитете и накинуть идей могла чуть больше, чем вообще никаких. Но не участвовать было нельзя, поэтому она честно пробыла там все положенное время, после чего сбежала к себе. Практика с флейтой приносила свои результаты и теперь она уже понимала, что такое ноты, как правильно играть и вполне могла сообразить что-то более сложное, чем случайный набор вроде бы как мелодичных звуков. Поэтому, стоило ей освободиться, как она немедленно занялась практикой, проверяя, что еще она может сделать с помощью "Начала".
Первым этапом на сегодня были эксперименты со временем. (Подумать только, скажите эту фразу ученому и у него волосы дыбом встанут. Эксперименты со временем...)
Небольшой настольный вентилятор крутился, гоняя воздух по каюте, а белобрысая приложила "Начало" к губам, закрыла глаза и заиграла, несколько секунд играя просто так, для удовольствия, а потом передавая "Началу" приказ - изменить течение времени так, что бы она здесь и сейчас очень сильно ускорилась. Что бы весь мир вокруг нее замер, а она обрела невероятную скорость. Изменения девушка отслеживала очень просто - по вентилятору. По задумке, он сейчас должен был практически остановиться, вращаясь медленно-медленно...
Вентилятор действительно замедлился, как и все вокруг нее - начиная от рыб за иллюминатором и заканчивая едва заметными пылинками в воздухе. Но стоило перестать играть, как все немедленно вернулось в норму, демонстрируя отмену эффекта флейты - она работала, пока играла.
- Ну... Легкие у меня большие. - Подбодрила себя Кира, за последние пару дней изрядно поднатаскавшая себя в деле игры на флейте, и снова приложила артефакт к губам. В ее планы входило проверить, насколько она сможет исполнить еще несколько ее мыслей...

Sotnik
---------------->


Гостевой купол
...на следующий день...

... И завершающее упражнение - любимая всеми поза всадника, - ухмыльнулся Хилл. - Ноги на две ширины плеч, бедра параллельно земле, спина прямая, кулаки прижаты к бокам. Показываю.
Матукай переступил босыми ногами в по земле и замер в указанной позе. Тут же от него начало буквально разливаться уверенность в силах и спокойствие.
Шейла, уже знакомая с некоторыми тренировками, последовала его примеру. Ей, танцовщице, это давалось легче, чем её подругам. Те тихонько шипели, беззлобно, но не радостно, пытаясь выполнить все требования.
- Спину расслабить и не напрягать, таз чуть вперед. Не заваливаться, это все-таки поза всадника, - чуть улыбаясь, комментировал и поправлял учениц Хилл. - И самое главное вы уже знаете, только еще не осознали этого. Мое же дело донести эти знания до тела, сделать их из понятного - привычными. Шейла, и все-таки я вижу, что тебя что-то мучает. Вопросы задавай и не стесняйся. Иначе, какой-же это учебный процесс?
- Почему у нас не получилось, Мэтт? - прямо спросила девушка. - С теми пирамидками. И ты обещал рассказать, как видеть цвет в Силе.
- Не так, - ответил матукай. - У вас получилось много больше того, на что я вообще расчитывал, почему же оно так, я сейчас вам и расскажу. Закончили упражнение. У кого болят ноги?
Судя по нестройным возгласам - болели у всех. Включая Шейлу. Девушки повалились кто где стоял. Одни растирали ноющие мышцы, другие пытались снять перенапряжение Силой. Шейла сидела, скрестив ноги, и смотрела снизу вверх.
- То есть у нас вообще не должно было получиться? Внезапно... Ладно, слушаем.
- А вот начать придется издалека, - ответил матукай, приметивший Фрилла и Ла Руну. - И основное расскажет вот этот невидимка. Знакомьтесь. Мой учитель и по совместительству начальник охраны корпорации Ньютон и Компания, Фрилл. Дефель. В обычном свете не заметен. В ультрафиолете представляет одно из красивейших созданий в галактике.
- Приятно познакомиться, девушки, - отозвался скрипучий голос. - Недалеко отсюда есть несколько шезлонгов, предлагаю пройти туда. А то этот торопыга...
- Почему торопыга? - немедленно заинтересовалась Селия.
К шезлонгам пришлось добираться с некоторыми проблемами, и когда цель наконец была достигнута, девушки с явным облегчением расположились в них, пытаясь разглядеть в Силе невидимого ворчуна.
- Потому что пару недель как из водопада вылез, а уже целую шестерку обучать принялся, - с удовольствием пояснил Фрилл и принялся за массаж. Хилл последовал примеру. - А еще - обучать принялся с Силовой Ковки, а не с боевых искусств. Хорошо, что у вас воля огого какая. Ну да ладно. Начнем с начала. Кто такой Одаренный, вы знаете. Не можете не знать. А кто такой "использующий Силу"?
- Одаренный может и не знать о своей одаренности, - рассудительно заговорила Селия. - Так что не всякий Одаренный пользуется Силой. А как вы таких называете?
- Посвященный, наверное, - отозвался невидимка, занятый массажом. - Но я о другом. Кто же в действительности может взаимодействовать с Силой?
Вопрос был с подвохом. Девушки переглянулись. Чувствовать, как невидимые руки касаются тела, как Сила дополняет их, принося облегчение, было непривычно. Это отвлекало, заставляло воспринимать собственные тела как свои - то, что они давно разучились делать в борьбе за выживание и сохранение рассудка. И это тоже сбивало с толку.
- Тот, кто достаточно силён, чтобы ощущать её? - несмело предположила тогрута. - Мидихлорианы. Их должно быть определенное количество, иначе, даже если они есть, но их мало, то бесполезно учить?
- Не совсем так, - улыбку невидимки хоть и не было видно, зато ее можно было ощутить всем существом. - Взаимодействует с Силой любое живое существо. Даже те самые ящерицы йисаламири - когда создают вокруг себя нейтральный для Силы пузырь. Если же рассматривать взаимодействие в более традиционном виде, то взаимодействуют с Силой и - добиваются требуемых результатов именно посвященные. О чем и был первоначальный вопрос. Что же до количества медихлориан... Да, существовал подобный способ определения Одаренности. Но вы знаете, что и тут есть исключения?
- Какие? - немедленно заинтересовался "цветник".
- Во первых, существует такая раса Шард. Форма жизни на основе кремния, в виде кристаллов. Модифицирует под себя тела дроидов нескольких моделей. Как я слышал, даже в новом ордене джедаев, есть такое отделение из Шард - называют себя "железные рыцари". Второе исключение - призраки Силы.
- Про призраков Лудо рассказывал, - полукровка даже перестала попискивать из-за массажа. - Мы думали, это просто наемничьи байки. А про дроидов даже он не говорил.
- Наемники не знают того, что творится в организациях пользователей Силы, - ответил Фрилл. - Впрочем, не все наемники такие. Часто, в наемники идут и посвященные. Иногда, в наемниках можно встретить например матукаи. А зачастую и вся организация Посвященных идет в наемники. Таковы к примеру Хранители Неба. Но я опять не о том. Итак, медихлорианы - не основной, но достаточно удобный способ определения уровня Силы доступной Одаренному. Итак медихлорианы и их количество. Напрашивается естественный вопрос, не так ли? Каким должно быть количество этих самых медихлорианов, что бы использовать Силу осознанно и у вас что-либо получалось.
- Мэтт сказал, что нашего достаточно для вашего Ордена. Но мы знаем, что у нас он невысок, и для других Орденов мы не подходим.
Проходивший мимо Дачад, услышав интересную беседу, задержался и уже какие-то время слушал.
- Верно, но почему это так? Вроде Сила одна, пределы у всех тоже одинаковые, - ответил Фрилл. - О, здравствуй, Дачад. Не просветишь нас, с какого предела берут к себе джедаи, и почему это именно так?
Магистр приветствуя Фрилла и остальных, несколько секунд обдумывал вопрос.
- Нижняя граница - пять тысяч. А причина проста... чем больше чувствительность, тем более сложные техники может выучить одарённый. А сложные техники - это комбинации более простых. Так же одновременное использование одной техники, того же телекинеза - но на множестве предметов... при чём одно дело просто их швырнуть толчком, другое - контролировать каждый предмет в отдельности, или группу... или - группы. Это - очень непросто.
- Почему же тогда инструкция требует слабых одаренных?
Это вступила Шейла.
- Артефакты сложнее любой из техник, если я хоть что-то в этом смыслю.
- Пять тысяч, - повторил Фрилл. - Нижняя граница для джедая. На самом же деле, общей шкалы тут для всех орденов нет, просто постановили "брать всех с нижним пределом в пять тысяч", подвели слабое теоретическое обоснование и - на этом эксперименты прекратили. .
Дачад покачал головой.
- За Инструкцию ничего не скажу. Судя по анализу Древнего, это дополнительное устройство управления Индексом. Почему она требует слабых одарённых? Могу предположить, что сильным одарённым... скажем так... хотя, нет... противоречие получается.
Он потёр подбородок, задумавшись.
- Проще спросить тех, кто её создал, чем строить догадки. А на счёт сложности... Они сложнее только на первый взгляд. Но в использовании - проще. Ведь Индекс по сути - искусственный интеллект, да и с Инструктором впридачу... Ты ему говоришь - я хочу снести вот ту гору! Бац - и горы нет. Ну, вначале он, конечно, уточнит - а вы точно хотите это сделать? А в Силе надо весь процесс представить в голове и контролировать его. Просто скомандовать не получится...
Повернулся к Фриллу.
- Пять тысяч... Учти, это было много тысяч лет тому назад. Путь познания Силы в то время мы знаем только по хроникам. Многое нам неизвестно. Может, было так, как ты говоришь. А может - и по другому...
- В общем, получаем классическое противоречие, - улыбнулся Фрилл. - Контролировать Силу индивидуум может примерно с границы в три тысячи, а в джедаи его берут с границы в пять тысяч. И тут на сцену выходит основательница нашего ордена, обнаружившая что с ее пределом ниже трех тысяч, она может осознанно касаться Силы используя боевые искусства.
- Современные джедаи существенно уменьшили количество предрассудков... - серьёзно ответил Дачад, - Кроме того, как я вижу - путь джедая это в основном морально-этический кодекс, техника вторична. Да, она играет важную роль, но не первостепенную.
- Это значит, одаренность может быть не такой уж редкостью? - сама себя спросила Шейла. - И если дать возможность проверить кровь всем желающим, а потом - возможность учиться...
- Армия неуязвимых, - тихо сказала Саади. - И мы в ее начале.
- К сожалению, одарённость - всё же достаточно редкая вещь, - вздохнул магистр, - Джедаи тысячи лет искали одарённых по Галактике. И в лучшие годы их были тысячи. А население Галактики в сотни миллиардов...
Он покачал головой.
- С другой стороны были ситы. И их тоже были тысячи. Не десятки, не сотни тысяч... Справедливости ради, у меня нет статистического распределения по уровню мидихлориан. Поэтому я ничего не могу сказать о количестве тех, кого было ниже четырёх или пяти тысяч. Но во времена Республики многие из таких шли в сельхозкорпус.
- Использовали Силу для того, чтобы растения и животные лучше росли? И на большее не годились?
В голосе тогруты слышалась отчетливая нотка... Отчужденного упорства.
Нароки отрицательно помотал головой.
- Назначение в аграрный корпус было добровольным, хотя рекомендации и выдавал Совет назначения. Аграрный корпус - это серьёзная научная организация с разветвлённой сетью исследовательских лабораторий. Наука плюс Сила... многие планеты извлекли огромную пользу из достижений аграрного корпуса.
Пожал плечами.
- По крайней мере, мне так рассказывал мой учитель.
- Рекомендация стать учёным? Когда к этому нет ни призвания, ни таланта? Только уровень - не подходящий для чего-то большего?
Это было сказано очень тихо.
- Чем это лучше того, что сделали с нами?.. Мы не потомственные рабыни, мы не забыли, что значит свобода. Мы умеем говорить "нет" - а ваши добровольцы умели? Мы умеем думать и делать выводы. И ещё одно.
Она бесстрашно смотрела снизу вверх на матукаи.
- Мы были носителями Индекса. Мы работали с ним. Венец Творца я даже смогла надеть и знаю, что он из себя представляет. Да, мне не по силам эта ноша. Но я - знаю... Без артефактов, которые мы отдали вам, наши силы ничтожно малы. Но они есть, эти силы. И мы помним былое могущество. Мы знаем, что с Силой возможно всё. Просто раньше мы... Словно становились больше. Сразу. А теперь придётся расти как всем, медленно и незаметно. Но мы дорастем.
В Силе что-то звенело перетянутой струной - задень, и она лопнет.
- И тогда никто не будет решать за других, что они могут, и чего достойны.
- У них был выбор... - негромко отозвался Дачад, - они могли вернуться домой. Могли выбрать другой путь. Не связанный с Орденом... а могли остаться и принять назначение - помогать другим. Путь джедая - путь самоотречения и самоотверженности. Когда в определённый момент ты сам решаешь, что твоя жизнь не принадлежит тебе. А принадлежит Силе.
Он склонил голову.
- Мне трудно представить, через что вам пришлось пройти. И я многое бы отдал, чтобы это исправить. Но это правда - жизнь джедая не принадлежит ему. И это добровольное решение каждого джедая.
- Добровольное? - переспросил Фрилл издав какое-то странное ворчание. - К счастью, даже джедаи старого ордена не были настолько могущественными, что бы найти всех Одаренных. К тому же мы уже знаем, что принимали они с рубежа в 5 тысяч.
Голос дефеля окреп и он продолжил свою лекцию.
- Да, в одном Дачад прав. Все эти сложные техники и так далее. Но при недостатке Силы в ход идут собственные резервы. Когда джедаю надо перепрыгнуть пропасть шириной метров в пятнадцать, он делает Силовой прыжок. Когда то же надо матукаю, он... Просто прыгает. И ему на это хватает собственных сил.
- Я тут всё думаю...
Летанка обвила свои плечи лекку.
- Саади сказала, что генетический код кореллианцев может включать вирус. Или то, что принесено вирусом. А одаренность зависит от мидихлориан. Микроорганизмов, которые живут в крови. И далеко не у всех.
Лекку причудливо изогнулись - Эрин мучительно искала слова, чтобы выразить свои мысли.
- Я подумала - что, если это грани одной пирамидки? Сила. Доступ к технологиям архитекторов. Эти пчелы с их волшебным медом. Мы все по-разному развивались. Что, если мы все просто держим банту кто за что? Рога, хвост, уши... А банта - всё это и что-то ещё, чего мы не видим, потому что у нас нет нужных органов?
Дачад встрепенулся.
- Притча о мудрецах и банте... но в таком ключе... это интересно! Мы все смотрим с позиции, с которой нас обучали... выйти за предел... очень не просто... но твоя мысль очень интересна! Твои слова - луч света во тьме...
Он задумался, а затем повернулся к дефелю.
- Свои резервы... предел мидихлориан... это - тупик. Надо быть ключом. Транзистор и резистор... чем отличаются?
- Функционалом... - Спокойно подсказал Вир. Он неподвижно стоял позади группы, а его пронзительно-рассеянный взгляд словно луч сканера прошелся по окружающим. Потом он хмыкнул и усмехнувшись, добавил. - И не факт, что даже увидев что-либо, вы поймёте, что это и для чего нужно. По себе знаю... - Последнее прозвучало уже очень тихо и себе под нос.
Дачад кивнул Виру. Посмотрел на остальных.
- А вы что думаете?
- Я не знаю, чем отличаются транзисторы, резисторы, мультивибраторы и прочие гетеродины, - отозвался Фрилл. - Зато я знаю, в чем отличие подготовки матукаи от джедая, и почему оно так а не иначе.
- Ладно, пример проще. Есть сложная задача. Чтобы выполнить её - нужно или самому научиться выполнять её, или попросить кого-то, кто умеет. Но ему нужно дать грамотную и точную постановку задачи. Сила - не просто инструмент, которым нужно научиться мастерски пользоваться, а друг, который может помочь, если сформулировать задачу.
Дачад потёр подбородок.
- В любом случае, разница подходов разных школ даёт интересное многообразие. Очень полезное, на мой взгляд.
- Дает, - согласился Фрилл. - В данный момент, на Явине-4 обучаются несколько матукаи, с весьма хорошими результатами. Несмотря на то, что их предел гораздо ниже, чем общепринятый у джедаев.
Дефель прекратил свое занятие на несколько секунд, посмотрел на дело своих рук и перешел к массажу следующей девушки.
- Итак, известно, что минимальный предел Одаренности составляет примерно три тысячи. У кого-то чуть меньше, у кого-то чуть больше, но примем эту цифру для ровного счета. Также известно что ордена берут к себе на обучение одаренных с пределом не ниже четырех тысяч, а джедаи, вообще с пяти. И обоснование мы только что слышали: сложные техники. Однако, это не вся правда. Вся правда в том, что во первых, Одаренных с низким пределом надо обучать по другому, делая упор на внутренние техники, а во вторых...
Фрилл снова издал странное ворчание, которое с некоторой натяжкой можно было принять за смешок.
- Теперь же переходим к основному вопросу нашей тренировки: почему у вас вообще что-то получилось. Вас обучали по традиционным методиками у вас кое-что получалось. Однако матукаи начинают с внутренних техник. Самоисцеление. Самоукрепление. Усиление чувств, физической силы и так далее. И теперь силовая ковка от этого торопыги. Что общего между этими техниками?
Полукровка потянулась, с явным удовольствием ощущая, как напряжение покидает мышцы. И тут же ее взгляд блеснул любопытством.
- И что же это?
- Не уверена, - задумчиво отозвалась Шейла. - Но то, что было с пирамидками, я бы назвала упорством и решимостью. Это как в танцах. Ничего не получается. Ноги, руки, тело - они не слушаются. Не двигаются как надо. И если нет этих двух качеств... Ничего так и не получится.
- Есть и гораздо более простое определение: воля, - отозвался Фрилл и перешел к другой девушке. - Там где вам не хватает Силы, вы ее заменяете волей. Именно этим и объясняется ваш успех в Силовой Ковке. Что же до определения цвета в Силе... Кто помнит, что такое цвет?
Совместными усилиями девушки породили из воспоминаний школьного курса версию "это что-то связанное со спектром".
- Верно. А еще?
- Боюсь, среди нас специалистов в этом деле нет, - покачала головой летанка. - Мы видим цвет, потому что мы устроены, чтобы его видеть. У нас одно восприятие, у пчёл другое, у птиц третье... Но объяснить, что это такое, мы не можем. Можем найти учебники, прочитать, понять. Надо?
- Только что бы понять объяснения, - чуть улыбнулся Фрилл и принялся за массаж. - Цвет, точнее характеристика источников цвета, это длина волны наблюдаемого излучения. Меня не видно на свету именно потому, что человеческий глаз не способен воспроинимать ультрафиолетовую часть спектра. Как это связано с восприятием цвета в Силе? Все просто. Даже в Силе, разные цвета воспринимаются, условно говоря "на другой длине волны"
- Но мы же не можем видеть ультрафиолет, - напомнила тогрута. - Сила не меняет наши глаза.
- Сможете, - пообещал Фрилл. Почему-то обещание прозвучало... Зловеще.
Дачад хмыкнул, посмотрев на Фрилла в ультрафиолетовом спектре. И кивнул головой, подтверждая его слова.
Sotnik
Мегера.
Дачад, Кира, Чарли.

По прибытии на Мегеру, Дачад сразу занялся вопросом кормёжки Древнего. Он организовал подготовку соответствующего корабля, зарядов и спустя какое-то время они вылетели, дабы испробовать этот способ кормления высокоэнергетических существ...
Чарли сидел в кают-компании и бегло просматривал список артефактов.
- Итак, материю в антиматерию переработает Кира. Откуда взять материю? Бесконечность?
- Е равно эм це квадрат. Два гамма кванта при столкновении создают элементарную частицу. В прицнипе, с помощью Владыки и пары хитростей можно создать килограмм свинца, золота или цельный алмаз, - отозвался Дачад, допивающий пятую чашку травяного чая, - но творцом можно преобразовать даже мусор из преобразователя в какую-то болванку чего-либо.
Вздохнул.
- Ну, это я про свою сборку... У Арка есть Изобилие. Им хоть его любимый самогон можно нагнать, или тяжёлую воду, сверхтяжёлую... да хоть два аш два о сто. Не знаю, что это, но звучит страшно... Но, можно попробовать и Бесконечность.
- Давай чего попроще, - поморщился Чарли. - Вот Кира с флейтой. Вот источник материи. Пока длится мелодия, материя превращается в антиматерию - и не разносит ничего, поскольку условия во вновь созданной реальности могут быть любыми. Что я упускаю?
- То, что я не ядерный физик? - напомнила девушка. - Условия могут быть любыми, но поправьте меня, если я ошибаюсь... Эти условия должны включать преобразование материи, возможность Древнему слопать выделенную энергию, и нашу безопасность, так? А что это должны быть за условия?
- Вот же... И инструкций никаких нет, - проворчал Чарли. - Опять же, поправь меня: твоя флейта работает только в пределах, где слышен ее звук. Так?
- По идее да, - кивнула Кира. - Но пределы слышимости тоже можно задать.
- Я к тому, что за пределами корабля дудка не сработает. А значит работать с антиматерией придется прямо тут.
- Безвоздушный пузырь... - Дачад задумался... - я изучал физику, но, сит, и я не доктор...
- Древнему, не нужен воздух, - ответил Чарли. - В ваккууме реакция аннигиляции не начнется. Вот только, сможет ли ее употребить Древний?
- Я могу сделать пузырь воздуха за бортом, - после некоторого размышления предложила девушка. - Корабль это обезопасит.
- Осталось только понять, сможет ли "употребить" антиматерию Древний, - хохотнул Чарли. - Или ему обязательна реакция аннигиляции. И не попробуем - не узнаем.
- Антиматерия не является источником энергии, источником энергии является именно процесс аннигиляции... те самые пресловутые гамма-кванты.
Кира даже флейту опустила. Такой неожиданной была посетившая ее мысль.
- Я вот думаю... Если количество материи и антиматерии было равным при Большом Взрыве... Ну, я как-то слушала всякое, под "сосиской" лежа, и в одном голо научники это обсуждали. Вот если было поровну, почему мы существуем? Должно же было всё аннигилировать. А материи почему-то оказалось больше, и из того, что осталось, родилась Вселенная. Я сейчас подумала - а может, всё верно, и было поровну? Просто в момент Большого Взрыва появились вот они, Древний и его сородичи? Ну, и отгрызли от антиматерии, кто сколько успел. И поэтому антиматерии не хватило, и мы теперь есть... Я глупости говорю, да?
- Вовсе нет, - отозвался Дачад, - о тех временах мы можем строить только предположения, и твоё не лишено здравого смысла. А что было до взрыва? Кто его спровоцировал? Почему? Много вопросов.
- Вообще - является, - ухмыльнулся Чарли и вытащив из сапога нож, продемонстрировал его окружающим. А потом поднял его над полом. - В чем отличие ножа на полу от ножа на высоте? Только в том, что он запас потенциальную энергию. Которая превратится в кинетическую, едва мы выпустим его из руки. Антиматерия в нашем мире тоже запасла аналог этой самой потенциальной энергии, не знаю уж, как она называется на самом деле.
- Ну, можно и так сказать, - согласился Дачад, - кстати - можно Силой создать пузырь, где материализуем антиматерию. Силой же и вытащить объект за пределы корабля... Небольшое количество молекул воздуха будет аннигилироваться с поверхностью объекта - но это незначительно повысит гамма-фон, в безопасных пределах. Можно поэксперементировать с небольшими массами поначалу - от милиграмма, грамм, а затем уже - нужную нам массу.
- Так и поступим, - кивнул Чарли. - Кира, значит ты можешь создать на любом отдалении от корабля область где будет слышно твою флейту? А сможешь ли ты туда же транспортировать материю?
- Сейчас узнаем, - флейта коснулась губ, перестраивая реальность.
Красноглазая девушка-альбинос знала, что может. Она вообще теперь многое знала ниоткуда, просто так. Но отдавала себе отчёт в том, что может заблуждаться. Может неверно истолковать доставшиеся ей знания. И уверенному "да" предпочла эксперимент.
В созвучия вплетали свои возможности артефакты, о которых не подумали изначально. "Бегство" инверсировало пространство, бесконечно отдалив от корабля зону преобразования. "Проводник", "Совершенство", "Исчезновение", "Очаг"... В сфере, отдалённой от корабля, звучала та же музыка, и текла струйка материи, порожденная "Бесконечностью".
Дачад наблюдал за происходящим через Силу и СверхСилу, отмечая попутно, какие были задействованы артефакты. Занятно...
- Получается, - прокомментировал он процесс, - Молодец!
Следующим, кто отреагировал на происходящее, стал плазмоид. На долю секунды в кают-компании стало светлее - и затем, Древний, даже не тратя время на раскрытие и выпускание своих жгутов, метнулся куда-то в сторону и исчез.
Одновременно с этим Чарли ощутимо поморщился.
- Подействовало, - прокомментировал он. - Не знаю, что это такое, и как такое возможно, но я почувствовал вкус антиматерии.
- А что там с нашим бутербродом для Древнего? - Дачад продолжал внимательно следить за объектом, - и какая она на вкус?
- Надо было еще и камеру поставить, и трансляцию на обзорные экраны завести, - посетовал Чарли. - А на вкус... Острое. Даже слишком острое.
- Главное, чтобы ему понравилось... - вздохнул магистр.
- Главное, что бы он наконец насытился и изобрел пути для коммуникации, - поправил Дачада Чарли.
- Это я и имею в виду, - согласился Нароки.
Впоследствии, Кира так и не смогла точно сказать, сколько прошло времени: минута, час или вечность. Зато его засек Чарли. Ровно через десять минут кают-компания осветилась снова: Древний вернулся с "кормежки". Почему-то Чарли ощущал недоумение исходящее от плазмоида. Зато Кира и Дачад ощутили... Благодарность?
Только после этого набуанка наконец опустила флейту. Пальцы едва заметно подрагивали. Задержись плазмоид еще хоть на пару минут...
Она примерно представляла, какими были бы последствия лично для нее. Всех тренировок не хватило бы... Но совершенно точно знала, что не прекратила бы играть.
Полноценный режим Древнего - эта задача была сейчас приоритетной.
Они ее выполнили.
- Смогу, - подытожила Кира.
- Браво! - Дачад несколько раз хлопнул в ладоши, - Кира, ты молодчина!
Повернулся к Древнему. Лёгкий поклон.
- Итак... сэр... мы готовы к дальнейшим действиям.
Теперь недоумение ощутил и Дачад, после чего плазмоид медленно втянулся в грудь Чарли.
Свечение в кают-компании погасло.
- Я почувствовал его благодарность... а сейчас - недоумение... почему? - обратился магистр к Чарли.
- Я тоже чувствовал его недоумение, но это было сразу после кормления, - пожал плечами модификант. - Кажется он не мог поверить, что Индекс все-таки способен дать ему необходимую энергию, не разрядившись при этом. Что же до сейчас... Недоумение ты ощутил после своих слов, верно?
- Ага... Его смутил слово "сэр" или наша готовность? - хмыкнул Дачад.
- Скорее всего, его смутил сам твой доклад, - чуть подумав ответил Чарли. - Тут два момента. Первый в том, что он не может с нами общаться. Даже со мной, хотя чего уж легче, я бы сказал. Одно тело занимаем. Следовательно, он лишен всех возможностей для управления Носителями. Второй момент... Припомни, как ты его сам назвал в Хранилище? Какое дело инструктору до нашей готовности, тем более в такой специфической области, как отражение чьей-то агрессии?
- Значит, кормёжка помогла в этом вопросе не сильно... - Дачад вздохнул, - тогда ещё вопрос - нужно ещё или достаточно?
Они пообщались ещё какое-то время и разошлись по каютам.
Sotnik
Мегера. Стрела. Тренировочная.
Дачад, Арк, Эра, Заря.

Дроид впечатлся в стену, рассыпаясь на запчасти. Второй взорвался феерическим снопом искр, разрубленный световым мечом, третий влепился в потолок...
- Много агрессии, - раздался негромкий голос. Врядли его можно было расслышать за грохотом схватки... но - Дачад услышал. Мечи погасли - а следом остановились оставшиеся тренировочные дроиды, управляемые Зарёй.
- Сложность максимальная. Уничтожено семь из десяти дроидов. Смею заметить, мне придётся их чинить, - прокомментировала исход тренировки ИИ.
- Сожалею, - отозвался Нароки, разглядев в окне наблюдательной комнаты лицо Арка, - мастер Арк?
- Я сейчас подойду, - ответил тот и через несколько секунд появился в тренировочной, - простите, что прервал тренировку, магистр.
- Ты всё ко мне на вы...
- Вы - джедай-гроссмейстер... - пожав плечами отозвался Диар, - так положено.
- Как знаешь... - вздохнул магистр, уставший поправлять старого джедая, а затем исправился: - как знаете, мастер Диар.
Арк молча теребил рукав, явно намереваясь что-то сказать - но не решаясь.
- Давайте поговорим, мастер Диар. Заря, дай нам пару стульев...
Из пола поднялись два шестиугольника. Дачад присел на свой, но Арк остался стоять.
- Да, давайте поговорим, магистр.
Джедай сделал несколько шагов, пройдясь к стене слева, затем вернулся.
- После войн клонов мне было тяжело считать себя джедаем, - наконец, после продолжительной паузы, которую Дачад не решился прервать, заговорил ветеран, - что говорить... многие годы я и не считал себя им. Если бы не Эра... Если бы не Индекс... Если бы не встреча с Айрен и её командой... Если бы не обучение Шана... Если бы не разговор с Дженаро... Если бы не поединок с Кайласом...
Он покачал головой.
- Очень многие на моём пути постоянно спрашивали - ты кто? Кто ты? Что ты?! Я долго не мог ответить на этот вопрос.
Арк замолчал и вновь стал ходить туда и сюда. Дачад всеми внутренностями понимал, что эта беседа важна для него... что Арк, впервые за месяцы их сотрудничества, решился поговорить с ним. Ранее он избегал подобных бесед, всеми силами ограничиваясь деловыми беседами.
- Но, кажется, вы нашли ответ на него? - осторожно спросил Нароки.
- Да. Нашёл. Точнее - мне помогли найти ответ, - Арк потёр челюсть, вспоминая трёпку, что устроил ему Кайлас, - с пути джедая не так просто свернуть, как кому-то может казаться. Я - джедай. Да.
Он помолчал.
- Джедай. Это в моей крови. И ничто этого не изменит. Ни война клонов. Ни великая чистка. Ни времена забвения. Ни мои чувства к Эре. И... Индекс тоже этого не изменит. Вы в курсе, гроссмейстер, кто я? Помимо своей сборки?
Дачад вздёрнул бровь, затем нахмурился, вспоминая.
- Эм... прости... простите, мастер Арк. Запамятовал.
- А зря, магистр... зря... Я - ножны. Вы - меч команды Индекса. Одна из двух атакующих сборок. И... "Войско"... я общался с ним. Очень плотно, смею заметить...
Арк прикрыл глаза, вспоминая свою борьбу с артефактом, свою беседу, своё Доказательство, что он - СПОСОБЕН. Что он - Воин. И что он способен быть... Ножнами - смертоносному, оголённому мечу...
- Ножны... - прошептал Дачад.
- Да, магистр. Ножны. Меч хранится в ножнах. И вас, несомненно, учили, что свой меч вы активируете только тогда, когда готовы его применить. Верно?
- Верно.
- Но вы не просто готовы активировать меч. Вы - являетесь мечом. И вы... вы, магистр, не можете его спрятать в ножны. Он у вас активирован постоянно. Здесь.
Арк постучал кулаком по своей груди.
- Почему ты... вы... так думаете, мастер?
Этот вопрос по тону голоса скорее соответствовал вопросу ученика своему учителю. Дачад где-то внутренне чувствовал, что Арк прав. И... он не знал, что с этим делать.
- Это правильный вопрос, магистр...
Арк вздохнул.
- Я пытаюсь это понять. Я смотрю за вами... Айрен говорит, что мальчишка должен наиграться со своими игрушками... но! Вы - не можете наиграться! Вы... да, вы учитесь пользоватья своими новыми способностями, новыми возможностями... Ваш Венец... я чувствовал его Эхо. Это что-то... невероятное! Ни одна сборка не даёт такого! Да, все сборки по своей сути равноценны и сбалансированы. Но!.. Никто из них не является Венцом - тем, что символизирует Власть. А что значит Власть?! Вы когда нибудь задумывалсь об этом?!
- Решать за других, - тут же ответил Дачад.
- Да. Власть принимать решения не только за себя, но и за других... - Арк печально склонил голову, - и решать... кто будет жить. А кто - умрёт. Пожертвовать миллионом. Миллионом безвестных гражданских. Или миллиардом. Или тысячью... десятью тысяч - но своих. Теми, с кем прошёл огонь и воду. С кем ел хлеб. С кем замерзал. С кем плавился от жары. С кем пел песни...
Арк сжал кулаки, задержав дыхание. Затем выдохнул.
- А потом сражаться против них же...
На какое-то время воцарилась тишина.
- Но ведь у нас есть связующая, есть управляющий... - прервав молчание, сказал Нароки, - они вобще всеми артефактами могут управлять... почему вы думаете, что свет клином сошёлся на мне, Венце или Войске?
Арк фыркнул.
- Кухарка и дворецкий... простите меня, Эра и Мэтт! Связующая зовёт всех поесть, а управляющий хозяйством не равен хозяину поместья! Магистр! Ваше мышление направлено совсем не туда, вы уж простите! Венец дан именно вам, как вы этого не понимаете?! Вам дан меч! Стяг! Как вы не видите этого?! Именно вы! Вы - тот, кто ведёт остальных! Без вас вся система рушится!!! Как только вы теряете волю, как только вы хандрите, как только вы улетаете в мыслях куда-то вдаль... да что угодно, кроме главной цели - всё рушится!!!! Команда разваливается!!! Все сосредоточиваются на себе! И теряют нить Индекса! Как вы это не чувствуете?!
Нароки задумался.
- Мы пыхтели, разбираясь с артефактами, как гизка с гранатой, пока не появились вы, там, на Ботавуи!.. Да, нам помог и Хилл своим вмешательством. Но именно ваше чудесное появление внесло равновесие в нашу безумную попытку... и именно ваше решение спасло круг... как бы больно мне ни было...
- Прости... простите, мастер Арк...
- Проехали. Сит! Это было ахрененно больно! Меня до сих пор передёргивает, как вспомню... Но - я прощаю! Вы - приняли решение настоящего командира. Вы - пожертвовали мной, и - вы тогда, сходу поняли, что я - выдержу эту боль. Единственный в команде, кто мог её принять. Вы это увидели и имели мужество обрушить её на меня.
Арк поморщился. Дачад потёр подбородок.
- Да. Я принял это решение. Так было надо.
- Вот!!! И именно поэтому - Белая сборка твоя...
- Твоя?!...
- Да, твоя, магистр. Твоя. Фух... я высказался... теперь можно и на ты.
Дачад хотел улыбнуться, но понимал, что момент не совсем подходящий.
- Да ладно, можешь полыбиться, - хмыкнул Арк, - у тебя рожа, что у Джаббы, когда его Лея задушила...
- А ты видел его рожу? - натянуто таки улыбнулся Дачад.
- У меня хорошее воображение, - парировал Арк, - но, это всё лирическле оступление. Вернёмся к нашим бантам. Твоя тренировка.
- Да, ты сказал, что много агрессии. Но ведь это бой? Моя задача - победить, разве нет?
- Да, бой, а ты - джедай. Чуешь разницу?
- Поясни, Арк. Ты меня в тупик ставишь.
- Ну ты даёшь. Что кодекс про жизнь говорит?
- Всякая жизнь ценна. Джедай на себя берёт ношу, отнимая её... но ведь я сражался с дроидами!?
- Да!!! - Арк чуть не подпрыгнул и щёлкнул пальцами, - именно! Именно в этом и проблема! Ты думаешь, что сражаешься с дроидами!
- То есть... ты хочешь сказать...
- Мы попали в эту ловушку в войне клонов, Дачад. Дроиды... вокруг одни дроиды... так нам казалось. Но проблема была не сколько в дроидах... сколько в том, что для нас разрушение стало естественным. Скажи, твой головной артефакт как называется?
- Творец.
- А ты себя с каким ассоциируешь?
Нароки задумался.
- Войско...
- Воооот... именно в этом и проблема. У тебя - белая сборка. Белая, мать твою!!! Чистота, справедливость, доброта, надежда - вот с чем ты должен ассоциироваться, а ты - ассоциируешь себя с разрушенеим! Всех дроидов, что ты тут так мужественно порубил, можно было победить не разрушая их так основательно, как это сделал ты!
- Но ведь это был бой!
- Да, и я в курсе, что он был на максимальной сложности. Молодец! Ты мужественно порубил железяки! Но, если ты джедай, а это были бы живые люди... сколько бы трупов ты оставил?
- Семь.
- Семь трупов. Семь человек ты бы убил. Зачем?
Дачад промолчал. Арк подошёл к нему и положил руки на плечи. Мастер стоял, возвышаясь над магистром.
- Семь трупов, Дачад. Допустим, если бы это были ситы-убийцы... или инквизиторы, что пришли за тобой... убить их - было бы справедливо. Это было бы возмездием за предательство. Ибо инквизиторы когда-то были джедаями, свернувшими с Пути и убившими многих бывших собратев. Это было бы справедливым и потому, что предотвратило бы убийства в будущем... Ситы-убийцы были полность сосредоточены только на убийствах, они не знали, и не хотели знать ничего другого. Живые, обезличенные машины, умеющие только отнимать жизни. Генералы-эчани, что встретились нам на Гли-Ансельме... когда-то мужественные воины своего вымирающего вида, бесповоротно ставшие на службу Шепчущим... Но ведь не только они встречаются на нашем пути. Штурмовики? Они просто солдаты. Обезоружь их, лиши возможности сражаться - они безопасны... Бандиты? Не все стали ими по своей воле... как и многие другие, что встанут на твоём... на нашем пути.
Арк опустил руки. И, отойдя назад, присел. Какое-то время они оба молчали.
- Ты многое сказал мне, Арк, над чем стоит подумать... спасибо тебе.
- Что я... Эх, вот с Люком бы тебе пообщаться. Ведь он твой альтер-эго в этой реальности...
- Думаю, я воспользуюсь твоим предложением, - Дачад благодарно склонил голову, - я обязательно с ним пообщаюсь. Уверен... ему есть, что мне сказать...
Нароки встал и, поклонившись Арку, вышел из тренировочной. Тот какое-то время смотрел вслед магистру, в итоге пробормотав:
- Эх... молод ты ещё... хоть и седой... ну, жизнь быстро учит...
- Кхм...
- Да, Заря... ты хотела что-то спросить?
- Я мало понимаю в ваших джедайских премудростях. Просто хотела уточнить. Я что-то делаю не так во время тренировок?
- Нет, всё так. Просто если джедай хочет оставаться джедаем, он должен даже во время битвы думать о других.
- Но если это может быть причиной его смерти?
- Это вопрос приоритетов, Заря. Жизнь джедая ему не принадлежит... пойми. Он оставил свою жизнь Силе. И та, можно сказать, распоряжается, когда ему жить... а когда пожертвовать своей жизнью...
- Но, судя по войне клонов, а особенно судя по битве на Джеонозисе, когда погибло немало джедаев...
- Война клонов - провал Ордена, - прервал Зарю Арк, - можно сказать, Орден джедаев пал, вступив в неё. Мы пошли против Силы. И при этом мы не могли поступить иначе... это сложный вопрос, Заря.
- Цепочка решений, принимаемых на протяжении столетий, привела к тому, что Орден джедаев не мог избежать участия в войне Клонов и вследствие этого не мог избежать падения - я верно понимаю?
- Можно сказать и так.
- Получается, путь джедаев на протяжении столетий был ошибочным?
- Ух как ты завернула!
- Этот вывод напрашивается сам собой.
- Сит... теперь ты ставишь меня в тупик.
- Путь Дачада мне кажется логичным. Простите, мастер Арк, но мне кажется, вы органичиваете себя множеством несущественных условностей.
- Так... - Арк начал усиленно чесать затылок.
- Не просто так появился кодекс, - в тренировочной появилась Эра, - кодекс показывает разумный путь сосущестования существ, обладающих способностью использовать Силу и остального общества. Определённый регламент. Выход за рамки регламента всегда вёл к множеству проблем.
- Эра... вы имеете в виду войны, что устраивали джедаи-отступники?
- Да. И не только. Заметь, что нельзя игнорировать факт наличия адептов Силы. Кроме ситов и джедаев их множество - на любой вкус и цвет. Но Сила, помимо невероятных возможностей ведёт к тому, что её носитель, беря на себя бремя власти, ведёт са собой мириады других - а значит, несёт ответсвенность за их жизнь.
- Но разве не логично, что самый мудрый будет нести эту ответственность?
- Покопайся в архивах, Заря... как часто самые мудрые становились у власти? И сколько из них смогли сопротивляться её искушениям?
- Хм... немного... и это не зависит от наличия связи с Силой. Но связь с Силой у правителя автоматически ведёт к войне, затрагивающей всю Галактику.
- Получается, чтобы избежать их, нужно избавиться от всех, связанных с Силой?
- Мне кажется, это невозможно...
- Да. Именно поэтому нужны какие-то правила и регламенит использвания Силы, и поэтому джедаи старались держаться подальше от власти. Мы понимаем все искушения. Но так же мы знаем, что невозможна ситуация, чтобы в Галактике не было бы тех, кто обладает Силой... всегда кто-то найдётся из адептов Силы. И найдётся тот, кто будет пытаться пролезть во власть.
Арк вздохнул.
- Проще говоря, главные злодеи галактики - это наши собратья. Адепты Силы. Но без нас, джедаев, ситуёвина была бы намного хужее.
- Да, бесконечная Империя Раката была серьёзным испытанием для Галактики... - сделала вывод Заря.
- О, империя Раката достойна отдельного обсуждения! - воскликнула Эра.
- А так же Гри, а так же Архитекторы... - Арк зевнул, - вы как хотите дамы, но я из плоти и крови - и хочу спать. И я пойду спать. А вы обсуждайте Раката и прочих архитектронов.
Эра хихикнула.
- Конечно, Арк... спокойной ночи. Ты, кстати, в курсе, что Дачад последовал твоему совету?
- В смысле?
- Он использовал портал. На Явин. Отправился к Люку Скайуокеру.
- Ох...
- Пусть пообщаются. Иди спать.
- Ладно...
И, почесав затылок, Арк Диар ушёл, оставив Эру общаться с Зарёй...


------>
Sotnik
Мегера.
Хилл со товарищи

Очередной тренировочный день на Мегере подходил к завершению. Хилл закончил наконец свой проект по вооружению учениц короткими и тяжелыми двуручными тесаками, и теперь наблюдал, как они отрабатывают связки уже не с голыми руками.
Отбив очередной летающий камушек - привет от зейсонита и его выводка, Хилл переключился на другую мысль. И мысль оказалась простой донельзя.
Да, у него на счету два десятка агентов. Но он был и оставался носителем Индекса. И потеряв мощь Бездны, хоть и работающую даже не вполсилы, он приобрел гораздо больше. Но ведь был и еще один Шепчущий. Тот, о котором рассказывала Айрен.
Оставив своих учениц на площадке, он поднялся и направился по траектории движения перелетных камней - последние, сами по себе не летают. А там, где находится выводок зейсонят, должен находиться и кто-то взрослый.
Кахари нашлась в цветнике, занятая воспитанием отпрысков. Показывала им, как пропалывать цветы, не прикасаясь к сорнякам руками, и выкладывать камешки вокруг клумб. Не все камешки попадали на место...
На приближение Хилла она отреагировала, когда он был метрах в двадцати - подняла голову.
- Привет, - улыбнулся экс-Алый, но от озорства не удержался. Мгновенно взвинтив свой темп и уравняв скорости с очередным, не попавшим на место перелетным камушком, он выхватил свой тесак из ножен и нанес встречный удар. На землю упало две половинки.
Ла Руна мгновенно взъерошилась - Сила всколыхнулась готовностью к атаке, но так же мгновенно все затихло. Зато один ихз маленьких зейсонитов схватился за ухо и негодующе заныл:
- Ну маааааам...
- Повторится - в бантик на макушке завяжу, - невозмутимо пообещала кахари, поднимаясь на ноги. - Извини, иногда с ними никакого сладу. Они кого-то подбили?
- Прости и ты, не удержался от озорства, - кивнул Хилл и вернул тесак на место. - Нет, но навели на неприятную мысль. И кажется, что эта мысль - единственная правильная ,что приходила мне за это время.
- Что за мысль? - деловито уточнила кахари, стряхивая с рук невидимую пыль.
- Начну издали. - отозвался Хилл, - И еще раз прошу прощения за неприятные воспоминания. Как ты знаешь, у меня на счету три десятка агентов Шепчущих. Еще по агенту у Дачада и Чарли. И два у Айрен. Этого же шептуна повстречала ты, твой муж и Дженаро. Основная разница между нами - наличие Индекса. У меня он был, у вас - нет. И все-таки вы справились.
Ла Руну заметно передернуло.
- Не самое приятное событие, - сказала она, прилашающим жестом указыва на скамейку. - Да, справились. Но чудом.
- Я немного знаю о протоколах Имперского Бюро Разведки, - Хилл сел на предложенное место. - Не знаешь, велась ли запись того боя?
- Там был Харсанг, - кахари улыбнулась. - Конечно велась. А зная Искру - несколько копий наверняка где-то припрятано.
- Отлично. Где его искать - не подскажешь?
Ла Руна выудила из одного из бесчисленных кармашков на куртке портативный проектор.
- Искра, запись по инциденту... Хатт. Не помню, как там его Харсанг обозвал. В общем, дай нам запись боя с Улло.
Над ее ладонью развернулась проекция.
Теперь рядом с женщиной сидел тот самый, бывший агент Императора, и от его присутствия становилось несколько неуютно. Просмотрев запись несколько раз, он остановил воспроизведение на одном из самых напряженных моментов боя.
- Ничего странного не видишь?
Кахари отмотала запись назад, замедлив скорость, еще раз прогнала, едва ли не покадрово.
- Более странного, чем нападение трупа? - уточнила она, поежившись. - Нет, не вижу.
- Мой первый шептун, меня едва не порвал, - отозвался Хилл. - Порвал бы, если бы не Нойс. И поднимающиеся трупы мне уже не в новинку. А вот то, что он боится даже прикасаться к Харсангу - такого видеть не доводилось.
- Боится?! - вырвалось у Ла Руны. - В смысле?!
Она еще раз прогнала запись, всматриваясь в движения Улло.
- Хм. Ну, он его в глоп упаковал, но почему ты считаешь, что это страх прикосновения?
- Летающий Дженаро. Удар по тебе. И тут какие-то диски останавливают атаку. - слова Хилла сопровождала запись указанных моментов. - Знаешь, если захочу атаковать я - меня эти диски не остановят. Далее. Он в глопе. Тебя атакуют без боязни. И далее - опять диск. Опять дальняя атака, но какая-то неуверенная. Не так атакуют тех, к кому не боишься даже прикоснуться.
Кахари задумалась, глядя на застывший кадр.
- Не смотрела на это с такой точки зрения, - сказала она наконец. - Но знаешь... К нему ведь действительно опасно прикасаться, в некотором смысле. Если бы он женился на ком-то другом, не на мне, то стал бы вдовцом очень быстро. Его организм пропитан токсинами Фиона, и это не вывести, я пробовала. Но я матукаи, я могу справиться с воздействием на свой организм. А тот, кто сидел в Улло, возможно, не мог... У Фьючера как-то гостил мальчик с Фиона, Лес. Лес Райно. Он кое-что мне рассказывал про свой мир. Представляешь, там с восьми лет всех детей забирают в Корпус, так он это называл. И запрещают говорить, кто из них к какому роду относится. Всех наравне воспитывают, не глядя на положение в обществе... Так вот, он был подростком, ему лет семнадцать было максимум. Но я мало видела настолько подготовленных бойцов. И настолько... думающих. Готовый штабной офицер. И у него даже глаза и ногти были совсем сиреневые от яда.
- Главная проблема любых защитников против этой армии вторжения - незащищенность командного звена, - медленно начал Хилл. - А тут готовый офицер, к которому шептун боится прикасаться. Надо поговорить с этим самым Лесом Райно.
- С этим к Фьючеру, - кахари свернула проекцию. - Спасибо, Искра... Железный капитан отправляет туда исследовательские группы. Лес их опекает, чтобы не поубивались. А чтобы разговорчивее был - привет от меня передавай. Я бы сама с тобой слетала, но у меня свой детский сад, - она улыбнулась. - Харсанг с ними один не справится.
- К Фьючеру, значит? - Хилл посмотрел на свой браслет, едва заметно поморщившись, потом перевел взгляд на собеседницу. - Но на счет детского сада - ты права. С ними - весь местный гарнизон не справится.
- А что ты морщишься? - кахари поймала его гримасу. - Татуировка не нравится? Ну так спрячь ее, ты же тоже матукаи.
На лбу и веках Ла Руны на несколько мгновений проступил сложный рисунок ритуальной татуировки, и медленно растял.
- Не нравится, это слишком неточное определение, - вздохнул Хилл и что называется - вытаращился на демонстрацию. - Это... Как?!
- Сам понимаешь, светить таким украшением в одно интересное время было небезопасно, - кахари вздохнула. - А обычаи посвящения нужно соблюдать. Вот и... Выкрутились. Наколка аллергеном, нужно показать - усилил воздействие, и пигментация кожи меняется.
- Изменить пигментацию кожи? - Хилл снова посмотрел на руку, потом на собеседницу. - Ты гений.
- Обращайся, - Ла Руна улыбнулась и поймала прилетевший камешек в кулак.
- Маааам! Мы закончили! - донеслось от цветника.
Sotnik
Мегера - Фион
Хилл, Эдвин, Лес

Все еще улыбаясь и от собственной реакции на встречу (хоть и опосредованную) с детьми, и от неожиданной новости, Хилл вернулся в свой домик.
- Эдвин, ты как чуть попутешествовать? Оружия брать не надо.
Снайпер от неожиданности поперхнулся.
- Что значит - не надо?!
- То и значит. Мы к друзьям, немного посоветоваться. Кажется, я нашел еще одну деталь мозаики.
- А если к этим друзьям заявятся совсем не друзья? Чем будем отстреливаться? Вишневыми косточками? - не унимался Нойс.
- Ну возьми пару верпинцев, - пожал плечами Хилл. - Но судя по тому, что я видел... Совсем не друзья их боятся как... - Хилл замялся, пытаясь подобрать сравнение. - Как джедай йисаламири.
- Очень интересно.
Эдвин на секунду задумался, потом решительно тряхнул головой.
- Нет уж, они там пусть боятся или не боятся. А я привык полагаться на то, что у меня в руках. Так что верпинцы поедут с нами. Когда вылет?
- Прямо сейчас, прямо отсюда, - Хилл чуть сосредоточился. - Промежуточная остановка - та, где происходят раскопки. Кажется там надо искать железного капитана. Готов?
- Эй! - всполошился Нойс. - Верпинцы!
Он метнулся к оружейному сейфу, впечатал в пластину сенсора ладонь, выхватил из сейфа кофр с оружием, и на обратном пути смел с кресла брошенную куртку.
- Завели моду, скакать туда-сюда... - ворчал он, подходя к Хиллу и пытаясь одновременно натянуть куртку и закинуть кофр на плечо. - Ни тебе собраться, ни хотя бы причесаться...
- Причесывайся, - матукай расслабился и устроился в кресле. - Закончишь - разбуди.
К чести Нойса, тот собрался за пять минут. К кофру добавился тревожный рюкзачок - "а вдруг занесет не туда?", а сам Эдвин запрыгнул в походные брюки и действительно причесался - художественный беспорядок на голове сменился стянутыми в хвост волосами. Он даже одеколоном на себя брызнуть успел.
- Можно идти, - сообщил он, подавив желание заорать во все горло "Рота, ПОДЪЕМ!"
- Значит пошли, - невозмутимо отозвался Хилл. - Оглянешься - увидишь портал.
Потрал действительно был на месте - уродливый разрыв в пространстве, внутри которого шевелилось... НИЧТО...
Снайпер, при всей своей выдержке, попятился при виде портала.
- Матерь Звёздная... - пробормотал он, собираясь с духом. Зажмурился - слабая, но все же защита для глаз, рабочий инструмент, как-никак. И шагнул в провал.
- Не те расстояния, - пояснил Хилл шагнув следом за другом. - Хотя выглядит впечатляюще, да.

Они вышли у лагеря археологов, как раз вслед за прилетевшим катером, откуда вышел и "железный капитан".
Матукай чуть улыбнулся при виде попавшего в затруднительное положение нети, но дело было важнее. Поэтому, он чуть отвел киборга в сторону, и задал ему пару вопросов. Остальные услышали только слова "Лес Райно" от Мэтта и "Фион" - от Фьючера.
- Фион, значит, - Хилл вернулся обратнео к напарнику. - Если то, что я о нем слышал правда хотя бы на одну десятую... То тебе лучше держать наготове респиратор.
Эдвин, молча таращившийся на снующий повсюду молодняк арахнид, так же молча полез в тревожный рюкзак. Откуда извлек маску для лица - на случай сильного ветра и пыли, а также работы при угрозе прилета газовой гранаты.
- Годится?
- Вполне, - кивнул Хилл и сконцентрировался. - Теперь главное, не ошибиться. Очень неприятное место назначения.
В отдалении от археологов и молодняка пауков снова появился уродливый разрыв в пространстве.
Паучата бросились врассыпную, подальше от страшной дыры. Снайпер им искренне посочувствовал, натянул маску, и подался к новому порталу, про себя обещая, что это был первый и последний раз, когда он согласился на такое "полетать".
К чести Хилла, он не ошибся ни в расчетах, ни в наведении портала. Вышли они посреди небольшого поселения, прямо на пути невысокого молодого человека, отмеченного, можно сказать болезненной худобой.
- Лес Райно? - полуутвердительно спросил матукай.
Сквозь челку блеснули цепкие сиреневые глаза.
- Допустим, - хрипловато ответил фионец. - Кто вы такие?
Вопроса, как они сюда попали, не последовало - Лес видел портал, и теперь хотел знать, с кем имеет дело.
- Мэттью Хилл, - представился матукай. - Мой друг и напарник - Эдвин Нойс. Нас сюда послали мистер Курт Ньютон и его сотрудница Ла Руна. Мы можем... Поговорить?
Лес качнулся с пяток на носки и обратно, заложив руки за спину и разглядывая гостей. На груди блеснула странная серебряная брошь, похожая не то на цветок, не то на снежинку.
- Поговорить - можем, - сказал он наконец. Быстро бросил в комлинк несколько слов, сообщая, что задержится, и мотнул головой, приглашая гостей следовать за собой.
Нойс вертел головой, осматривая поселок. И чем дальше смотрел, тем меньше ему здесь нравилось. Дело было не в зданиях, которые только крышами возвышались над землей. Дело было в людях...
- Жуткое местечко, - бесстрастно констатировал Хилл, глядя в спину Леса. - Как вы тут живете?
Тот слегка повернул голову.
- В основном под землёй.
Под землю он их и привёл - сначала к лифту, потом вниз на несколько этажей. И наконец в кабинет, окно которого неожиданно открывало вид на долину - посёлок располагался над обрывом.
- Здесь рециркулированный очищенный воздух, - сказал он, глядя на Нойса. - Можете снять маску, мистер Нойс. Тут вам ничто не угрожает.
Эдвин стащил маску и украдкой принюхался.
- Вы без маски, - Лес перевел взгляд на Хилла. - Одаренный. Из тех, кто заточен под Контроль... Присаживайтесь.
Он указал на лёгкие кресла у стены и прошел к столу.
- Что вас привело сюда?
- Вам длинную или короткую версию рассказа, мистер Райно, - полюбопытствовал матукай, устраиваясь в кресле. И даже на самый придирчивый взгляд, вставать оттуда, он должен был не меньше минуты.
- Не похоже на дружеский прием, - тихо буркнул снайпер, устраиваясь в кресле и укладывая кофр рядом на полу. Уже громче добавил: - Короткие истории лучше, но длинные понятней. Начнет переспрашивать и уточнять - все равно придётся рассказывать длинную.
- А мы пока не друзья, - негромко отозвался Лес. - Я с вами разговариваю только потому, что люди, которых вы назвали, однажды очень мне помогли. И дальнейшее будет зависеть от того, что вы расскажете.
- По крайней мере, честно, - кивнул Нойс.
В этот момент дверь открылась, вкатился небольшой столик с напитками. Он проехал к креслам и остановился напротив гостей.
- А люди, на которых работал я, в то же время только протирали штаны в местном гарнизоне, - кивнул Хилл. - Мы пока что только потенциальные союзники. Впрочем, я это намереваюсь поменять. Если у вас есть эти свойства, тогда нам нужна ваша помощь. А вам, сильно не помешает наша.
Матукай пригубил напиток, потом кивнул Эдвину.
- Не отравишься, но сильно не налегай. Микродозы местных токсинов никуда не делись.
- Видимо, это была короткая история, - заметил фионец. - Придётся перейти к длинной. Потому что я не понял, о каких именно свойствах идёт речь.
- Это еще не было историей, это была констатация того факта, который я обнаружил около получаса назад, - ухмыльнулся Хилл. - А история вот.
Он рассказал все, начиная с охоты старого Шепчущего Улло, нахождения браслета и развернувшейся после этого охоты за артефактами. Кое-какие моменты сопровождались показами видеофрагментов.
Sotnik
Фион.
Хилл, Эдвин, Лес

- Это подлинная съемка инцидента совершенная Искрой - искином корабля Кукабурра, - проговорил он часом позже. - Внимательно смотри за атаками этого Шепчущего - кого и как он трогает, а кого тронуть опасается.
Фионец слушал молча. Смотрел тоже молча. Но в Силе натянутой струной звенело напряженное внимание.
- Этот человек жил на Фионе, но он не фионец, - наконец заговорил Лес. - Глаза и ногти. Это он мог получить только здесь. Но двигается он иначе, и слишком для нас велик. Он не полукровка... И это существо избегает к нему прикасаться... Капитан Харсанг. Я узнал его, хотя и не без труда. Всё-таки восемнадцать лет прошло...
Нойс воззрился на него в немом изумлении. Лес усмехнулся.
- Мне тридцать четыре года, мистер Нойс. Я старше, чем выгляжу. И буду выглядеть так еще лет сто как минимум, если Фион меня не убьет.
- Сейчас женат на Ла Руне. Пятеро детей. В данный момент находятся у нас на базе, на Мегере, - кивнул Хилл. - Собственно об этих свойствах я и говорил. Шепчущие, способны вселяться в тела разумных и не только. Известен, как минимум даже один такой камень. Если моя теория верна - в вас они подселиться не могут.
- Пятеро, - повторил фионец. Глубоко вздохнул. - Дайте угадаю. Мы нужны вам, чтобы гонять вот этих? Шептунов?
- Кому гонять - и без вас найдется, - отмахнулся Хилл. - Мы знаем в кого они и как подселились, и что за этим может последовать. Республика и Осколки на пороге грандиозной войны с расой йеветов, и вот это уже проблема. Ла Руна говорила про ваш Корпус, и про то, что каждый из вас готовый тактик и стратег.
Стало очень тихо. Лес Райно смотрел на них, смахнув в сторону челку, но понять выражение лица фионца было невозможно. Не легче читалось его состояние и в Силе.
- Когда я добрался до семейных архивов, то нашел среди них дневники тех, кто привел сюда корабль поколений, - тихо сказал он наконец. - Я читал очень внимательно... Не все можно было прочесть, но там, где почерк еще можно разобрать, я нашел упоминания о мире, который пришлось покинуть. Кое-что совпадает с тем, что я сейчас услышал.
- Они решили отомстить? - бесцветным голосом переспросил матукай.
- Там были слова "сгорел даже воздух", - таким же лишенным эмоций голосом ответил фионец. - Там были координаты... Но не думаю, что они совпадут с принятыми сейчас... Этот человек писал, что спаслись менее трети тех, кто там жил, и что Фион был единственной системой, до которой они могли долететь. А отсюда им уже некуда было деться. Это жуткое место, мистер Хилл, вы правы. Но другого у нас нет.
- Расчитать не проблема, - отмахнулся Хилл. - Впрочем - даже расчеты не потребуются, это будет не сложнее, чем найти тебя на неизвестной мне планете в неизвестном месте. Проблема в том, что ты собираешься делать с этим знанием, учитывая, что и враг у нас оказывается один.
- Значит, вы хотите, чтобы мы помогли вам.
Взгляд сиреневых глаз сквозь длинную челку был хмурым и недобрым.
- Когда я был во внешнем мире, я много читал. Удивительно, сколько можно узнать из самых незначительных учебников и археологических отчетов о том, как порой оборачивается такая помощь...
Он встал, прошелся вдоль длинного, во всю стену кабинета, шкафа, заполненного контейнерами с инфочипами.
- Вы ставите меня перед трудным выбором, - Лес остановился перед Хиллом. - С одной стороны, мы должны помочь. Ваши враги - враги всем, и глупо надеяться отсидеться в стороне, когда над всей галактикой нависла угроза. Нас к этому готовили, в конце концов, выводили, как породу, способную победить на скачках. Но.
Он ушел обратно к столу, перебрал несколько листов флимси с распечатками. Повернул голову. Против света из окна не было видно выражение лица, но одаренному не составило бы труда прочесть его по отголоскам в Силе.
- Мы вымираем. Каждый из нас - драгоценен для нашего народа. И вы хотите, чтобы я послал на передний край нашу единственную надежду на выживание. Сколько из нас вернется назад?
Лес улыбнулся. Жестко, зло.
- Я пошлю их. И сам пойду с ними. Но я назначу цену. Там, на Ботавуи, я знал девушку, от которой вы передали мне привет. И я знаю, на что она была способна уже тогда. Не сомневаюсь, с тех пор ее возможности значительно возросли... Вы пришлете сюда тех, кто может то же самое, что и она. И они научат этому нас. Если наши матери будут уметь защититься от ядов Фиона - они будут рожать каждого ребенка, а не одного в лучшем случае. И вы дадите нам цилиндры Спаарти. Клонирование - не лучший способ. Но оно может спасти мой народ. Вы заплатите эту цену?
- Минуту, - подал голос Эдвин. - Мистер Райно, вы так уверенно это обещаете... Но вы уверены, что ваши соплеменники вас поддержат?
Лес дотронулся до броши у себя на груди.
- Я ношу Снежную Розу. Тот, кого отметили этим знаком, принимает решения, не спрашивая никого. И их выполняют.
- Оборудование - хоть сейчас, - невесело улыбнулся Хилл. - Оборудование, это не проблема. Проблема, как всегда, в людях. Хотя, у меня учатся пять человек, но их я могу только просить об этом.
Он осекся, потом прищелкнул пальцами.
- Звейсс и синга! Ты можешь отпроситься здесь недели на две, что бы посетить нашу базу?
- При условии постоянной связи, - уточнил Лес. - Что это было, проклятие?
- Это две расы, которые живут вместе с нами на планете, точнее - это мы живем у них на планете, - улыбнулся матукай. - Больше не скажу - это лучше видеть самому. Связь - не проблема, спутники голонет у нас есть.
- Тогда не вижу проблемы.
Лес на секунду замолк, потом качнул головой.
- Для нас вот оборудование было проблемой. Цилиндры нам не продали. У вас должно быть, неплохие связи.
- Не связи. Впрочем, связи тоже, но не в данном случае. Можешь проводить меня на какой либо пустынный склад?
- Пустых складов нет, - ответил фионец. - Можно освободить ангар. Подойдёт?
- Читер, - пробормотал Нойс.
- Смотри сам, оборудование достаточно нежное, что бы лежать на необорудованной площадке. Впрочем...
Хилл на минуту задумался, потом решительно перетек из сидячего положения в стоячее.
- Пока сделаю вам пяток комплектов, как демонстрацию возможностей и залог. Потом ты отдашь распоряжение - подготовить склад для крупной партии цилиндров. И через пару недель мы придем вместе, и я доделаю остальное. Идет?
На этот раз Лес молчал больше минуты. На неподвижном лице не дрогнул ни один мускул, но Сила кричала о смятении.
- Мэттью, - ласково спросил Нойс. - А ты уверен, что микродозы местных токсинов на тебя не действуют? Ты пупок не развяжешь такие обещания выполнять?
Фионец наконец обрел дар речи.
- Идёт, - хрипло ответил он. - Если ты это сделаешь... Можешь просить что угодно.
- Пять комплектов для начала - ничего со мной не случится, - отозвался Хилл. - А там - как пойдет. Если что - позову на помощь Киру.
Лес только головой покачал, включая комлинк. Через две минуты поселок вскипел. Экстренно освобождался самый надежный из подземных складов, с замкнутой системой жизнеобеспечения, резервным генератором и возможностью механической блокировки входа. Грузы раскидывались по другим складам, со стороны соседнего поселка слышался гул двигателей - оттуда шел транспорт за тем, что нельзя было разместить на других площадках. И все это - без единого вопроса или уточнения, что, собственно, происходит.
- Пятнадцать минут, - сказал Лес Хиллу, закончив раздавать распоряжения. - Пока склад освобождают, можешь мне сказать, где ты собрался брать цилиндры? У нас потом не будет проблем с их нынешним владельцем?
- С этим владельцем, проблем точно не будет, - хмыкнул Хилл и на мгновение обнажил татуировку на руке. - Знаешь, что это такое?
- Откуда ему знать? - хмыкнул Нойс. - О таких вещах даже гранд-моффы максимум в подушку шептали. В пустой спальне.
Лес поднял на него недобрый взгляд.
- По спальням моффов я не шастал, но Империю застал. И символ не забыл. Какая-то сверхсекретная организация Империи, я прав? Учитывая, что ты Одаренный, а в то время Одаренные или служили Императору, или умирали, или прятались по самым дальним углам... Кто мог контролировать тех же моффов и зарвавшихся военачальников? Скорее всего, такие, как ты. А я еще не видел имперского чиновника, который бы не норовил создать свою маленькую Империю... Хотя бы в рамках вверенного ему отдела. И не тащил все, что плохо лежит. У кого-то плохо лежали цилиндры Спаарти? А вернуть их в войсковое имущество не успели?
- Блестяще, - пробормотал Хилл. - Если остальные обладают хотя бы половиной твоих способностей, шептуны даже понять не успеют что пошло не так. Ты ошибся только в одном: оборудование для создания клонов не было в войсковом имуществе, и то, которое невостребовано, находится сейчас в двух-трех местах. Но мне нужен только один эталонный комплект, потом я проделаю с ним вот это...
... свист, полный неумения и преувеличенного старания заполнил комнату...
Мягкое сияние обволокло руки матукая, потом перекинулось на пояс, и вновь осталось только на ладонях, где лежали уже порядком потертые ножны с двумя рукоятями тесаков.
Такие-же ножны продолжали висеть на поясе.
Хилл быстрым движением выдернул один тесак, протягивая его рукоятью к Лесу, и в то же время свист прекратился.
Погасло и свечение. Вторые ножны так и остались лежать на левой ладони. Правой рукой, матукай все так же протягивал рукоятью вперед второй тесак.
- Эдвин, ты еще не знаешь насколько я читер, - с усмешкой проговорил Хилл.
Лес шагнул к нему, аккуратно взял тесаки, и замер, слегка покачивая в опущенной руке тяжелый клинок. Неуловимое глазом движение - ножны со второго тесака слетели на пол. Еще несколько секунд молчаливого взвешивания оружия - и фионец сделал мягкий, стелющийся шаг назад. А потом по кабинету закружился смерч, в котором мелькали отблески солнечного света на полированном металле. Он обходил периметр, не задевая ни мебель, ни стены, не останавливаясь ни на секунду, пока его движение не прервал сигнал комлинка. Лес замер с занесенными для удара тесаками, выдохнул, положил их на стол и принял вызов.
- Склад свободен, - сказал он ровным голосом - танец с тяжелыми клинками не заставил его сбить дыхание. - Отличное оружие. Я могу оставить его себе?
Нойс переливчато и явно матерно просвистел в ответ.
- Забирай, - согласился Хилл. - Только тебе эти клинки немного длинноваты. Сам понимаешь, делались под мой рост и габарит. А теперь пошли на склад.
Лес наклонился за ножнами, вернул в них тесаки. И только тогда ответил:
- Нас в Корпусе учили работать с любым оружием. Не глядя на длину, баланс и вес. И не с оружием тоже. Что в руки попало - тем и... Пошли.
Sotnik
Фион - Мегера
Хилл, Лес.

На складе было тихо и пусто. Только дроиды-уборщики суетились, выметая дальний угол. Светильники под самым потолком давали достаточно света, чтобы не приходилось напрягать зрение.
- Подходит? - спросил фионец.
- Вполне, - уверенно ответил матукай. - Краткая инструкция - находиться только за мной, а то ищи вас потом по всем галактикам, а сейчас...
Он вытащил из подсумка деку, открыл программу, потом подумал и собрал небольшой лист из музыкальных файлов. Нажал кнопку "воспроизведение".
- Пока длится звук, формируется новая реальность, где может появиться новый объект. Например - цилиндр Спаарти. Конечно, я не разработчик оных, и не знаю, где из них что, поэтому воспользуемся образцом, который находится в хранилище у одного из моих учителей.
Низкий тревожащий звук оркестра затопил пространство между троими людьми на складе. Потом у дальней стены возник уродливый разрыв пространства, через который проглянуло изображение пустынного темного склада, заполненного штабелями запакованного оборудования. Тут же вокруг одного стеллажа на неведомом складе возникло мягкое свечение, которое тут же перекинулось на склад на Фионе.
В тревожащий звук оркестра вплелись струнные инструменты.
Свечение на складе стало интенсивнее, светильники чуть померкли. У стены образовался новый стеллаж заставленный упакованным оборудованием. Тут же погас разрыв пространства, а стеллажей стало два. Потом четыре. Как только их стало восемь, а Хилл начал напоминать выжатый лимон, он прошелся вдоль оборудования ,и в несколько движений, снял упаковочные пластиковые ленты с одной из коробок. Потом выключил звук на деке.
- К счастью, я знаю несколько складов, где можно найти самые разные вещи.
- Что ты сейчас сделал? - требовательно спросил Нойс.
- То же, что с тесаками, - глухо отозвался Лес, внимательно смотревший на Хилла. - Эй, ты в порядке? Медкоманду вызвать не нужно?
- Обойдусь, - отозвался матукай. - Немного... Не расчитал своих сил. Если репликацией я уже занимался, когда вооружал "цветник", то найти одно из хранилищ Императора, надо было постараться
- Цветник? - переспросил фионец. - У вас там разумные растения есть?
- А то ты Рифа не знаешь, - с усмешкой ответил Хилл. - Не в том смысле. Бывшие рабыни, выкупленные одним коллегой, имеющие слабые способности к Силе. Все у меня в ученицах. Как ты возможно знаешь, школа матукаи как раз и образовалась из таких вот "ограниченных в Силе" людей.
- Ла Руна мне объяснила, - кивнул Лес, медленно проходя вдоль стеллажа и во все глаза разглядывая то, что на них лежало. - Именно поэтому я и потребовал таких учителей для моего народа. У нас нет сильных одаренных, или мы не умеем их выявлять. Думаю, нас просто слишком мало, чтобы статистика сработала в нашу пользу. Но вот такие слабые - могут найтись. Значит, твои ученицы? Хорошо.
Он оглянулся на Хилла.
- Спасибо.
- Выявления мало, надо еще уметь обучать, - вздохнул матукай и посмотрел на Леса. - Обращайся. Даже после победы. А пока, полчаса отдыха и можно отправляться на Мегеру.

Вместо получаса, Хиллу, пришлось отдыхать около часа, но в бездумной пикировке с Эдвином и рассказами Леса и своими - время прошло достаточно незаметно. Очередной портал, привел их на место старта - в домик, в котором они жили совместно с Эдвином.
- Живем, как видишь на дне океана, на поверхности сильные ионные штормы и повышенное содержание кислорода - это гораздо больше нравится нашим друзьям - звейсс и синга. Как оказалось - и плазмоидам тоже. Этим на атмосферу вообще наплевать, а вот ионные штормы - их любимое блюдо. Ну а мы тут... Тишь, да гладь...
Фионец осматривался, но потрясения не проявлял. Ему было интересно, и в то же время Нойс мог бы поклясться, что хаттов мальчишка, который, как выяснилось, был ненамного младше его самого, изучает купол на предмет уязвимых мест.
- Красиво, - сказал наконец Лес. Вполне искренне сказал. - Если бы не рыбки над головой, можно было бы подумать, что это парк при особняке... А теперь - куда дальше?
- Разумеется - знакомиться с королевой звейсс, потом - с цветником, - невозмутимо ответил Хилл. - Кстати, на планете сейчас находятся Фрилл и Ла Руна с семейством.
Впервые за время их знакомства на лице фионца появилась улыбка. Он бросил вгляд на комлинк, проверил, есть ли связь, и совсем другим тоном сказал:
- Тогда я предпочел бы начать с них.
- Пошли, - пожал плечами Хилл. На его лице, гуляля едва заметная полуулыбка.
Нойс подозрительно косился на него всю дорогу до особняка, в котором остановились Харсанг и Ла Руна. Леса встретили с восторгом - особенно младшее поколение зейсотнитов. Гость показался им куда более подходящим для игр, чем скучные взрослые, фионец не стал возражать - но нужно было видеть, какими глазами он смотрел на детей, и с какой величайшей осторожностью обращался с ними, успевая и следить, чтобы никто не ушибся, и разговаривать с кахари, и держать под контролем все окружающее пространство.
- Ты чему улыбаешься? - прошипел Нойс, ткнув Хилла локтем. - Мне вот от него слегка жутенько, он же постоянно в полном сборе... Как они там все с ума не посходили от напряжения?
- Чем то он напоминает меня самого, - так же тихо ответил Хилл. - Или, скорее - Харсанга. Тот же безусловный императив на выживание и поэтому ожидание удара отовсюду. Он не понимает, что здесь неоткуда ждать опасности. А улыбаюсь... Я кое-что понял об Индексе и его новой цели.
- Вот как?
Снайпер навострил уши, мгновенно забыв о том, что его тревожило в молодом фионце.
- В чем же она состоит?
- Точнее, я догадываюсь, что нахожусь на правильном пути, - улыбнулся Хилл. - А правильный путь, тот на котором мы сейчас стоим.
- Иногда ты бываешь совершенно несносным, - вздохнул снайпер. - О. Они наговорились.
Действительно, Лес попрощался с Ла Руной и детьми, и возвращался к своим спутникам.
- Не бывает невыносимых людей, бывают узкие двери, - парировал Хилл, и уже обращаясь к Лесу спросил:
- Какие дальше планы? Фрилл? Королева?
- Теперь Королева, - ответил тот. - Вы вряд ли назначили определенное время, потому что не могли знать, соглашусь ли я на ваше предложение. Так что эта небольшая задержка ни на что повлиять не могла. Но надо же и честь знать...
- Ну, я бы сказал что ее возможности, как и возможности синга здорово отличаются от наших привычных, - кивнул матукай. - А находится она сейчас...
Он на мгновение сконцентрировался, потом уверенно шагнул на тропинку.
- Находится она здесь, в гостевом куполе, недалеко от тренировочной площадки. И ты не совсем прав, когда делал свои выводы, но об этом позже.
- Тебе Сила подсказывает? - спросил фионец. - Я не заметил при тебе наушников или устройства связи в ухе. И вчем именно я не прав?
- Сила мне подсказывала, когда мы были у вас, на Фионе, - отозвался Хилл. - А тут, рядом, в пределах планеты, есть и другие каналы связи. Впрочем, мы пришли.
Уже изрядно утоптаная тренировочная площадка не пустовала. Девушки различных рас тренировались в едином ритме, ни одна ни отставала, ни запаздывала.
Время от времени доносился знакомый по Ботавуи хриплый голос, обладателя которого видно не было. А еще...
Еще тут присутствовала гигантская пчела, как будто одетая в рыжую с полосами меховую шубу.
- Знакомься. Королева звейсс, - представил матукай пчелу. - Фрилла ты знаешь. И остальные: Шейла, Селия, Тильда, Эрин и Саади
- Лес Райно, - каким-то образом фионец умудрился превратить растерянный кивок в церемонный поклон. Его не особо удивил подводный город, и в портал он вошел куда спокойнее, чем тот же Нойс. Но огромная пчела его добила.
- Одна маленькая проблема, - улыбнулся Хилл. - Она тебя не понимает без переводчика. Ты ее тоже без переводчика не поймешь. Можно отведать меда и грибов, или - общаться через переводчик. Что выберешь?
Фионец оглянулся на него. Во взгляде сиреневых глаз читалось непонимание.
- Мед и грибы? В качестве способа обойтись без перевода?
- Биотехнологии, - пожал плечами матукай. - Другая ветвь развития.
И увидел, как глаза Леса превращаются в два бластерных ствола.
- Биотехнологии, значит? - тихо сказал фионец. - Хорошо... Давайте свои грибы.
- Полегче, - Хилл не тронулся с места. - Не хочешь - не надо. Я не заставляю. Другое дело что тут все понимают всех, а меда отведали даже Харсанг с семейством. Причем много раньше чем мы с ним познакомились.
- Биотехнологии, которые позволяют людям и инсектоидам понимать друг друга.
Челка свесилась на глаза, Лес смахнул ее.
- Это невозможно, но ты утверждаешь, что оно работает. И оно сработает на мне, потому что капитан Харсанг тоже заражен токсинами... Вот только я не могу отделаться от двух мыслей. На что еще способны эти технологии? И - ты ведь знал, что я задамся этим вопросом?
- А вот это детектив, правильный вопрос, - ответил цитатой из полузабытого голофильма Хилл. - Оба вопроса. Ну скажем мне, эти технологии позволяют полноценно общаться с Роем даже с другого конца галактики, правда при некоторой помощи Силы. На планете для этих целей Сила не нужна. С другой стороны, я, по терминологии Роя, являюсь Стражем Улья. Эдвин в этом же Рое просто гость. В общении мы с ним не ограничены - ни в каком. И простая телепатия - может здорово выручить хотя бы в том же бою. Или без него. А на что еще способен Рой... Не знаю.
Лес кивнул. Молча. Потом повернулся к Королеве и протянул ладонь - не жестом приветствия, жестом просьбы. Королева его поняла. Рыжий мех колыхнулся, когда из него высунулась лапка и достала из поясной сумки маленький контейнер - на ложку меда и пару грибных шляпок. Фионец не стал раздумывать и медлить.
Судя по тому, как дернулась к горлу его рука, у него перехватило дыхание, но оно тут же восстановилось. Фаза дезориентации его тоже не обошла - взгляд поплыл, фионец пошатнулся, но устоял на ногах. А потом рухнул на колени, зажимая ладонями уши от ворвавшейся в сознание многоголосицы.
Рыжая Королева склонилась над ним, заботливо ощупывая усиками, помогла справиться с первым шоком. Лес поднялся на ноги, бледный до такой степени, что стал отчетливо виден сиреневый отлив кожи.
- Это теперь всегда будет... Так? - глухо спросил он.
- Всегда, - ответила звейсс. - Но ты Королева. Ты привыкнешь.
Эдвин, в некотором обалдении наблюдавший за тем, что происходит с фионцем, ощутил его присоединение к роевому сознанию. В Рой вошел тот, кто не просто мог им управлять - он был рожден для того, чтобы управлять им.
- Эй, минуту, - окликнул снайпер Королеву. - Ваше мохнатое величество! Ничего, что этот парень вообще-то мужик, хоть и мелкий? Королевы вроде женского пола?
- Признаться, я думал что такое невозможно, - филосовски заметил Хилл. - Я думал, что уровень Королевы достижим для кого-то уровня Палпатина, не меньше...
- Если они там все такие, - вполголоса заметил Нойс, - то у нас проблема. И единственное спасение от нее - то, что у них пока нет одаренных...
- Не все, - всё так же глухо обронил Лес. - Но многие. И это не ваша проблема...
- Тебе нужно будет вернуться к твоему улью, - сказала звейсс. - Я не успею обучить тебя, как управлять Роем, а без этого тебе будет трудно... Дай мне образцы того, чем отравлен твой мир, я посмотрю, что с этим можно сделать. И возьми с собой одну из младших Королев. Она тебе поможет.
- У тебя только что повысились шансы уговорить девочек сопровождать тебя, - усмехнулся Хилл. - Думаешь, у стражниц Улья есть шансы отказать Королеве? Ну то есть королю?
Лес, чуть заметно покачиваясь, повернулся к нему. Роевое сознание еще оглушало его - связь фионца с Роем была намного глубже и сильнее, чем у Хилла, и тем более у Нойса. Но и контакт с ним через это сознание с лихвой перекрывал всё, что до этого испытывал Страж.
Он был мгновенным, но в это мгновение Лес вложил достаточно, чтобы без всяких слов донести: он никого не будет уговаривать. Он отдавал собственный народ, собственный Рой, ради шанса на победу, и не принял бы меньшего ни от кого.
Для просмотра полной версии этой страницы, пожалуйста, пройдите по ссылке.
Форум IP.Board © 2001-2021 IPS, Inc.